Los reguladores de Pensilvania prometieron vigilar a los contaminadores durante la pandemia. Están luchando

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) anunció a fines de marzo que relajaría sustancialmente la aplicación de la ley durante la pandemia de COVID-19. La decisión fue recibida con indignación. Una coalición de casi dos docenas de grupos de justicia ambiental, clima e interés público incluso llevó a la agencia a los tribunales en respuesta. Con la EPA bajo fuego, estado funcionarios En todo el país se aseguró a los defensores del medio ambiente que sus esfuerzos de aplicación no disminuirían, a pesar de las consecuencias del nuevo coronavirus.

Pero si los datos preliminares de Pensilvania son una indicación, es probable que las agencias ambientales estatales estén muy por debajo de esa promesa.

“El personal todavía está trabajando para proteger el medio ambiente de Pensilvania”, escribió Patrick McDonnell, jefe del Departamento de Protección Ambiental (DEP) del estado en abril. carta a grupos ambientales interesados. Claro, las inspecciones, del tipo que realizan los empleados de DEP para asegurarse de que los sitios de fracking, las minas y las refinerías no contaminen el aire y el agua, ocurrían con menos frecuencia. Pero McDonnell insistió en que la aplicación más esencial era más sólida que nunca. “Todavía estamos en el terreno en los sitios más susceptibles a los impactos ambientales”, escribió.

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La carta de McDonnell no dio la imagen completa. Un análisis general de los datos del DEP muestra que la agencia realizó un 37 por ciento menos de inspecciones en las seis semanas posteriores al cierre del estado el 16 de marzo, en comparación con el mismo período en 2019.

Las mayores reducciones en las inspecciones se registraron en los programas de petróleo, gas y minería. Estas industrias extractivas siguen funcionando en gran medida como lo hicieron antes de la pandemia, ya que el gobierno las consideró “esenciales”. Las inspecciones de estas industrias disminuyeron aproximadamente un 70 por ciento.

Al mismo tiempo, la agencia ha seguido procesando solicitudes de permisos que permiten a las empresas de perforación, construcción y minería continuar sus operaciones. Desde el cierre, el DEP ha abordado más de 5.260 solicitudes de este tipo de las empresas, que es aproximadamente un 20 por ciento menos que antes de la pandemia. La agencia dijo que la disminución se debe en parte a que las compañías hacen menos solicitudes, y que algunos programas DEP han reducido los tiempos de respuesta para los permisos.

“Si bien tenemos menos inspecciones, menos quejas que se respondan que nunca, también tenemos nuevos permisos archivados y nuevas operaciones permitidas para comenzar”, dijo Leann Leiter, un organizador con sede en Pensilvania con Earthworks, una organización ambiental sin fines de lucro. “Eso realmente resalta el hecho de que este sistema está orientado hacia el desarrollo, y la reducción de daños es un segundo pensamiento en el mejor de los casos”.

Después de que los gobernadores estatales comenzaron a emitir órdenes de cierre, muchas instituyeron políticas de trabajo desde el hogar para las agencias estatales en un esfuerzo por contener el virus y proteger a los empleados. Como resultado, las inspecciones de campo, un componente crítico de la aplicación de la ley ambiental, quedaron en segundo plano.

Los datos del DEP sugieren que este enfoque podría estar dejando a los residentes más expuestos a las industrias contaminantes durante la pandemia.

Las investigaciones en respuesta a las quejas de los residentes han disminuido significativamente. En marzo y abril de 2019, la agencia realizó 169 investigaciones de este tipo. ¿Después del cierre en marzo? Solo 21. Aunque el DEP le dijo a Grist que el volumen de quejas había disminuido en aproximadamente un tercio, las inspecciones disminuyeron mucho más precipitadamente, en aproximadamente un 88 por ciento.

Por otro lado, la revisión de Grist también encontró que el personal del DEP ha estado realizando más del triple de revisiones de archivos desde que comenzó el cierre. Una revisión de archivos es un tipo de inspección que se basa en los datos autoinformados de las empresas. Revisiones de informes de emisiones a la atmósfera: qué refinerías y plantas químicas presentar de forma rutinaria Con el fin de informar la cantidad de contaminantes que abandonan sus pilas, aumentó un 145 por ciento después del cierre en comparación con el mismo período en 2019. El número total de inspecciones para instalaciones de aguas residuales y sistemas públicos de agua aumentó más del doble debido a un aumento dramático en las revisiones de archivos, incluso a medida que inspecciones in situ caídas.

