Los trabajadores agrícolas “esenciales” enfrentan horas reducidas incluso cuando la demanda de alimentos aumenta

Esta historia fue publicado originalmente por High Country News y se reproduce aquí como parte de la Escritorio de clima colaboración.

* Nota: Algunos nombres se han cambiado para proteger las fuentes con estado no documentado.

Durante los últimos cinco años, Juanita *, residente de la ciudad fronteriza de Mexicali, México, pasó las temporadas de primavera y verano en el este del Valle de Coachella, en el sur de California, recogiendo uvas, remolachas, arándanos y pimientos, y luego se dirigió al norte para un trabajo similar en el norte de California llegó en julio, una vez que las temperaturas diurnas de Coachella se volvieron insoportables: 120 grados Fahrenheit. Este año, sin embargo, la abuela de 66 años se encuentra inesperadamente inactiva. A finales de marzo, ella trabajaba solo dos de cada seis días. “Redujeron todas nuestras horas”, dijo, preguntándose cuánto tiempo más podría permitirse quedarse aquí, esperando el trabajo, y pagar.

En California y en todo el país, los negocios agrícolas se han mantenido abiertos, clasificados como “esenciales”. Los trabajadores agrícolas que todavía están empleados continúan trabajando, a pesar de la falta de equipo de protección o de beneficios de desempleo si se enferman. Los trabajadores agrícolas son especialmente vulnerables dada la dificultad de distanciamiento social en los campos y las condiciones de salud subyacentes, como el asma, la diabetes y la exposición a largo plazo a los pesticidas, asociados con el trabajo agrícola. Muchos también comparten la vivienda y los autobuses que los llevan de ida y vuelta al trabajo.

El alcalde de Coachella, Stephen Hernández, no está sorprendido por los permisos. El cierre de restaurantes, escuelas y grandes empresas ha afectado los resultados de las granjas, y algunos no pueden darse el lujo de mantener a sus trabajadores empleados. Un informe de la National Agriculture Sustainable Coalition, los proyectos que cierran negocios no esenciales pueden hacer que las pequeñas granjas que venden localmente pierdan hasta $ 688.7 millones. El valle del este de Coachella “probablemente transcurran otras dos o tres semanas desde que se aran los cultivos no vendidos en el suelo, como ha sucedido en otras partes del país”, dijo Hernández.

El Valle de Coachella se extiende 45 millas desde Palm Springs hasta el Mar de Salton. Las casas de mediados de siglo del lado oeste cubiertas de buganvillas en flor y sus exuberantes campos de golf se desvanecen a medida que avanza hacia el este, donde residen muchos de los trabajadores de bajos salarios de la región. Allí, las casas móviles en ruinas y las residencias en cuclillas parecen aún más pequeñas contra el vasto desierto y los campos y huertos intermitentes, que producen el 95 por ciento de las fechas del país y casi mil millones de dólares en frutas, verduras y otros productos agrícolas.

El valle occidental es “un lugar donde los presidentes van a retirarse”, dijo Anna Lisa Vargas, una residente de toda la vida del Valle de Coachella y organizadora comunitaria. En el valle oriental, por otro lado, algunos residentes aún carecen de carreteras pavimentadas, sistemas de alcantarillado y agua municipal, creando “un tercer mundo dentro de un primer mundo”.

Más del 97 por ciento de los aproximadamente 147,500 residentes del este del valle de Coachella son latinos, en comparación con el 69.5 por ciento en general del valle de Coachella, y se estima que el 14 por ciento en las comunidades no incorporadas son indocumentados. Alrededor de una cuarta parte son trabajadores agrícolas, mientras que otro 40 por ciento trabaja en empleos mal remunerados en las industrias de alimentos, atención médica y servicios. Hasta la mitad de los residentes del valle oriental viven por debajo del umbral federal de pobreza, y las personas de las comunidades no incorporadas obtienen un ingreso medio de solo $ 18,700. Los residentes nacidos en el extranjero, que trabajan en los campos a tasas más altas, ganan hasta una mediana de $ 3,000 menos.

