En Historic First, SpaceX lanza con éxito astronautas de la NASA en el espacio

La compañía de cohetes de Elon Musk, SpaceX, hizo historia el sábado 30 de mayo, cuando su cápsula Crew Dragon llegó al espacio con dos astronautas de la NASA. Fue la primera vez que una empresa privada puso en órbita a un humano.

El domingo 31 de mayo, Crew Dragon llegó a atracar con éxito con la Estación Espacial Internacional (ISS), que los astronautas ahora están a bordo de forma segura.

El lanzamiento histórico marca la primera vez que los astronautas de la NASA han despegado del suelo estadounidense desde que el Programa del Transbordador Espacial terminó en 2011.

Apropiadamente, ese vuelo final del transbordador espacial Atlantis fue pilotado por el astronauta Doug Hurley, quien comandó la misión Demo Crew Dragon Demo-2 del sábado. Fue acompañado por su compañero astronauta Robert Behnken. Juntos, los dos pasarán una cantidad de tiempo aún por determinar a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Lanzamiento de América

Durante casi una década, la NASA ha comprado asientos en la nave espacial rusa Soyuz para llegar a la Estación Espacial Internacional, que fue construida con aproximadamente $ 200 mil millones del dinero de los contribuyentes estadounidenses, según algunas estimaciones. Y para celebrar el regreso de los lanzamientos estadounidenses con tripulación, la agencia espacial promovió el evento del sábado como “Launch America”.

“Esta es una oportunidad única para unir a toda América en un momento y decir cuán brillante es el futuro. De eso se trata este lanzamiento ”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine en una conferencia de prensa a principios de semana.

Aproximadamente 10 millones de personas vieron el lanzamiento de Crew Dragon en línea y en televisión, ya que el evento fue transmitido en vivo y transmitido por todas las principales redes de noticias de televisión. En 2019, más de 100,000 personas viajaron a Cabo Cañaveral en Florida para el vuelo de demostración previo y sin tripulación. La multitud en el Centro Espacial Kennedy el sábado fue significativamente menor esta vez como resultado de las restricciones de distanciamiento social establecidas debido a la pandemia de COVID-19.

Sin embargo, un silencio palpable, seguido de vítores estridentes, sonó en la plataforma de lanzamiento 39A cuando los astronautas llegaron a la órbita. El mismo sitio de lanzamiento se utilizó para poner en órbita las misiones Apolo a la luna y los vuelos del transbordador espacial.

Mientras Crew Dragon continuaba en órbita, los propulsores del cohete del vehículo de lanzamiento Falcon 9 aterrizaron de forma segura cerca y fueron recuperados para su uso en futuras misiones. Esa capacidad de reutilización ha demostrado ser la característica clave que hace que la tecnología de SpaceX sea más barata que cualquier otra que haya existido antes.

“Estamos trayendo de regreso a Estados Unidos, en lo que se refiere al vuelo espacial humano”, dijo Bridenstine en una conferencia de prensa conjunta con el presidente Donald Trump. “Hubo un día en que había pasto creciendo en las pistas [at Kennedy Space Center]. Pero ahora no solo tenemos la directiva de política de la administración, también tenemos los presupuestos para que coincida con esa directiva de política para poner a Estados Unidos en el espacio “.

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Crew Dragon listo para el lanzamiento en la mañana del sábado 30 de mayo de 2020. (Crédito: SpaceX)

Estación espacial Ho!

Después de atracar con éxito con la ISS el domingo a las 10:16 a.m. ET, la tripulación ahora está a bordo del laboratorio de investigación en órbita. Sin embargo, no está claro exactamente cuándo Behnken y Hurley regresarán a la Tierra. La NASA planea hacer esa llamada después de que los dos lleguen a la estación y pueda evaluar sus próximas oportunidades para poner astronautas en la EEI. El viaje de regreso también será una prueba fundamental para Crew Dragon, ya que la cápsula debe sobrevivir al sobrecalentamiento de la atmósfera de la Tierra antes de disminuir aún más su velocidad de reentrada utilizando una colección de paracaídas.

