Los robots podrían ayudar a salvar su tienda local de la quiebra

La tecnología que Adore Me está usando ahora no es nueva. Los centros de despacho automatizados promovidos por gigantes como Amazon y Ocado Technology son lugares vastos, con miles de robots que transportan millones de contenedores en espacios del tamaño de varios campos de fútbol. Pero en los últimos años, la tecnología se ha distribuido más a medida que el mercado de compras en línea ha madurado. A medida que los sistemas de almacenamiento robótico se vuelven más compactos y más modulares, más minoristas optan por instalar los suyos, adaptados a sus necesidades comerciales y al espacio disponible. En lugar de llenar varias cuadras de la ciudad, la nueva generación de sistemas se puede instalar en el almacén de un supermercado.

Este cambio hacia una automatización a menor escala distribuida en múltiples ubicaciones se produjo cuando el sector minorista está en peligro de colapsar. Según el Departamento de Comercio de los Estados Unidos, las ventas minoristas en los Estados Unidos cayeron un 16,4% el mes pasado, la peor caída desde que comenzaron los informes en 1992. El récord anterior, una caída del 8,3%, se estableció en marzo. Con los compradores atrapados en casa, los minoristas están sufriendo en todos los ámbitos. Muchas tiendas físicas han sido cerradas.

Pico en la demanda

Sin embargo, no todas son malas noticias. Otros están viendo explotar su negocio en línea y les resulta difícil satisfacer la demanda. En los Estados Unidos, el comercio electrónico ha aumentado en más del 21% desde esta época el año pasado. El mayor cambio está en los comestibles. En una carta a los clientes de la industria de comestibles el 19 de marzo, los consultores McKinsey señalaron que algunos estaban viendo picos de hasta 700%. En lugar de hacer visitas semanales a un supermercado, muchos consumidores ahora compran alimentos en línea. Las empresas con formas rápidas y eficientes de cumplir con los pedidos en línea ganarán.

Para mantenerse al día, algunos minoristas están luchando para cambiar la forma en que se utilizan sus tiendas ahora vacías. En lugar de mostrar artículos para clientes que pasan, los espacios se están convirtiendo en almacenes y depósitos de entrega para empresas que se han mudado completamente en línea.

“Es como si el comercio electrónico saltara adelante cinco años”, dice Vince Martinelli, CEO de Right Hand Robotics, una empresa estadounidense que ha instalado brazos robóticos para recoger artículos de contenedores en alrededor de una docena de almacenes minoristas en los Estados Unidos, Europa y Japón .

Una respuesta al aumento de la demanda es contratar a decenas de miles de empleados temporales, como lo ha hecho Amazon. Pero la gente es cara. “Hemos tenido una verdadera sacudida en el sistema, y ​​no se puede resolver a la larga simplemente arrojando a la gente”, dice Martinelli “.

El otro es acelerar el despliegue de tecnologías para cumplirlo.

Las tiendas han estado sopesando los pros y los contras de invertir en más automatización durante años, dice. Cada vez más, ya no es una opción. “La automatización es una cosa que necesita para sobrevivir”, dice Scott Gravelle, CEO de Attabotics, una compañía canadiense que hace que los sistemas de cumplimiento robóticos sean lo suficientemente pequeños como para caber dentro de una tienda de tamaño medio.

Los robots podrían ayudar a salvar su tienda local de la quiebra
Un brazo robótico de la mano derecha y un recolector humano trabajan codo con codo en un centro de distribución en Japón

El mayor uso de la robótica es una parte de esta estrategia de supervivencia. No es sorprendente que las compañías que construyen robots o sensores estén viendo un aumento en el interés. Brain Corp, que fabrica software de control para robots de limpieza de pisos y movimiento de existencias, dice que vio el uso de su tecnología aumentar en un 24% en abril durante el mismo período del año pasado. Sus robots ahora trabajan un total de 8,000 horas al día, el equivalente a 1,000 empleados. Los robots de limpieza generalmente se ejecutan durante la noche, pero dos tercios del uso cada vez mayor se realizaron durante las horas de trabajo diurnas, lo que Brain Corp cree que refleja las demandas de limpieza más estrictas durante la pandemia.

Inertial Sense, que construye sensores inteligentes que permiten que los robots naveguen, dice que ya ha recibido un par de grandes pedidos y muchas solicitudes para su kit de demostración. “La gente dice:” Dios mío, será mejor que me ocupe de esto “, dice el CEO de la empresa, Tom Bennett.

