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SpaceX lanza dos astronautas a la órbita, encendiendo la nueva era de los vuelos espaciales.

Estados Unidos abrió una nueva era de viajes espaciales humanos el sábado cuando una compañía privada lanzó por primera vez a los astronautas a la órbita, casi una década después de que el gobierno retiró el famoso programa de transbordador espacial tras la tragedia nacional.

Dos astronautas estadounidenses despegaron a las 3:22 p.m. desde un entorno familiar, la misma plataforma de lanzamiento de Florida que una vez sirvió para las misiones Apolo y los transbordadores espaciales. Pero el cohete y la cápsula que los sacó de la atmósfera fueron una nueva vista para muchos, construidos y operados no por la NASA sino por SpaceX, la compañía fundada por el multimillonario Elon Musk para perseguir su sueño de enviar colonos a Marte.

Multitudes de espectadores, incluidos el presidente Trump y el vicepresidente Mike Pence, observaron y vitorearon mientras la cuenta regresiva llegaba a cero, y los motores de un cohete Falcon 9 cobraron vida.

Levantándose lentamente al principio, el cohete se disparó como una elegante jabalina plateada en cielos nublados y húmedos, tres días después de que el clima de Florida hubiera impedido un intento de lanzamiento anterior.

Fue un momento de triunfo y quizás de nostalgia por el país, un grato recordatorio de la preeminencia global de Estados Unidos en ciencia, innovación tecnológica y empresa privada en un momento en que sus perspectivas y ambiciones se vieron nubladas por la pandemia del coronavirus, la incertidumbre económica y la lucha política. . Millones de personas de todo el mundo vieron el lanzamiento en línea y por televisión, muchos de ellos por la cuarentena autoimpuesta en sus hogares.

Trump, quien observó desde una azotea en el centro espacial junto con Mike Pence y un grupo de funcionarios de la administración y políticos republicanos, lo calificó como “una inspiración para nuestro país” y una “vista hermosa” después de que el barco despegara. “Estoy muy orgulloso de la gente de la NASA, de todas las personas que trabajaron juntas, públicas y privadas”, dijo a los periodistas.

El Falcon 9 llevaba una cápsula Crew Dragon, que estaba programada para reunirse con la Estación Espacial Internacional el domingo por la mañana.

A bordo se encuentran dos veteranos del cuerpo de astronautas, Robert L. Behnken y Douglas O. Hurley. Cada uno está casado con otro astronauta: el Sr. Behnken con Megan McArthur y el Sr. Hurley con Karen Nyberg. La NASA seleccionó a los dos hombres junto con un grupo de sus colegas para ser los primeros clientes de cápsulas espaciales construidas por compañías privadas.

Fue el primer lanzamiento de los astronautas de la NASA desde los Estados Unidos desde el retiro de los transbordadores espaciales en 2011. En los años posteriores, la NASA ha pagado el programa espacial de Rusia para transportar a sus astronautas a la estación espacial. Y con este éxito, la NASA, para su propio deleite, ha comenzado a ceder esta tarea a SpaceX y otras compañías, y abre nuevas posibilidades para los empresarios que buscan ganar dinero con el planeta.

Como beneficio adicional para el buen comienzo de la misión, la etapa de refuerzo aterrizó con éxito en una plataforma flotante en el Atlántico, ahora una hazaña de rutina para SpaceX.

Ambos tienen antecedentes como pilotos de prueba militares y cada uno ha volado dos veces anteriormente en misiones del transbordador espacial, aunque esta es la primera vez que han trabajado juntos en una misión. Hurley voló en la misión final del transbordador espacial en 2011.

En 2015, estuvieron entre los astronautas elegidos para trabajar con Boeing y SpaceX en los vehículos espaciales comerciales que las compañías estaban desarrollando. En 2018, fueron asignados al primer vuelo de SpaceX.

Los preparativos del lanzamiento del sábado comenzaron con los astronautas vistiendo sus trajes espaciales con la ayuda de los técnicos de SpaceX. Jim Bridenstine, el administrador de la NASA, y Jim Morhard, el administrador adjunto, los visitaron en la sala de trajes. Cada uno mantenía una distancia social y usaba una máscara quirúrgica, y el Sr. Bridenstine posó con los astronautas para una selfie.

