¿La vida en la ciudad propaga el coronavirus? Es complicado.

Violencia policial, una pandemia, desastre económico: últimamente, la vida urbana no parece tan buena. El coronavirus ha devastado las grandes ciudades. como Nueva York, matando a decenas de miles y enviando dispersos a algunos ricos a los suburbios. (Los trabajadores esenciales que luchaban se quedaron atrás). Incluso cuando los centros urbanos comienzan a recuperarse, el progreso es irregular; algunos condados rurales y en gran parte republicanos, mientras tanto, permanecen relativamente intactos por una enfermedad que mantuvo a las grandes ciudades encerradas durante meses.

El problema, muchos han dicho, es tener demasiadas personas viviendo en un solo lugar: la densidad urbana. Según un análisis, los 100 condados más densamente poblados de los Estados Unidos tienen tasas de mortalidad cuatro veces mayor que el país en general Incluso el gobernador Andrew Cuomo de Nueva York lo ha culpado por la propagación de COVID-19. “Hay un nivel de densidad en Nueva York que es destructivo”, dijo. tuiteó el mes pasado. “Tiene que parar y tiene que parar ahora”.

La densidad urbana ha sido considerada una buena cosa, tanto para la salud pública como para el medio ambiente. Los residentes de la ciudad a menudo obtienen una mejor atención médica y tienen huellas de carbono más pequeñas: Son más propensos a tomar el transporte público y vivir en apartamentos más pequeños y con mayor eficiencia energética. Si la densidad es la culpable de los peores brotes de enfermedades, eso podría desafiar la forma en que se organiza la sociedad moderna, y enviar aún más personas que huyen del centro de la ciudad por la relativa seguridad de los suburbios.

Ese pensamiento, aunque generalizado, ha sido objeto de escrutinio. En abril investigadores del Banco Mundial analizó la propagación de COVID-19 en 248 ciudades en China, y descubrió que muchas ciudades densamente pobladas no tenían una carga de trabajo per cápita especialmente alta. Shanghai, por ejemplo, es el décimo más densamente poblado ciudad en el mundo, pero mantuvo tasas de infección mucho más bajas que algunos de sus vecinos menos poblados.

Eso parece contradictorio. ¿Seguramente estar en contacto más cercano con otras personas aumenta el riesgo de contraer la enfermedad? Pero James Spencer, profesor de planificación urbana y regional en la Universidad de Clemson, dijo que una fuente de confusión es cómo se define la “densidad”. “La densidad se trata de la proximidad física en el espacio”, dijo. “Entonces, claramente, la densidad importa. Pero nadie habla realmente de la densidad de qué. “

Una de las métricas más fáciles de analizar es el número de personas por milla cuadrada: densidad de población. (Eso es lo que midió el estudio del Banco Mundial). Pero algunas de las ciudades más densas del mundo han salido de la pandemia relativamente indemnes. Seúl es dos veces más denso que la ciudad de Nueva York, pero ha logrado mantener su carga de trabajo en poco más de 1,000, en comparación con los 215,000 de Nueva York. San Francisco es la cuarta ciudad más densa en los Estados Unidos, pero solo ha reportado unos pocos miles de casos. Otras megaciudades de Asia, como Singapur, Hong Kong y Tokio, también han escapó de lo peor de la enfermedad hasta ahora.

Esa es una de las razones por las que algunos expertos han argumentado que debemos analizar “densidad interna. ” Hay un creciente consenso en torno a cómo se propaga COVID-19: principalmente en interiores, a través del contacto cercano (dentro de 6 pies) y durante períodos prolongados de tiempo (más de 15 minutos). Por lo tanto, es poco probable que los residentes contraigan la enfermedad en las calles de la ciudad, pero podrían contraer el virus en edificios de apartamentos, dormitorios, hogares de ancianos o incluso vagones de metro llenos de gente.

