50 cosas que hemos aprendido sobre la Tierra desde 1970 | En el Smithsonian

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22 de abril de 2020, 7:20 a.m.

Cuando Gaylord Nelson subió al podio en abril de 1970, su voz sonó con un poderoso propósito. El senador de Wisconsin planteó un desafío para Estados Unidos: un llamado a las armas que él declarado un «gran concepto»: un día para la acción ambiental que iría más allá de simplemente recoger la basura.

«Ganar la guerra ambiental es mucho más difícil que ganar cualquier otra guerra en la historia», dijo. “Nuestro objetivo no es solo un ambiente de aire y agua limpios y belleza escénica. El objetivo es un ambiente de decencia, calidad y respeto mutuo para todos los demás seres humanos y todas las demás criaturas vivientes «.

En el medio siglo transcurrido desde que personas preocupadas en todo Estados Unidos tomaron medidas para reparar un mundo plagado de contaminación, basura, devastación ecológica, apatía política y vida salvaje al borde, se han logrado grandes avances y se han registrado grandes retrocesos. Un estimado 20 millones de estadounidenses ofreció su tiempo y energía para cumplir con la meta de Nelson. Inspirados por desastres provocados por el hombre, como la quema del río Cuyahoga de Ohio y un derrame de petróleo en Santa Bárbara, California, los ambientalistas de la época presionaron a la nación y al mundo a reconocer el daño que estaban causando en el planeta y a cambiar de rumbo. Los abogados de justicia social y los urbanistas urbanos se esforzaron por llevar esta visión a los pobres, los hambrientos y los discriminados.

Hoy, cuando no están luchando contra una pandemia mortal que ha cerrado la economía mundial, los ciudadanos de la Tierra continúan esa lucha, desafiados por las consecuencias del cambio climático global en forma de desastres naturales cada vez más catastróficos, el agotamiento de los recursos necesarios y las crisis humanitarias en un escala sin precedentes. Al mismo tiempo, científicos, innovadores y generaciones más jóvenes están luchando contra estas fuerzas y ofreciendo razones para la esperanza y el optimismo.

En honor al 50 aniversario del Día de la Tierra y al 50 aniversario de La revista Smithsonian, el personal de la revista Smithsonian, desafió a científicos, historiadores, investigadores, astrofísicos, curadores y académicos de investigación de toda la Institución Smithsonian a identificar algo sobre el planeta que se ha revelado en los últimos 50 años. Siga leyendo e inspírese, y algunas veces se entristezca, por sus respuestas, los logros alcanzados y las luchas aún por delante.

La era de los humanos






Los microplásticos se infiltran en la cadena alimentaria a medida que los animales inadvertidamente consumen plásticos. Se han encontrado pequeños alimentadores de filtro de aguas profundas con microplásticos en sus cuerpos, al igual que peces, pájaros, humanos y otros animales.

(El crédito de la foto debe leer LUIS ACOSTA / AFP a través de Getty Images)

Nuestra mejor comprensión de la historia geológica de la Tierra nos ayuda a comprender cómo interactúan la atmósfera, los océanos, los suelos y los ecosistemas. También nos da una nueva perspectiva sobre nosotros mismos: estamos presionando a la Tierra para que se aleje radicalmente del estado en el que ha estado durante varios millones de años o más. Nuestros modelos muestran que nuestro uso de energía y recursos tendrá efectos secundarios que persistirán durante cientos de miles de años en el futuro. Estas realizaciones han dado lugar a un nuevo término: el Antropoceno, o Era de los Humanos. Carecemos de la capacidad de destruir la Tierra, gracias a Dios, pero si queremos dejarla en una condición que sea agradable para los humanos, tenemos que aprender a trabajar dentro de los límites y limitaciones que imponen sus sistemas. Nuestra comprensión científica nos dice lo que debemos hacer, pero nuestros sistemas sociales se han quedado atrás para ayudarnos a implementar los cambios necesarios en nuestro propio comportamiento. Este pequeño ensayo está siendo escrito desde la cuarentena propia debido a la peor pandemia global en un siglo. Las tragedias humanas de COVID-19 deberían recordarnos un principio importante. Es difícil o imposible detener procesos exponenciales como la propagación de un virus o el crecimiento del uso de recursos humanos. El cambio global generalmente es más lento y más múltiple que esta pandemia, pero tiene un impulso imparable similar. Mientras más pronto nivelemos la curva de nuestro consumo de recursos, menos daño le causaremos a nuestros hijos y nietos. Si alineamos nuestro consumo de recursos y energía con la capacidad del planeta para reponerlos, realmente habremos inaugurado una nueva época en la historia de la Tierra. —Scott L. Wing, paleobiólogo, Museo Nacional de Historia Natural.