Megan Lehman, portavoz del DEP, dijo que el aumento en las revisiones de archivos es un buen ejemplo de cómo el personal se ha adaptado a las nuevas circunstancias y priorizó las inspecciones que podrían completarse desde su hogar. Elogió al personal de DEP por desempeñarse “notablemente bien” a pesar de la “conversión instantánea y no planificada al teletrabajo”.

“Debido a la gravedad de la pandemia, nuestra primera responsabilidad es proteger la salud de nuestros empleados y del público en general siguiendo las órdenes del gobernador”, dijo Lehman a Grist.

La agencia es no procesando registra solicitudes mientras sus oficinas están cerradas. Lehman proporcionó los datos a pedido de Grist.

En los últimos años, el trabajo del DEP ha estado en peligro por algo más que la pandemia. La disminución de este año en las inspecciones llega al final de una década definida por los recortes presupuestarios y la escasez de personal. Desde 2002, el número de empleados en la agencia ha disminuido en casi 30 por ciento, y su presupuesto ha sido recortado por 40 por ciento.

A pesar de que la agencia ejerció cierta creatividad para continuar las operaciones de forma remota este mes, la legislatura dominada por los republicanos del estado aprobó un proyecto de ley para suspender toda nueva reglamentación, incluidas las regulaciones ambientales, hasta 90 días después de que se levante la declaración de emergencia del gobernador Tom Wolf. Wolf, un demócrata, vetó el proyecto de ley esta semana, pero otro proyecto de ley similar es pendiente y podría detener efectivamente cualquier acción sobre la solicitud del DEP de aumentar las tarifas en la industria del petróleo y el gas para contratar a 49 inspectores adicionales.

Los defensores del medio ambiente dicen que los legisladores están aprovechando la pandemia para matar la propuesta de honorarios y otros similares. Una gran cantidad de otras facturas pendientes amenazan con para llevar la autoridad del DEP para ingresar en un programa interestatal de reducción de gases de efecto invernadero, reducir la capacidad de la agencia para crear nuevas normas ambientales y obligarlo a aprobar permisos dentro de los 30 días.

“Este sistema no es realmente adecuado para proteger a las personas y el clima, incluso en tiempos normales”, dijo Leiter. “Cada pocas semanas parece que estamos encontrando algún otro ataque legislativo”.

David Hess, quien dirigió el DEP bajo los ex gobernadores republicanos Tom Ridge y Mark Schweiker, le dijo a Grist que estaba “asombrado” por el trabajo que la agencia pudo hacer durante la pandemia.

“La gente se molesta por la administración de Trump y los recortes que están haciendo a nivel federal, pero hemos estado pasando por recortes similares a los de Trump durante los últimos 12 años aquí en Pensilvania”, dijo. “He estado dentro y alrededor de estas agencias durante 45 años, y nunca he visto una situación como esta, en la que pasaron de un principio a otro a lograr lo que todavía están logrando, con los recursos que tienen”.

Zorro en el gallinero

El personal del DEP comenzó a trabajar desde su casa el 16 de marzo, el día en que el gobernador Wolf amplió su orden de cierre a todo el estado. Las inspecciones tuvieron un impacto inmediato. Esa semana, la agencia realizó alrededor de 1,160 inspecciones, una disminución de aproximadamente el 35 por ciento de su promedio semanal de 1,800 en 2019. Esas cifras se han mantenido estables desde entonces, rondando las 1,100 por semana a fines de abril. Las últimas inspecciones cayeron por debajo de 1.100 durante las semanas de Acción de Gracias y Navidad del año pasado.

Un gráfico de líneas que muestra las inspecciones ambientales realizadas por el Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania entre 2019 y 2020. En marzo de 2020, las inspecciones cayeron a su nivel más bajo desde la Navidad de 2019.
Clayton Aldern / Grist

Las inspecciones de la agencia pueden desglosarse aproximadamente por programa: petróleo y gas, minería, agua potable, aguas residuales y protección contra la radiación, entre otros, así como por tipo de inspección. Las inspecciones de rutina, las revisiones de archivos administrativos y las investigaciones de quejas son las tres categorías principales de este último.