“Tenemos que hacer una distinción entre densidad y hacinamiento”, dijo Jason Corburn, profesor de planificación urbana y salud pública en la Universidad de California, Berkeley. Según Corburn, el mayor problema para la infección por COVID-19 no es la métrica general de las personas por milla cuadrada, se trata de cuántas personas se ven obligadas a vivir en espacios reducidos sin una forma de mantenerse a 6 pies de distancia.

“¿Por qué no vemos altas tasas de infección en el Upper East Side de Manhattan, que es más denso que el sur del Bronx?” Dijo Corburn. “El hacinamiento es lo que nos debe preocupar, y eso es la inequidad”.

Informes recientes han demostrado que los hogares “superpoblados” (hogares en los que hay más ocupantes que las habitaciones (excepto los baños)) tienen un riesgo particularmente alto de COVID-19. Según un análisis de ProPublica Illinois, los vecindarios de Chicago con baja densidad pero gran hacinamiento han visto infecciones per cápita más altas que algunos vecindarios de alta densidad. Del mismo modo, una investigación de CalMatters de 10 condados en California encontró que los vecindarios con muchas casas superpobladas tenían 3,7 veces la tasa de infecciones por coronavirus que los vecindarios con menos personas en una casa o departamento. Para empeorar las cosas, según el informe, alrededor de dos tercios de los hogares superpoblados de California incluyen conductores de autobuses, profesionales de la salud u otros trabajadores esenciales.

“Si observaras esto biológicamente, el virus solo se puede transmitir en contacto cercano y prolongado”, dijo Lee Riley, presidente de enfermedades infecciosas y vacunología en la Escuela de Salud Pública de Berkeley. Sospecha que muchas transmisiones se están llevando a cabo en hogares atestados, particularmente en hogares con trabajadores esenciales que están expuestos a muchas personas durante el día.

“Si tienes 12 personas viviendo en un apartamento de una habitación, ese es un vector potencial de propagación”, dijo Corburn. Pero los expertos en salud pública también deben considerar “la razón por la cual las personas se ven obligadas a vivir en esa vivienda en primer lugar”, dijo. Revestimiento rojo – La práctica del siglo XX de negar préstamos y seguros de vivienda a las minorías – obligó a muchas familias negras y latinas a alejarse de los suburbios y a las ciudades del interior. El legado de esas políticas persiste hoy en día, ya que muchos vecindarios anteriormente redirigidos tienen más probabilidades de estar expuestos a olas de calor y contaminación del aire inductora de asma. Eso crea una gran cantidad de problemas superpuestos, ya que las personas en hogares llenos de gente también pueden tener condiciones preexistentes que hacen que COVID-19 sea más mortal y no tengan acceso a parques o espacios abiertos para el distanciamiento social.

Eso significa que la propagación de las pandemias en las ciudades no se trata solo de combatir la densidad, sino también de abordar las desigualdades subyacentes que obligan a las personas a vivir en entornos poco saludables y reforzar la salud pública de los vecindarios. Spencer dice que hay lecciones de otros países: en VietnamPor ejemplo, las fuertes campañas de salud pública y la coordinación de los líderes comunitarios redujeron drásticamente la propagación de la enfermedad. En Hong Kong, ciudadanos organizó su propia respuesta de coronavirus. Si las ciudades de EE. UU. Van a responder mejor a futuras pandemias, los expertos dicen que van a necesitar una infraestructura de salud más sólida para los más vulnerables, y políticas de vivienda que corrijan los errores históricos.

Pandemias, a menudo se nos dice, revelar los defectos ocultos de una sociedad. El coronavirus ha demostrado que América sigue siendo altamente polarizada y desigual. Eso es especialmente cierto para los centros urbanos donde vive casi un tercio de la población del país.

“En Estados Unidos, no hemos abordado las desigualdades fundamentales en las ciudades”, dijo Corburn. “Y debemos hacerlo, si vamos a tener un entorno urbano más saludable”.

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