El líder EmDrive de la NASA tiene un nuevo proyecto interestelar

En 2016, White y su equipo en la NASA publicaron la primera revisión por pares evidencia experimental que parecía mostrar que el EmDrive realmente producía empuje. Los resultados del experimento de White y la teoría detrás de él siguen siendo controvertidos. Nadie puede ponerse de acuerdo sobre si el dispositivo realmente produjo empuje o cómo explicarlo si lo hizo. Pero el hecho de que la NASA incluso apoyara este tipo de investigación lejana fue una buena noticia para cualquiera que esté planeando unas vacaciones en Alpha Centauri.

En Limitless, White quiere llevar la investigación aún más lejos, pero no construirá ningún motor, al menos todavía no. En cambio, investigará la física fundamental que él y otros creen que puede explicar cómo funcionan los sistemas de propulsión exóticos como el EmDrive. Él lo llama un modelo de vacío dinámico, y va al corazón de lo que hablamos cuando hablamos de “realidad física”.

La mayoría de los físicos de hoy ven el mundo físico como una sopa de partículas subatómicas como fotones, quarks y neutrinos en los que la ubicación de una partícula en un momento dado es una cuestión de probabilidad. Esta imagen de la realidad se conoce como la interpretación de Copenhague de la mecánica cuántica. Puede ser la teoría científica más popular de la realidad, pero está lejos de ser la única. Una visión competitiva, conocida como teoría de la onda piloto, dice que el mundo cuántico es determinista. En esta teoría, las partículas subatómicas se “pilotean” a lo largo de un camino definido como un tren en sus vías, y la única razón por la que su ubicación parece no determinista es que no entendemos el campo cuántico más profundo que en última instancia puede constituir la realidad.

Este campo cuántico se conoce como el vacío cuántico y puede considerarse como el vasto y ondulante piso sobre el cual se construye el resto de la realidad. Si fuera a sacar toda la materia del universo y bajar la temperatura a cero absoluto, el vacío cuántico sería lo que queda. Estamos acostumbrados a pensar que las aspiradoras están totalmente vacías, pero el vacío cuántico nunca está realmente vacío. Las ondas y partículas electromagnéticas aparecen y desaparecen todo el tiempo, y son estas fluctuaciones de energía las que dan origen al mundo físico.

Es algo bastante embriagador, pero si los físicos pueden comprender mejor el vacío cuántico, suponiendo que exista, podrían, en principio, aprovechar su energía para impulsar una nave espacial. De hecho, esta es una posible explicación teórica que White y sus colegas de la NASA ofrecieron sobre cómo un motor como el EmDrive podría producir empuje. No es la única explicación, posiblemente la más convincente es que el empuje observado fue en realidad solo un error de medición.

“Harold intentó proponer una teoría para explicar el EmDrive llamándolo un propulsor de vacío cuántico”, dice Martin Tajmar, físico de la Universidad Tecnológica de Dresde, que estudia sistemas avanzados de propulsión. “Su intuición es buena, pero los conceptos que usa y cita son controvertidos. Solo el experimento cuenta: no se ha puesto ninguna teoría aceptada sobre la mesa que prediga nada de esto ”.

Una cosa es tener una teoría sobre por qué un EmDrive debería trabajo, y otra muy distinta tener evidencia experimental de ello en acción. White y sus colegas de la NASA parecían tener ambos, pero hasta ahora nadie ha podido replicar sus resultados. Tajmar ejecuta el programa SpaceDrive en Dresden, donde construye dispositivos ultrasensibles capaces de detectar cantidades de empuje casi imperceptibles. Él usa estos dispositivos para intentar replicar los resultados de los estudios de EmDrive que parecían producir empuje como el realizado por White y sus colegas en la NASA.

Tajmar todavía no ha visto nada, pero dice que eso no significa que no valga la pena probar la física con experimentos. Lo comparó con la superconductividad de alta temperatura, un fenómeno físico que puede revolucionar las tecnologías electromagnéticas, pero eso no se predijo en teoría. “Necesitamos ser afortunados, tener una buena intuición y probar cosas que nunca fueron probadas”, dice Tajmar. “Tuvimos la suerte de encontrar una superconductividad a alta temperatura intentando continuamente, y esperamos que ocurra lo mismo con la propulsión revolucionaria”.

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