En las seis semanas posteriores al cierre, las inspecciones en los programas de petróleo y gas y minería disminuyeron en general en un 70 por ciento. Estos dos programas también vieron la disminución más significativa en las inspecciones de rutina. El programa de petróleo y gas, por ejemplo, realizó más de 3.000 inspecciones de rutina en el lugar entre el 16 de marzo y el 24 de abril del año pasado. Durante el mismo período de este año, el departamento completó solo 97 de esas inspecciones. Sin embargo, al mismo tiempo, el departamento de petróleo y gas realizó casi cuatro veces el número de revisiones de archivos en comparación con 2019, pasando de 278 a 1.065.

Bajo las condiciones descritas en sus permisos, se les puede exigir a las empresas que informen periódicamente sobre cualquier cantidad de métricas ambientales que ayuden al DEP a monitorear sus actividades. Por ejemplo, se requiere que las refinerías cuantifiquen e informen la cantidad de contaminantes que escapan de sus chimeneas. Los defensores del medio ambiente y la salud pública dicen que las revisiones de archivos, que se basan en datos autoinformados, pueden proporcionar información significativa sobre las operaciones de una empresa. También dicen que las revisiones de archivos no sustituyen las inspecciones de campo.

Las revisiones de archivos “simplemente no van a proporcionar el mismo nivel de detalle o abarcarán el mismo nivel de información sobre posibles violaciones que un regulador que sale y revisa en persona lo que sucede en el sitio”, dijo Lisa Widawsky Hallowell, abogada principal de El Proyecto de Integridad Ambiental, una organización sin fines de lucro fundada por ex abogados de la EPA. “Eso es básicamente como el zorro mirando el gallinero”.

Lehman, el portavoz del DEP, dijo que el personal enfrentó múltiples desafíos durante las primeras dos semanas del cierre, cuando cambiaron abruptamente al teletrabajo. Se enfrentaron a desafíos técnicos e interrupciones de Internet cuando comenzaron a trabajar desde casa, y los inspectores de campo necesitaban asegurar equipos de protección como máscaras y guantes. Además, dijo que “muchas entidades reguladas por el DEP debían suspender las operaciones” en respuesta a la orden de cierre y, por lo tanto, la agencia no podía inspeccionarlas.

El DEP no proporcionó una estimación del número de negocios que cerraron y, por lo tanto, ya no pudieron ser inspeccionados. Aún así, los datos muestran que los tipos de industrias a las que la agencia apuntó en sus inspecciones durante los tiempos normales (petróleo y gas, minería de carbón, instalaciones de agua potable y sistemas de aguas residuales) generalmente fueron consideradas “esenciales” por el estado y no obligados a cerrar abajo.

“La mayor parte de lo que inspeccionan probablemente habría estado funcionando”, dijo Hess, el ex secretario del DEP. La división de radiación, que realizó un 65 por ciento menos de inspecciones, puede haber visto una disminución debido a que muchas clínicas y consultorios médicos cerraron durante el cierre. En general, sin embargo, las inspecciones no se habrían visto significativamente afectadas por los negocios cerrados, dijo Hess a Grist.

Un cuadro que compara las inspecciones ambientales realizadas por el DEP de Pensilvania en 2019 y 2020 por tipo de inspección. En marzo / abril de 2020, las inspecciones de petróleo y gas cayeron un 70 por ciento en relación con el año anterior.

Las investigaciones en respuesta a las quejas también se han desplomado. La agencia realizó solo 21 inspecciones en respuesta a las quejas en las seis semanas posteriores al cierre, una disminución del 88 por ciento desde 2019. Esa disminución probablemente se explica en parte por una disminución en el número de quejas que la agencia ha estado recibiendo. Según Lehman, la agencia recibió un tercio menos de quejas el mes posterior al cierre, en comparación con el año pasado. Además, algunas inspecciones en respuesta a las quejas pueden no haberse registrado como tales en la base de datos, dijo.

Pero Lehman también reconoció que, en respuesta a las órdenes del gobernador, la agencia solo está desplegando inspectores en el campo “cuando es prudente” y para responder a emergencias, como, por ejemplo, un accidente de tractor-remolque que resulta en un derrame de diesel.

Eso significa que las quejas de los residentes sobre los olores de los sitios de fracking y otros problemas ambientales crónicos pero menos urgentes pueden no resultar en una inspección del sitio. Los miembros del público son los ojos y oídos de la agencia en el terreno, y debido a que muchos residentes se refugian cerca de las operaciones de fracking, la disminución en las inspecciones de DEP significa que no pueden confiar en que la agencia los apoyará durante la pandemia, según los defensores.