Justo después del mediodía, los astronautas fueron despedidos por sus familias antes de su viaje a la plataforma de lanzamiento. El Sr. Behnken le preguntó a su hijo, Theodore, “¿Vas a escuchar a mamá y hacer que su vida sea más fácil”, refiriéndose a su esposa, Megan McArthur, una compañera astronauta. El niño de seis años respondió: “¡Vamos a encender esta vela!”

En una hora, abordaron la cápsula Crew Dragon y comenzaron las horas de procedimientos que deben completar antes del intento de lanzamiento.

¿En qué están volando?

SpaceX nunca ha llevado a la gente al espacio antes. Su Crew Dragon es una cápsula con forma de goma de mascar: una versión mejorada de la cápsula Dragon original de SpaceX, que se ha utilizado muchas veces para transportar carga, pero no personas, a la estación espacial.

Crew Dragon tiene espacio para hasta siete personas, pero tendrá solo cuatro asientos para las misiones de la NASA. Si este lanzamiento tiene éxito, transportará a cuatro astronautas a la estación espacial más adelante en el año.

¿Qué pasa con esos trajes espaciales que llevan puestos?

Michael Bay, el director de la película del desastre cósmico de 1998 “Armageddon”, una vez dio una entrevista discutiendo la peor crisis en la realización de la película.

“Tres semanas antes de nuestro primer día de fotografía principal, fui a ver los trajes espaciales”, dijo. “Parecían un traje de jogging Adidas en un estante. Ahí es donde casi me mato “. Porque, dijo, si no tienes trajes espaciales “geniales”, toda la película está hundida.

Aparentemente, Elon Musk se adscribe a la misma escuela de pensamiento.

O eso parece juzgar por el lanzamiento y reingreso blanco y negro trajes los astronautas Robert Behnken y Douglas Hurley se vestirán cuando suban a su Tesla blanco y negro y viajen a la plataforma de lanzamiento de Cabo Cañaveral para subir a la cápsula blanca y negra SpaceX Crew Dragon para el viaje inaugural del cohete SpaceX Falcon 9 al Espacio Internacional Estación.

Después de todo, cuando se trata de capturar la imaginación del público en torno a los viajes espaciales, el estilo importa.

“Los trajes son los mamíferos carismáticos del hardware espacial”, dijo Cathleen Lewis, curadora de programas espaciales internacionales y trajes espaciales en el Museo Nacional del Aire y el Espacio de la Institución Smithsonian. “Evocan la experiencia humana”.

¿Por qué la NASA está trabajando con SpaceX en esto?

Para reemplazar los transbordadores, la NASA decidió recurrir a dos compañías privadas, SpaceX y Boeing, en esencia para producir el equivalente en alquiler de vehículos de naves espaciales. La NASA luego compraría boletos a bordo de sus cápsulas para los viajes al espacio.

Este programa resultó mucho menos costoso que si la NASA hubiera desarrollado su propia nave espacial de reemplazo, aunque las cápsulas se han enfrentado a muchos retrasos en el camino para estar listas para el lanzamiento.

La NASA, bajo la administración Trump, también espera estimular un uso más comercial de la estación espacial, para fines que incluyen el turismo. Aunque los boletos serían caros, los pasajeros pueden comprar viajes en órbita a bordo de la cápsula de SpaceX y pueden comprar asientos en la cápsula de Boeing una vez que esté listo para volar.

A pesar de las advertencias de la NASA de quedarse en casa para limitar la propagación del coronavirus, alrededor de 150,000 personas salieron a ver el lanzamiento el miércoles en las partes de Florida alrededor del Centro Espacial Kennedy. Peter Cranis, director ejecutivo de la Oficina de Turismo de Space Coast, que hizo esa estimación, dijo que espera otros cientos de miles de espectadores este fin de semana.