El resultado es que los minoristas más pequeños se están beneficiando de la forma en que las grandes armas han cambiado el campo en los últimos años. Muchos grandes minoristas confían en empresas como Ocado Technology, que construye y opera grandes centros de distribución fuera de la ciudad para varios grandes supermercados del Reino Unido. Aquellos que han abrazado por mucho tiempo la automatización de esta manera parecen haberse adaptado bien a la crisis. Los aproximadamente 3.000 robots en los depósitos más grandes de Ocado Technology son administrados por una IA central, que ajusta continuamente miles de parámetros para garantizar que todo el sistema funcione de la manera más fluida posible. Puede cambiar un orden de selección aquí, retrasar un robot allí para que otro pueda ponerse al día o sugerir una forma más eficiente de apilar elementos. “Un sistema tan complicado realmente está más allá del control humano”, dice Alex Harvey, jefe de IA. “Tenemos que usar AI para ejecutarlo de manera óptima”.

Para ayudarlo a mantener las pestañas en el almacén, la IA compara su rendimiento con una simulación virtual del espacio físico que refleja todos sus movimientos. Cuando los gemelos físicos y digitales no están sincronizados, la simulación alerta a la IA y a sus operadores humanos de un problema potencial, como un objeto caído o una rueda torcida en uno de los robots. Esta simulación ayudó a la IA a recomendar algunos cambios cuando la demanda en línea alcanzó su punto máximo en las primeras semanas de bloqueo. A medida que cambian los hábitos de compra, el diseño de la cuadrícula de las pilas de contenedores se puede actualizar de la noche a la mañana. Los contenedores que contenían artículos que se compraron con más frecuencia se movieron a la parte superior, donde se podía acceder a ellos más rápidamente.

Recientemente, Ocado Technology comenzó a replicar su tecnología para minoristas fuera del Reino Unido. Tiene acuerdos con Kroger en los EE. UU., Sobeys en Canadá, Casino en Francia, Aeon en Japón y otros. “Hicimos una copia y pegamos para ellos”, dice Harvey. Ocado Technology asume el alto costo de la instalación a cambio de una reducción de los ingresos del minorista.

Mas cerca de casa

Todas estas empresas, grandes y pequeñas, ahora observan de cerca nuestros nuevos hábitos de compra. Cuando los picos de demanda y los clientes en línea desean que las compras se entreguen lo antes posible, el cumplimiento centralizado deja de ser tan rentable. La selección eficiente de acciones y las rutas de entrega más cortas son clave, lo que brinda una ventaja a las tiendas locales más pequeñas sobre los grandes almacenes fuera de la ciudad.

Por ejemplo, el año pasado Ocado lanzó Ocado Zoom, un servicio de entrega de una hora a Londres, desde un almacén más pequeño a las afueras de la ciudad. Basado en las instalaciones más grandes de Ocado, el sistema de apilamiento de Zoom es modular y puede personalizarse para un sitio. Esto, además de los costos iniciales más bajos, facilitará que las tiendas más pequeñas adopten la automatización: pueden comenzar con poco y agregar capacidad a medida que crecen.

En los Estados Unidos, Walmart es otro gigante minorista que está adaptando rápidamente su modelo para adaptarse mejor a cómo compramos en línea.

Cuando llegó la pandemia, Walmart se encontraba en las primeras etapas de ofrecer un servicio exprés, que entregaría los artículos pedidos en línea a la casa de un cliente en dos horas. Se apresuraron las actualizaciones al software que calculaba las rutas de entrega y los procesos para recoger los artículos en la tienda. A fines de marzo, probó el servicio en una tienda en Phoenix, Arizona. El 16 de abril lo extendió a 100 tiendas en los Estados Unidos. La compañía ahora lo está expandiendo a más de 2,000.

Pero la entrega urgente solo funciona si los artículos pedidos se envían desde una ubicación cercana al cliente. Afortunadamente, Walmart ya estaba experimentando con ir a pequeña escala, enviando artículos directamente desde las tiendas en lugar de desde sus enormes almacenes fuera de la ciudad. A finales de 2019, había desplegado la tecnología en 130 tiendas. El software, que rastreó cada compra en las miles de tiendas de Walmart y mantuvo un registro de existencias de milisegundos por milisegundos, analizó millones de variables (incluida la disponibilidad, la velocidad de entrega y el costo para Walmart) para identificar cuál de esas tiendas era la La mejor opción para realizar un pedido local en línea. Al principio, Walmart no veía mucha demanda por el servicio, pero por supuesto eso pronto cambió. Cuando sus grandes centros de distribución comenzaron a tener dificultades, la compañía aumentó su servicio de envío desde la tienda a 2.400 tiendas en solo dos semanas.

