SpaceX devuelve astronautas estadounidenses al espacio

Con un “vamos a encender esta vela”, y un rugido estremecedor y un resplandor de luz en Florida esta tarde, Estados Unidos se unió a un exclusivo club de naciones: aquellos capaces de lanzar personas al espacio. Desde que la flota del transbordador espacial se desmanteló en 2011, los astronautas estadounidenses han tenido que viajar en la nave espacial rusa Soyuz. El lanzamiento de hoy fue el segundo intento después de que el primer intento a principios de esta semana fue cancelado debido a preocupaciones climáticas. Todo salió bien, incluida una recuperación exitosa de la primera etapa del refuerzo Falcon, con un aterrizaje suave en el barco no tripulado Por supuesto que aún te amo, estacionado en el Atlántico.

Esta brecha de nueve años ha resaltado cuán moribundo se ha vuelto el programa espacial oficial de los Estados Unidos: después de todo, entre 1960 y 1969, la NASA desarrolló y voló tres nuevas naves espaciales tripuladas:Geminis, el Módulo de Comando y Servicio Apollo, y el Lunar Lander, sin mencionar los impulsores de lanzamiento como el Saturno IB y Saturno V. Pero este regreso al vuelo espacial humano marca más que un simple retorno al status quo, pero anuncia una nueva época cuando las entidades comerciales, en lugar de las gubernamentales, toman la delantera en el diseño, entrega y operación de nuevas naves espaciales. los Dragon 2 nave espacial y Falcon 9 Booster ambos fueron creados por SpaceX, el líder actual en el aún incipiente mundo de los vuelos espaciales privados.

Para ser claros, la NASA siempre ha confiado en contratistas comerciales para construir la mayor parte de su hardware. Gemini fue construido por McDonnell Aircraft (ahora absorbido por Boeing), por ejemplo, y cada una de las tres etapas del Saturn V fue construida por una compañía separada: Boeing, norteamericana (ahora parte de Boeing) y Douglas (ahora también parte de Boeing) —Con la instrumentación del cohete, la telemetría y el módulo informático construido por IBM. Pero durante la era de Apolo, la NASA mantuvo a estos contratistas con una correa muy ajustada, dictando muchos aspectos del diseño, y también tuvo la ventaja de vastos presupuestos dedicados a pruebas y depuración. La NASA también ejerció un control completo de todo el vuelo desde la entrega del hardware hasta el lanzamiento y la misión posterior.

Pero hoy, la NASA pasó a un segundo plano. Mientras que el control de la misión de la NASA en Houston sigue a cargo de la misión general a la Estación Espacial Internacional (ISS), el control de la misión de SpaceX en Hawthorne, California, fue responsable del lanzamiento y vuelo en órbita. La cápsula del Dragón no llegará a la EEI hasta mañana, cuando atracará y esencialmente se convertirá en parte de la estación hasta que sea hora de que regrese.

Los dos astronautas que vuelan a bordo del Dragón …Robert Behnken y Douglas Hurley—Son ambos veteranos del programa del transbordador espacial. El reemplazo de SpaceX es como el transbordador, ya que está destinado a ser un modo de transporte en gran medida valioso, que incluye un propulsor que puede volar a casa a un aterrizaje seguro, pero el enfoque general recuerda más a la nave espacial Gemini de la década de 1960 que cualquier otra cosa desde entonces.

Pocos recuerdan hoy, pero el Naves espaciales Gemini de nariz chata, negro mate y blanco, con su elegante borde rojo, fue diseñado originalmente con la reutilización en mente. Se organizaron componentes para facilitar el servicio entre vuelos, y se estaba trabajando en una versión para llevar a los astronautas hacia y desde una estación espacial militar, el Laboratorio de órbita tripulada (MOL) El MOL fue cancelado abruptamente, y solo una cápsula de Gemini restaurada alguna vez fue restaurada en una prueba sin tripulación, y su papel planificado como visitante reutilizable de la estación espacial en gran parte olvidado.

Al igual que Gemini, el Dragon 2 se compone de dos componentes principales: un compartimento de la tripulación en forma de campana con un escudo térmico curvado y una sección de “tronco” sin presión detrás del escudo térmico que actúa como un adaptador para acoplar la nave espacial al cohete de lanzamiento y proporciona más espacio de carga útil. Al igual que Géminis, cuando regresa a la Tierra, la sección no presurizada se desecha, y la cápsula de la tripulación solo hace un llamado “cuerpo contundente”Descienda a través de la atmósfera antes de lanzar paracaídas y chapotear en el océano para ser recogido.

Pero el Dragon 2 también presenta enormes mejoras. Por un lado, es mucho más grande que Gemini, capaz de transportar hasta siete personas, en comparación con las dos de Gemini. La sección no presurizada también está recubierta con células solares para generar energía, una primicia para las naves espaciales tripuladas de EE. UU., Que anteriormente dependían exclusivamente de baterías o pilas de combustible. La cápsula de la tripulación también está equipada con cohetes que son lo suficientemente potentes para maniobras orbitales, mientras que Géminis confiaba en los propulsores en su sección desechable. Estos cohetes también significan que la cápsula de la tripulación es capaz de ser su propio sistema de escape de lanzamiento, lo que aumenta la seguridad de la tripulación en caso de falla del refuerzo. Géminis confió en dos asientos eyectores estilo avión para emergencias de lanzamiento, algo que pocos astronautas parecían tener alguna confianza en.

La nave espacial Dragon también tiene un sofisticado sistema de guía autónomo: en teoría, los astronautas podrían simplemente sentarse en el lanzamiento y dejar que la nave espacial vuele hasta el muelle en la ISS. Sin embargo, durante este vuelo de prueba, los astronautas tomarán el control de la nave espacial para probar los controles de respaldo manuales, aunque de una manera mucho más hábil que los viejos días de Géminis, cuando Buzz Aldrin tuvo que sacar un sextante para hacer una cita después de que el radar de Gemini 12 dejó de funcionar. La nueva interfaz del sistema recuerda más a un videojuego que a un equipo de navegación; de hecho, puedes probar tu propia mano en el acoplamiento de la estación espacial usando una réplica de la interfaz en línea.

Se desconoce exactamente cuánto tiempo la tripulación permanecerá a bordo de la EEI, aunque hay un límite de 119 días debido a las preocupaciones sobre la longevidad de los paneles solares en órbita del Dragón.

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