Funcionarios del gobierno local también anticiparon que las multitudes del sábado inundarán los números del miércoles.

¿Miles, decenas de miles, diablos, cientos de miles? Simplemente no hay forma de asignarle un número “, dijo Don Walker, director de comunicaciones de Brevard County Emergency Management.

El Centro Espacial Kennedy no estaba abierto al público el miércoles, pero su centro de visitantes se abrió parcialmente el sábado.

Jim Bridenstine, administrador de la NASA, dijo que los invitados debían observar las pautas de distanciamiento social en los terrenos de la agencia.

“Lo que esperamos es que cuando las personas vengan aquí, sigan la guía del gobernador”.

Luego de las escenas de puentes abarrotados el miércoles, Walker dijo que habrá una mayor presencia policial este fin de semana.

“Si bien no hay una forma real de aplicarlo, hemos pedido a las personas a través de entrevistas en los medios, comunicados de prensa, redes sociales, lo que sea, que hagan todo lo posible para seguir a C.D.C. recomendaciones de distanciamiento social ”, dijo.

Ben Malik, el alcalde de Cocoa Beach, al sur del centro espacial, dijo que la playa de su ciudad estaba abarrotada el miércoles y que sus hoteles están completamente llenos este fin de semana.

“Hubo poco o ningún distanciamiento social el miércoles”, dijo Malik. “Fue un poco aterrador. En este punto, tendrías que tener miles y miles de policías y eso no es físicamente posible “.

¿Qué han estado haciendo los astronautas desde el miércoles?

Se han quedado en cuarentena en los cuartos de la tripulación en el Centro Espacial Kennedy. Se ha utilizado para los astronautas que se preparan para las misiones desde la década de 1960, ocupando unos 26,000 pies cuadrados y 23 habitaciones, no solo para los astronautas, sino también para los cirujanos de vuelo y el personal de apoyo.

Los cuartos de la tripulación incluyen una cocina, comedor, sala de estar, gimnasio, dos salas de conferencias, dos salas de lavandería y tres salas de exámenes médicos.

El propósito de la cuarentena no es mantener a los astronautas encerrados, sino limitar los contactos con personas que puedan transmitir gérmenes. En una conferencia de prensa el viernes, Jim Bridenstine, el administrador de la NASA, dijo que podrían ir a un edificio más cerca del océano conocido como la casa de la playa.

“Podrían pasar un poco de tiempo en la casa de la playa”, dijo el Sr. Bridenstine. “Comenzaron una nueva tradición de lanzar cohetes desde la playa, en Beach House, antes de un gran lanzamiento. Por lo tanto, me imagino que probablemente tengan algún tiempo de inactividad “.

El martes, un día antes del primer intento de lanzamiento, Behnken publicó en Twitter un resumen de algunas de sus actividades.

¿Cuándo llegarán los astronautas a la estación espacial?

El Crew Dragon está programado para llegar a la Estación Espacial Internacional 19 horas después del lanzamiento el domingo, aproximadamente a las 10:30 a.m., hora del este. Durante su viaje, los astronautas probarán para comprobar cómo vuela la nave espacial y verificarán que los sistemas funcionan según lo diseñado. A menos que algo salga mal, las computadoras de Crew Dragon generalmente manejan todos los procedimientos de maniobra y atraque.

Por lo tanto, se espera que el Sr. Behnken y el Sr. Hurley se queden en la estación al menos un mes para ayudar al Sr. Cassidy. El Sr. Behnken se ha entrenado para realizar caminatas espaciales, y el Sr. Hurley tomó clases de actualización sobre cómo operar el brazo robótico construido en Canadá de la estación.

La decisión de retirar los transbordadores espaciales se tomó en 2004 durante la administración del presidente George W. Bush después de la pérdida del transbordador Columbia un año antes. Los transbordadores eran necesarios para completar la construcción de la estación espacial. Pero sus motores, baldosas térmicas y aerodinámica los hicieron complejos para volar y mantener. Esos factores, y el costo de continuar operando, llevaron a la administración Bush a decidir que el dinero debería destinarse a enviar astronautas a la luna en un programa llamado Constellation.