Si la misión finaliza con éxito, completará la validación de SpaceX para volar misiones tripuladas a órbita, otra primicia para una empresa privada. También debería permitir a la compañía comenzar a volar turistas en órbita en un futuro no muy lejano.

Si bien esta fue la primera vez que una empresa privada lanzó con éxito un humano a la órbita, otra empresa estadounidense los derrotó al ser los primeros en enviar un astronauta al espacio. En 2004, el SpaceShipOne del ingeniero aeroespacial Burt Rutan realizó un viaje suborbital, cruzó el límite aceptado del espacio llamado la línea Karman, que se encuentra a una altitud de 100 millas, y ganó el Premio Anasari X de $ 10 millones. El modelo de próxima generación del avión espacial, SpaceShipTwo, ahora operado por Virgin Galactic, también envió a dos astronautas comerciales más allá del borde del espacio en 2018.

Spacex Falcon 1

Un cohete SpaceX Falcon 1 se lanza en 2008. (Crédito: SpaceX)

El camino histórico de SpaceX al vuelo tripulado

El camino de SpaceX hacia este éxito estuvo marcado por altibajos extremos. Musk fundó la compañía en 2002 con el sueño de un vuelo espacial asequible, principalmente viajes a Marte. Y en 2006, después de varios retrasos, intentaron lanzar su cohete Falcon 1 al espacio desde las Islas Marshall con un satélite del gobierno. El cohete explotó un minuto en el viaje. Tomó tres intentos más antes de que un cohete Falcon 1 pusiera en órbita un satélite en 2008, el primero para un cohete financiado con fondos privados.

Luego, la compañía giró su mirada para crear un cohete reutilizable, uno que pudiera volar, aterrizar y luego volar de nuevo. Ese vehículo de lanzamiento, el Falcon 9, realizó su primer vuelo en 2010, y estos cohetes ahora han volado sin problemas 85 de 87 misiones, aterrizando más de 50 veces.

Y a medida que SpaceX construía lentamente un historial de vuelos exitosos, comenzaron a ganar contratos cada vez más grandes de la NASA. Primero, la agencia espacial de EE. UU. Los contrató para transportar carga de ida y vuelta a la EEI. Y eventualmente, SpaceX y su competidor más grande, Boeing, fueron contratados como parte del Programa de tripulación comercial de la agencia. La idea era permitir que las compañías privadas reemplazaran los servicios del transbordador espacial en conjunto, mientras que la NASA se centró en otras prioridades, como llegar al espacio profundo.

“Queremos establecer un entorno comercial en la órbita terrestre baja para que podamos centrarnos en el arduo trabajo de explorar más allá de nuestro planeta”, dijo el sábado el director del Centro Espacial Kennedy de la NASA, Bob Cabana. “No podemos hacer eso si estamos encerrados aquí en órbita terrestre baja. Equipo comercial, con SpaceX y Boeing, ese es el comienzo de una era completamente nueva de vuelos espaciales”.

En lugar de comprar la nave espacial de SpaceX y ejecutarla ellos mismos, como lo ha hecho la NASA durante más de medio siglo, los ingenieros de Musk se encargarían de construir, lanzar y operar las cápsulas.

El plan se ha enfrentado a numerosos retrasos, ya que tanto SpaceX como Boeing han dado plazos vagos y han retrasado repetidamente las fechas de prueba.

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Sonaron vítores en la sede de SpaceX cuando los paracaídas de Crew Dragon se desplegaron el viernes por la mañana, y luego nuevamente cuando el barco se hundió en el Océano Atlántico, como se muestra aquí. (Crédito: NASA)

El vuelo del dragón

Luego, en marzo de 2019, Crew Dragon navegó sin problemas a través de su vuelo de demostración inicial sin tripulación a la ISS. El Falcon 9 entregó la cápsula en órbita junto con su maniquí y su carga, donde Crew Dragon finalmente atracó con la estación espacial. Los propulsores de cohetes reutilizables incluso aterrizaron en la Tierra.

