¿Monstruo o máquina? Un perfil del coronavirus a los 6 meses

Érase una vez, nuestros patógenos fueron nombrados crudamente: gripe española, gripe asiática, fiebre amarilla, muerte negra. Ahora tenemos H1N1, MERS (Síndrome Respiratorio del Medio Oriente), H.I.V. – cadenas de letras tan estilizadas como los virus mismos, códigos para códigos. El nuevo coronavirus fue nombrado temporalmente 2019-nCoV. El 11 de febrero, el Comité Internacional de Taxonomía de Virus lo renombró oficialmente como SARS-CoV-2, para indicar que estaba muy relacionado con el virus del SARS, otro coronavirus.

Antes de la aparición del SARS original, el estudio de los coronavirus era un remanso profesional. “Ha habido una gran cantidad de atención en nosotros coronavirólogos”, dijo Susan R. Weiss, viróloga de la Universidad de Pensilvania. “Está en contraste con lo que se ignoraba anteriormente”.

Hay cientos de tipos de coronavirus. Dos de ellos, SARS-CoV y MERS-CoV, pueden ser mortales; cuatro causan un tercio de los resfriados comunes. Muchos infectan animales con los que los humanos se asocian, incluidos camellos, gatos, pollos y murciélagos. Todos son virus de ARN. Nuestro coronavirus, como los otros, es una cadena de aproximadamente 30,000 bloques de construcción bioquímicos llamados nucleótidos encerrados en una membrana de proteínas y lípidos.

“Siempre me han impresionado los coronavirus”, dijo Anthony Fehr, virólogo de la Universidad de Kansas. “Son extremadamente complejos en la forma en que se mueven y comienzan a hacerse cargo de una célula. Producen más genes y más proteínas que la mayoría de los otros virus de ARN, lo que les da más opciones para cerrar la célula huésped ”.

El código central del SARS-CoV-2 contiene genes para hasta 29 proteínas: las instrucciones para replicar el código. Una proteína, S, proporciona los picos en la superficie del virus y abre la puerta a la célula objetivo. Los demás, al entrar, se separan y atienden sus tareas: apagar el sistema de alarma de la celda; ordenar a la copiadora que produzca nuevas proteínas virales; doblar sobres virales y ayudar a miles de nuevos virus a salir de la célula.

“Normalmente lo imagino como una entidad que entra en la célula y luego se desmorona”, dijo el Dr. Ott. “Tiene que desmoronarse para construir algunas mini-fábricas en la célula para reproducirse, y tiene que unirse como una entidad al final para infectar otras células”.

Para los investigadores médicos, estas proteínas son clave para comprender por qué el virus es tan exitoso y cómo podría neutralizarse. Por ejemplo, para entrar en una célula, la proteína S se une a un receptor llamado enzima convertidora de angiotensina 2, o ACE2, como una mano en el pomo de la puerta. La proteína S en este coronavirus es casi idéntica en estructura a la del primer SARS – “SARS Classic” – pero algunos datos sugieren que se une a la enzima objetivo con mucha más fuerza. Algunos investigadores piensan que esto puede explicar en parte por qué el nuevo virus infecta a los humanos de manera tan eficiente.

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