La estación espacial se completó en 2011 y se retiraron los transbordadores. Sin embargo, el gobierno de Obama decidió que Constellation era demasiado costoso y lo canceló. Luego comenzó el programa de la tripulación comercial que condujo al Crew Dragon y al Starliner de Boeing.

¿Cómo han estado llegando los astronautas de la NASA a la estación espacial?

Los astronautas han estado viviendo en la Estación Espacial Internacional de forma continua durante casi 20 años. Después del retiro de los transbordadores, la NASA ha tenido que depender de los rusos para el transporte de astronautas, pagando decenas de millones de dólares por cada asiento a bordo de la nave espacial Soyuz.

Es probable que los astronautas de la NASA continúen volando en los lanzamientos de Soyuz, y los astronautas rusos en las misiones SpaceX y Boeing, para que los miembros de la tripulación estén familiarizados con todos los diferentes sistemas. Sin embargo, la NASA no pagaría los viajes de Soyuz, sino que cambiaría un asiento en una nave Boeing o SpaceX por uno en una Soyuz.

Elon Musk, el director ejecutivo de SpaceX, no es alguien que se aguante la lengua o el cursor de Twitter. Pero en su papel en SpaceX, ha mantenido un perfil más bajo que en Tesla, la compañía de autos eléctricos que él personifica.

Con Tesla, Musk ha investigado contra lo que él ve como obstáculos para hacer negocios, incluidas las políticas locales de refugio en el hogar destinadas a prevenir la propagación del coronavirus, los vendedores de acciones y la Comisión de Bolsa y Valores. Pero SpaceX, que como empresa privada está sujeta a menos escrutinio federal, y que se le ha permitido operar durante la pandemia, ha evadido gran parte de lo que lo ha irritado en Tesla.

Eso puede deberse en parte a que la compañía responde a un grupo de inversores mucho más pequeño, incluido el propio Musk, las empresas de capital de riesgo Founders Fund y DFJ, Google y Fidelity. Y SpaceX es guiado por Gwynne Shotwell, un veterano aeroespacial que se unió a la compañía como su undécimo empleado en 2002 y ha sido su presidente durante más de una década, una delegación de autoridad que Musk no ha practicado en Tesla.

SpaceX tiene su sede en Hawthorne, California, cerca del Aeropuerto Internacional de Los Ángeles, en un área que durante décadas fue un centro de contratistas del gobierno que prestaba servicios a las misiones militares y espaciales. SpaceX también opera un sitio de prueba en Texas.

¿Crew Dragon tiene un sistema de escape?

El Crew Dragon posee potentes motores llamados SuperDracos que pueden alejar la cápsula del cohete Falcon 9 en caso de emergencia. El Dragón luego se lanza en paracaídas al océano.

El Crew Dragon es más o menos comparable en tamaño a la cápsula Apollo que llevó a los astronautas de la NASA a la luna en las décadas de 1960 y 1970. Las cápsulas anteriores de la NASA, Mercurio y Géminis, eran más pequeñas.

El interior es mucho más elegante que el que tenían los astronautas de la NASA hace 50 años e incluso los transbordadores espaciales. La potencia de cómputo disponible es mucho mayor ahora, permitiendo que las pantallas táctiles reemplacen los botones y joysticks que se usaron en naves espaciales anteriores.

“Crecer como piloto, toda mi carrera teniendo una cierta forma de controlar el vehículo, esto es ciertamente diferente”, dijo Hurley. “Así que es una forma un poco diferente de hacerlo. Pero el diseño en general ha funcionado muy bien ”.

Si crees que tienes las cosas correctas para volar un Crew Dragon, SpaceX ha proporcionado una versión web del sistema que los astronautas de la NASA usarían si necesitaran anular los sistemas automatizados de la nave espacial. Algunos usuarios de YouTube tienen explicó útilmente cómo completar realmente el acoplamiento.

Los informes fueron aportados por Kenneth Chang, Mariel Padilla, Vanessa Friedman, Niraj Chokshi, Peter Baker y Michael Roston.

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