Incluso antes de la pandemia, muchos vivían “sueldo a sueldo”, dijo Gloria Gómez, cofundadora y directora ejecutiva del Centro Galilee, una organización sin fines de lucro ubicada en La Meca. Galilee proporciona alimentos, ropa, refugio y asistencia en efectivo a los residentes más necesitados del área, muchos de los cuales son personas mayores que aún trabajan en los campos, a pesar de su mayor riesgo de contraer el coronavirus. Para sobrevivir, tienen que trabajar, dijo. Desde diciembre de 2017, el Centro Galilee también ha operado un refugio para migrantes que tiene capacidad para entre 75 y 100 trabajadores cada noche. Por $ 5 por noche, los trabajadores tienen acceso a una cama limpia, ducha, aire acondicionado, WiFi y tres comidas al día. Aún así, Galilea no puede acomodar a todos, y durante el apogeo de la temporada de cosecha, unos 50 trabajadores agrícolas todavía duermen en la tierra abarrotada del lote vacío al otro lado de la calle, como lo han hecho durante décadas.

Este año, Galilea podrá albergar incluso menos inmigrantes debido a las pautas de distanciamiento social: cuando las camas se colocan a 6 pies de distancia, el refugio puede proporcionar solo 30 de ellas. El refugio ha establecido un área de aislamiento separada para cualquier persona que presente síntomas de COVID-19; otras medidas preventivas incluyen controles de temperatura y síntomas en la puerta, un toque de queda anterior, turnos rotativos para que los miembros del personal limiten el número de personas en la oficina y una limpieza completa de las instalaciones cada dos horas. “Estamos preocupados”, Gómez dice, “pero estamos aquí para servir”, por lo que no tiene planes de cerrar.

Mientras tanto, la demanda de los servicios de Galilea ha aumentado. Su distribución de alimentos, que, a principios de abril, se había trasladado solo al automóvil, ahora se lleva a cabo solo una vez por semana para limitar el número de grandes reuniones. Galilea pasó de entregar 250 canastas de alimentos antes de COVID-19 a 700. Aun así, no puede satisfacer la demanda.

Al principio, el coronavirus parecía apuntar a las comunidades geográficamente más móviles del oeste. Pero a principios de abril, esa tendencia se había revertido, con más de media docena de trabajadores agrícolas en una empacadora en el Valle del Este de Coachella dando positivo. “Lo sabemos [the coronavirus] va a suceder en un momento u otro, pero hasta ahora, nosotros [at the center] no tiene síntomas “, dijo Gómez en abril. Gomez agrega que el centro ha visto un aumento en las solicitudes de ayuda para pagar el alquiler, los servicios públicos e incluso los pañales. Al mismo tiempo, sus propias finanzas son cada vez más precarias, y las donaciones cayeron un 50 por ciento solo en marzo. Sin embargo, los fondos especiales de COVID han ayudado, incluida una subvención del Desert Healthcare District, mientras que los fondos continuos de asistencia de emergencia han ayudado a uno de sus socios, FIND Food Bank.

Con el coronavirus entrando en su comunidad, Dominga, un residente de 20 años de La Meca, una comunidad no incorporada en el este del Valle de Coachella, no quiere ir a los campos. Sin embargo, no funciona no es una opción. La madre de tres hijas de 37 años ha trabajado un promedio de cuatro o cinco días, durante una semana laboral de seis días, plantando y recogiendo pimientos rojos, desde que llegó el coronavirus. “Somos solo 24-26 personas trabajando en dos campos juntos, cuando antes solo un campo necesitaba alrededor de 30-32 personas”, dijo. “Con tantas personas que están desempleadas en este momento, me digo que soy afortunada de estar trabajando. Tengo mis hijas, y todos los días pienso en ellas cuando me voy ”.

Related Stories