Los robots podrían ayudar a salvar su tienda local de la quiebra
Attabotics exprime un almacén robótico en una caja del tamaño de una habitación

Empresas como Attabotics están ayudando a nombres más pequeños a imitar las tácticas de las grandes empresas. Su sistema de micro cumplimiento permite que los pequeños minoristas conviertan un almacén en la parte trasera de su tienda, o el piso de la tienda si está cerrado para los clientes, en una máquina de procesamiento de pedidos estilo AutoStore. Es un mejor uso de bienes raíces, dice Gravelle.

Cuando AutoStore utiliza robots del tamaño de lavadoras que se mueven a través de la parte superior de las pilas de contenedores, Attabotics crea un sistema en el que los robots más pequeños se introducen arriba, abajo y a través de un laberinto densamente embalado. Todo esto ocupa alrededor del 6 al 8% del espacio que una tienda llenaría si sus artículos estuvieran en exhibición, dice Gravelle. Attabotics utiliza el aprendizaje automático para determinar dónde se deben almacenar las existencias, en función de los elementos que generalmente se combinan en los pedidos de los clientes, y el sistema se ajusta en tiempo real a medida que cambia el comportamiento de compra. También proporciona un conjunto común de piezas, que se pueden unir en varias configuraciones para adaptarse a la forma y el tamaño de una habitación. Attabotics dice que administra los centros de despacho robotizados más pequeños (350 pies cuadrados, o 33 metros cuadrados) y los más grandes (61,000 pies cuadrados) en los EE. UU., Incluidos los almacenes para la cadena de tiendas por departamentos Nordstrom. “Podría tener muchos contenedores y un robot, o algunos contenedores y muchos robots”, dice Gravelle.

Incluso cuando las tiendas vuelvan a abrir y las personas regresen al trabajo, el comercio minorista no volverá a la normalidad. Las tiendas y almacenes tendrán que imponer el distanciamiento social. Martinelli de Right Hand Robotics cree que eso podría conducir a una mayor automatización. “Si se permiten menos personas en un edificio, los humanos adquieren un mayor valor”, dice. “No puedes desperdiciar a un humano en una tarea mundana si puedes automatizarla”. Por ejemplo, en la mayoría de los centros de despacho automatizados, los humanos aún recogen elementos de los contenedores que los robots ponen delante de ellos. Como era de esperar, Martinelli cree que esta es una tarea más adecuada para el tipo de robot que hace su empresa. Ocado Technology también ha estado probando un brazo de selección de robots que podría ayudar con el distanciamiento social en la fábrica post-covid-19.

Terapia de compras

Por supuesto, nada de esto estaba en el horizonte cuando Adore Me instaló su nuevo almacén. La compañía invirtió mucho en automatización para respaldar una estrategia agresiva de crecimiento internacional. Sus robots le permiten procesar cuatro veces más pedidos que antes. Ahora esos robots lo ayudan a mantenerse al día durante la pandemia, cuando aparentemente muchas personas están pijama cómodo.

Las eficiencias hablan por sí solas, dice Steven Keith Platt, director del Platt Retail Institute en Boston, que estudia robots en la industria minorista: “Este es un ímpetu masivo para que las compañías aumenten la inversión en automatización”.

Bennett, CEO de Inertial Sense, está de acuerdo. “El comercio minorista es el lugar donde la economía impulsará la adopción a largo plazo”, dice. “Esto se ha convertido en un problema de la sala de juntas más rápido que nunca”. Pero advierte que la automatización no es una solución plug-and-play para todos. Las empresas que buscan invertir en automatización pueden tener que trabajar en torno a procesos heredados y tecnología interna.

Incluso sin estos obstáculos, el cambio a la automatización lleva tiempo, a menos que ya tenga una plataforma sobre la cual construir. Millones de dólares en maquinaria necesita ser ordenada, fabricada y probada. El efecto no será instantáneo, pero cuando llegue, estará aquí para quedarse, dice Martinelli: “En 2021 o 2022 verás el impacto de lo que han comenzado los últimos dos meses”.

Las empresas que estaban en la cerca a principios de año han visto cambiar sus prioridades. Muchos ahora esperan largos meses o años de incertidumbre por delante. Más de unos pocos se comprometerán a una inversión que no parecía una necesidad inmediata hasta hace unas semanas.

“Siempre se habla mucho de aspiraciones sobre el futuro y lo que a las compañías les gustaría hacer”, dice Gravelle. De repente, hay menos razones para posponer esos planes: “Ahora tienen que hacerlo”.

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