“Ahora tenemos una situación en la que incluso a los inspectores más receptivos se les dice que no respondan, a menos que haya algún tipo de falla catastrófica de algún tipo”, dijo Lisa Graves Marucci, coordinadora de alcance comunitario en el Proyecto de Integridad Ambiental. “Los ciudadanos están cada vez más frustrados porque se ven obligados a vivir cerca de algunas de estas instalaciones. Tienen inquietudes y les han dicho que alguien estará allí, en caso de que haya un problema. Y ahora falta ese aspecto humano ”.

Falta de fondos y personal insuficiente

El descubrimiento del juego de esquisto de Marcellus, que se estima que es la reserva de gas natural más grande del país, cambió fundamentalmente el panorama energético en Pensilvania. A principios de 2008, el estado se enfrentó a un auge energético sin precedentes. Aparentemente durante la noche, grandes extensiones de bosque fueron arrasadas y las operaciones de fracking comenzaron a salpicar el paisaje montañoso del estado. Se perforaron muchos pozos en los patios traseros de las personas.

Entre 2009 y 2019, las compañías de petróleo y gas. perforado Más de 19,000 pozos en el centro y oeste de Pennsylvania. El frenesí de fracking llenó las arcas del estado, y su presupuesto creció un 18 por ciento durante este período. Pero los legisladores estatales redujeron simultáneamente el presupuesto de la misma agencia encargada de responsabilizar a la industria del petróleo y el gas.

Los recortes tuvieron serias repercusiones. En 2016, la EPA descubrió que el personal del programa de agua potable segura del DEP estaba siendo sobrecargado de trabajo y manejaba más del doble del número de casos promediados por sus pares en otras partes del país. Como resultado, las inspecciones del DEP estaban disminuyendo, dijo la EPA, y el número de violaciones no abordadas estaba aumentando.

“Este mayor riesgo para la salud pública es motivo de preocupación para la EPA”, escribió la agencia federal en una carta dirigida al liderazgo del DEP.

En respuesta, el DEP aumentó las tarifas de los permisos para los operadores del sistema público de agua con el fin de contratar más inspectores. Ese año, la asediada agencia también hizo un pedido desesperado para aumentar las tarifas para los operadores de petróleo y gas. Como resultado de las bajas tarifas, la agencia había reducido el personal en aproximadamente 15 por ciento durante tres años y le dijo a los legisladores que “lucha por cumplir sus objetivos de inspección de campo de almacenamiento de gas”, entre otros objetivos.

El DEP propuesto duplicando estas tarifas de permisos. La agencia estimó que recibiría 2,000 solicitudes de permisos por año, lo que generaría $ 25 millones adicionales anualmente y permitiría al DEP contratar a 49 inspectores más. Esa solicitud estaba en las últimas etapas de finalización cuando llegó la pandemia. Con las compañías reduciendo nuevas perforaciones debido a la caída del precio del petróleo, no está claro si el aumento de tarifas pendiente generaría los ingresos adicionales que necesita la agencia. El DEP solo ha procesado aproximadamente 400 aplicaciones lo que va de año.

La tarifa propuesta también se enfrentó significativo hacer retroceder de algunos legisladores. A principios de este mes, los legisladores republicanos intentaron descarrilar el aumento de tarifas, pero el gobernador Wolf frustró sus esfuerzos con un veto. Muchos legisladores republicanos creen que la solicitud de honorarios del DEP evitaría un mayor crecimiento de la industria del petróleo y el gas en el estado, y algunos han presionado a la agencia a seguir el liderazgo de la EPA y revertir la aplicación durante la pandemia. El representante Daryl Metcalfe, que preside el Comité de Recursos Ambientales y Energía de la Cámara, exigido que el DEP “se retira” en lugar de “ser un obstáculo”.

“Me gustaría saber específicamente cómo DEP planea ayudar a los esfuerzos de recuperación económica de nuestra Mancomunidad”, escribió Metcalfe en una carta dirigida al Secretario de DEP McDonnell. “¿Qué regulaciones tiene la intención de revertir o revocar para permitir que nuestro clima comercial se recupere lo más rápido posible? ¿Cómo cambiará el departamento la forma en que opera para alentar el crecimiento económico? ”

Hess, el ex secretario del DEP, ha seguido de cerca los problemas presupuestarios de la agencia y dijo que la escasez de personal ha resultado en que los inspectores de petróleo y gas manejen el doble de casos.

“Esa no es una situación aceptable”, dijo.

Clayton Aldern contribuyó con informes de datos para esta historia.

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