Pero menos de dos meses después, el La cápsula de Dragon Crew explotó debido a una fuga y una válvula defectuosa durante una prueba de sus propulsores “SuperDraco”, que están destinados a impulsar la cápsula lejos del cohete en caso de emergencia. La compañía se vio obligada a perder un lanzamiento específico en julio por enviar a la tripulación a la órbita, y SpaceX pasó gran parte del último año demostrando que su nave espacial está a salvo.

Esa historia de hacer estallar las cosas volvió a surgir en la víspera del lanzamiento del Crew Dragon. El viernes, un prototipo de nave espacial SpaceX explotó durante una prueba de fuego estático de la nave espacial que la compañía espera que pueda llevarlos al futuro, transportando a los humanos más allá de la estación espacial a la luna y Marte.

Sin embargo, para la NASA, también había buenas razones para pensar que la misión Crew Dragon del sábado tendría éxito. SpaceX ya había volado a ISS raproximadamente dos docenas de veces usando su versión de carga de la misma cápsula, el Dragón de carga. Los dos comparten la misma arquitectura pero tienen planos internos y características de seguridad significativamente diferentes.

El vuelo del sábado fue la primera misión tripulada exitosa bajo la iniciativa. Sin embargo, la NASA ya ha contratado seis vuelos adicionales de Crew Dragon.

Bob Behnken

Robert Behnken durante una prueba de funcionamiento del Crew Dragon antes del lanzamiento. (Crédito: SpaceX / Ashish Sharma)

Y en una nota histórica interesante, ambos hombres que volaron en esta primera misión están casados ​​con otros astronautas de la NASA. Behnken está casado con su compañera astronauta Megan McArthur, y Hurley está casado con Karen Nyberg. Los cuatro fueron seleccionados en el misma clase de astronautas en julio de 2000.

Behnken tiene un Ph.D. en ingeniería mecánica y es coronel de la Fuerza Aérea. Ha volado al espacio dos veces antes en el transbordador espacial, una vez en 2008 y nuevamente en 2010. Hurley también voló en el transbordador espacial dos veces, en 2009 y 2011, incluso como piloto final del transbordador espacial. Atlantis. También estudió ingeniería en la universidad y se unió al Cuerpo de Marines de los EE. UU., Donde se desempeña como coronel. Hurley tampoco es ajeno a los vuelos innovadores. Fue el primer marine en pilotar el avión de combate F / A-18 Hornet.

La pareja, junto con otros dos astronautas veteranos, fueron nombrados por la NASA en 2015 para trabajar con SpaceX en las misiones Crew Dragon. Entonces ambos astronautas conocen bien el barco.

Amanecer del turismo espacial

Actualmente, la compañía tiene dos cápsulas sobrevivientes de Crew Dragon que puede usar para transportar astronautas. Además de sus contratos con la NASA, SpaceX ya ha estado en conversaciones con empresas de turismo espacial para llevar a los turistas a la órbita también. Cada nave está diseñada para albergar a cuatro astronautas de la NASA o siete turistas, por lo que la presencia de la humanidad en el espacio debería aumentar en los próximos años.

El actor Tom Cruise podría estar entre los primeros no astronautas en tomar uno de esos asientos. Según los informes, SpaceX y la NASA están en conversaciones sobre el rodaje de una próxima película en el espacio.

Entonces, con el escrutinio finalmente comenzando a disminuir en Musk, esa atención ahora se dirigirá a Boeing. La compañía debe probar y demostrar con éxito el valor de su nave espacial Starliner, un rival más caro para el Crew Dragon. Sin embargo, no está claro cuándo Boeing podría intentarlo de nuevo.

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