A veces, los virus pueden ser buenos para su salud

Imagine que tiene una infección cardíaca devastadora que no responde a la medicación. Para un hombre de 76 años, esa pesadilla era su realidad. Después de la cirugía por un aneurisma aórtico, que hace que la arteria principal del corazón se hinche casi el doble de su tamaño normal, una infección bacteriana desagradable causada por el microbio Pseudomonas aeruginosa se hizo cargo.

Más allá de eso, las bacterias en su cuerpo lentamente se volvieron resistentes incluso a dosis masivas de antibióticos. La infección séptica se volvió tan grave que creció una cavidad en el pecho del paciente; el drenaje comenzó a erosionar su aorta, haciendo que la cirugía sea altamente riesgosa. Desesperados, el paciente y sus médicos probaron un tratamiento experimental que se conocería como “terapia de fagos”. En enero de 2016, los médicos le inyectaron una mezcla de antibióticos y cientos de millones de virus llamados OMKO1 que fueron encontrado en un estanque en Connecticut

La idea era que este virus apunte a las bombas de eflujo que P. aeruginosa tenido
evolucionado para escupir drogas que matan bacterias. Luego, las bacterias desarrollarían una nueva resistencia al virus al eliminar estas bombas, pero esta selección volvería a hacer que el patógeno sea susceptible a los antibióticos.

Funcionó. Cuatro semanas después de la inyección, el paciente tuvo una cirugía no relacionada y los médicos no encontraron rastro de P. aeruginosa. UNA caso de estudio fue publicado en 2018, y Paul Turner, un biólogo evolutivo de la Universidad de Yale que trabajó en el caso, dice que desde entonces ha tratado a 13 pacientes con terapia de fagos. Los 13 se han recuperado, aunque los resultados aún están pendientes de publicación.

La terapia con fagos destaca solo una de las muchas formas en que los virus pueden beneficiar, y lo hacen, a los humanos. En medio de la pandemia de COVID-19, la gente está furiosa por el coronavirus responsable de tal destrucción y muerte generalizadas. Es notable y trágico que algo tan pequeño pueda ganar una posición tan tremenda en nuestra sociedad. Pero no todo lo que hacen los virus es inherentemente dañino.

Los buenos

En muchos casos, hemos podido luchar contra los virus para hacer nuestra oferta. Gracias a su capacidad única de introducirse en el ADN, los virus pueden usarse para inyectar genes en células, que pueden revertir algunas enfermedades genéticas. Por ejemplo, algunos virus han podido curar la hemofilia, un trastorno sanguíneo que previene la coagulación.

Los virus también han ayudado a iluminar cómo funciona la mente humana, utilizando una técnica llamada optogenética. Implica el uso de virus que han sido genéticamente modificados con receptores celulares sensibles a la luz extraídos de las algas verdes.

Cuando se inyectan en el cerebro, estos virus pueden modificar el ADN de neuronas específicas, permitiendo que se enciendan o apaguen al encender esas células cerebrales con luz azul. Al observar lo que sucede cuando se activan estos interruptores, los neurocientíficos han desarrollado nuevas teorías sobre cómo depresión y adiccion arraigarse en el cerebro.

¿La próxima generación de drogas?

La terapia de fagos es en realidad mayores que los antibióticos y atrajo mucha atención en Occidente antes de que Alexander Fleming introdujera la penicilina. De alguna manera, los virus pueden ser más efectivos que los medicamentos porque pueden funcionar como “fármacos auto amplificadores”, dice Turner. Imagine que si tomara ibuprofeno con la capacidad de reproducirse y desplegar la instancia, le duele la cabeza.

Algunos científicos están explorando usando virus oncolíticos para reventar células cancerosas, lo que puede hacerlas muy útiles para disolver tumores. Pero aunque estos experimentos han tenido éxito en el laboratorio, el uso de virus para atacar el cáncer es como entrenar a un tigre: existe la posibilidad de que te ataquen, lo que Turner llama un “problema de buffet”.

“Si traes un virus a esta mesa de buffet y le dices: ‘No, solo tienes que comer ensalada’, ya sabes, que el bistec de allí se ve bastante bien”, dice Turner, con el “bistec” que son células sanas. No quiero que un virus destruya. Y no es un tema trivial. “Intentaría aportar tantas formas de reducir esa posibilidad, pero es difícil de eliminar por completo”, agrega.

Coexistiendo con los virus

Lo creas o no, los humanos probablemente le debemos toda nuestra existencia a los virus, al menos en parte. En 2000, el Proyecto Genoma Humano reveló que tenemos los fantasmas de los virus en nuestro ADN. Tampoco es una cantidad pequeña, al menos 8 por ciento del genoma humano revela las marcas de dientes de antiguos retrovirus que se abrieron paso en el ADN de nuestros antepasados.

“Los virus pueden quedar atrapados en el genoma, y ​​eso no es trivial porque en realidad podrían traer genes que son útiles para el huésped”, dice Turner. “Eso es bastante beneficioso, diría yo”.

Una inserción hace al menos 60 millones de años fue un gen llamado sincitina, que estimuló la evolución de la placenta. Antes de esta adaptación, los animales usaban cáscaras de huevo para aislar a la descendencia del propio sistema inmunitario de activación de la madre. De lo contrario, un feto sería engullido por los glóbulos blancos. Pero la sincitina permite que nuestros genes construyan una barrera entre el feto y la madre al tiempo que permite el intercambio de nutrientes. En resumen, debemos algunos de los principios fundamentales de la evolución humana a los virus.

Los virus todavía juegan un papel beneficioso en nuestra salud hoy. Tome el microbioma, que busca catalogar la intrincada sociedad de microbios que residen en nuestros intestinos. También hay un viroma humano – y, como no todas las bacterias intestinales son intrínsecamente malas, no todos los virus en nuestro cuerpo son malévolos. Algunos virus en realidad previenen la infección.

“La medida en que los virus están presentes en nuestro entorno no se aprecia por completo”, dice Ken Cadwell, un microbiólogo de la Facultad de Medicina Grossman de la Universidad de Nueva York. Él y otros científicos están comenzando a comprender las formas en que podemos mejor convivir con virus Hasta ahora, la mayor parte de esta investigación es en ratones, pero en un estudio Cadwell demostró que los virus pueden proteger contra Daño intestinal causado por antibióticos.

Un día, esto podría conducir a terapias o tecnología para ayudar a los humanos a vivir en mejor armonía con los virus. “No les gustan estas cosas que son entidades conscientes que son nefastas e intentan planear su desaparición”, dice Cadwell. “Básicamente son pequeños robots que intentan hacer copias de sí mismos. Si el anfitrión se enferma o no es algo más importante para nosotros que ellos “.

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