El plan radical de un hombre para resolver la desigualdad de la riqueza

Para cuando comenzó a trabajar en Capital en el siglo XXI, tenía una ventaja sobre los escritores anteriores sobre la desigualdad: una base de datos histórica sin precedentes sobre impuestos, ingresos y riqueza, principalmente en los EE. UU. y algunos países europeos. “La particularidad principal de mi pensamiento es que puedo basar mis análisis en series de datos hasta hoy”, dice. Por el contrario, observa con simpatía, Karl Marx tenía “datos muy delgados”.

En Capital en el siglo XXI, Piketty calculó sus datos para mostrar que la tasa de rendimiento del capital generalmente ha excedido la tasa de crecimiento económico. Esto significa que los propietarios de la riqueza se volverán cada vez más ricos que los que obtienen ingresos ordinarios, a menos que los shocks extraordinarios o los altos impuestos destruyan la riqueza.

Las conmociones y los impuestos explican el período de un halcyon de relativa igualdad en la historia occidental, 1914-1980. Guerras mundiales, revoluciones comunistas e inflación combinadas con altos impuestos para diezmar los activos de los ricos. Franklin D. Roosevelt y los partidos socialdemócratas europeos, desesperados por disuadir a los trabajadores del bolchevismo, supervisaron una redistribución de ricos a pobres. De 1932 a 1980, las tasas impositivas marginales máximas promediaron el 81 por ciento en los Estados Unidos y el 89 por ciento en Gran Bretaña, calculó Piketty. Los estadounidenses ricos también pagaron impuestos estatales sobre la renta y mayores impuestos a la herencia que los europeos ricos.

Pero a partir de 1980, Reagan, Thatcher y sus acólitos, así como los regímenes poscomunistas en la antigua URSS y China, restablecieron la tendencia a la desigualdad. Stabile dice que en la mayoría de los países esta tendencia se desvaneció en aproximadamente 2000. Sin embargo, la desigualdad solo se convirtió en un tema urgente en la agenda política después de la crisis financiera de 2008, cuando la ira creció sobre el “1 por ciento” (un concepto popularizado en gran parte por Piketty).

Capital en el siglo XXI habló de la ira posterior a la crisis. La escritura de Piketty fue atractiva, clara y salpicada de viñetas sobre la riqueza histórica de Balzac y Jane Austen. Improbablemente, alcanzó el número uno en la lista de bestsellers del New York Times. (Aún así, no todos lo superaron. Jordan Ellenberg, matemático de la Universidad de Wisconsin, ha demostrado que los cinco pasajes que los lectores destacaron más en Kindle estaban en las primeras 26 páginas del libro).

Pocos economistas académicos en sus 40 años pasan su escaso tiempo de investigación escribiendo libros largos, cuando generalmente son los trabajos los que avanzan en sus carreras. Philippon de NYU cree que la elección de Piketty fue peculiarmente francesa. “Los franceses tenemos un respeto fetichista por los libros”, dice. “Creemos que los libros son geniales, incluso si no está claro que es el mejor uso de nuestro tiempo o que la academia lo quiere”. Y cuando escribes un libro, agrega, a menudo vuelves a temas que te fascinaron en la escuela, antes de ingresar a tu campo. En el caso de Piketty, ese fue Balzac.

Philippon señala algo más francés sobre el trabajo de Piketty: mientras que muchos académicos estadounidenses están contentos en la torre de marfil, “si eres francés, crees que es tu trabajo, si es factible, participar en el debate público”. Debido a que Piketty ha priorizado llegar al público en general en lugar de impresionar a sus compañeros, el primer Nobel de economía para la investigación de la desigualdad puede ir a su amigo Sáez.

Las ventas de Capital en el siglo XXI Convirtió a Piketty en uno por ciento. ¿Cómo le afectó esto? Él se encoge de hombros: “Como profesor ya estaba, como, en el cinco por ciento superior de la distribución del ingreso, y con los derechos de autor pasé al uno por ciento superior o 0.1 por ciento, así que no es como si fuera muy bajo para empezar. Me hubiera gustado pagar el 90 por ciento de impuestos sobre mis derechos de autor. Pagué alrededor del 60 por ciento, pero creo que esto no es suficiente. Primero, los libros también son mercados especulativos, por lo que cuando vende 2.5 millones de copias, no significa que su libro sea 1,000 veces mejor que alguien que vendió 2,500 copias. No soy ingenuo al respecto. Sé cómo todos en algún momento quieren leer el mismo libro o comprar el mismo libro. También sé que este libro fue producto de un proyecto de investigación colectiva. Me beneficié de un sistema de educación pública, del trabajo de cientos de investigadores que no obtuvieron todos los derechos de autor para esto. Si hubiera conservado solo el diez por ciento de los derechos de autor, ya habría sido una marca seria para mi salario académico. Realmente no tiene sentido dar más que eso “.

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