El Ártico que existía cuando nací en 1980 era más similar al que vieron los exploradores del siglo XIX que al que conocerán mis hijos. Cada año desde 1980, el hielo marino en invierno ha disminuido constantemente, perdiendo más de la mitad de su extensión geográfica y tres cuartos de su volumen. A mediados de la década de 2030, los veranos árticos pueden estar libres de hielo marino. El Ártico está experimentando un desmoronamiento fundamental que no ha sucedido desde que se congeló por primera vez hace más de tres millones de años, una vez antes de las primeras ballenas de Groenlandia. Estas ballenas que se alimentan por filtración son conocidas como la verdadera ballena polar por una buena razón: solo tienen el tamaño y la fuerza para lidiar con las vicisitudes del hielo, incluidos los medios para romperlo si de repente comienza a cerrarse alrededor de un orificio de respiración. . Misteriosamente, las cabezas de arco pueden vivir hasta 200 años. Un becerro que nazca hoy vivirá en un Ártico que, para el próximo siglo, será un mundo diferente al experimentado por todos sus antepasados; A medida que el Ártico se desmorona dentro de la escala de nuestra propia vida, algunas de estas cabezas de arco aún pueden sobrevivirnos, llegando a una edad bicentenaria en un Océano Ártico con mucho menos hielo y muchos más humanos. Nick Pyenson, curador de mamíferos marinos fósiles, Museo Nacional de Historia Natural. Este pasaje está adaptado de su libro, Espiar a las ballenas.

En 1978, Estados Unidos crió casi el doble de animales bovinos que en 1940. La aparición de corrales de engorde industriales hizo posible esta explosión. Los casi 120 millones de animales rumiantes del país, alimentados cada vez más con una dieta de granos mezclados con hormonas y antibióticos, se concentraron en operaciones de alimentación industrializadas. Sin embargo, el tremendo crecimiento demográfico que hicieron posibles los lotes de engorde tuvo una consecuencia inesperada: un aumento dramático en las emisiones de metano. En 1980, el científico atmosférico Veerabhadran Ramanathan descubrió que los gases traza como el metano eran gases de efecto invernadero extremadamente potentes, con un potencial de calentamiento de un orden de magnitud mayor que el CO2. Y en 1986, el climatólogo y premio Nobel Paul Crutzen publicó un artículo eso puso la carga de aumentar las emisiones de metano en la industria ganadera en términos inequívocos. Crutzen explicó que del 15 al 25 por ciento de las emisiones totales de metano eran de origen animal, y «de esto, el ganado contribuye con aproximadamente el 74 por ciento». Crutzen y otros, confirmaron así que el número creciente de bovinos, fue uno de los factores más importantes detrás del aumento de las emisiones de metano. —Abeer Saha, curador de la división de ingeniería, trabajo e industria, Museo Nacional de Historia Americana.

En la última década, hemos descubierto que los parásitos se mueven por los océanos del mundo más rápido y en cantidades mucho mayores de lo que pensábamos. El envío comercial es la principal forma en que los bienes se mueven de un lugar a otro, transportando millones de toneladas métricas de carga al año. En dos estudios publicados en 2016 y 2017, mis colegas y yo utilizamos métodos basados ​​en el ADN para buscar parásitos en el agua de lastre (el agua que los barcos toman a bordo y mantienen en tanques especiales para mantener el equilibrio). Hemos descubierto que los tanques de lastre están llenos de parásitos que se sabe que infectan muchos organismos marinos diferentes. En nuestro estudio de 2017, encontramos algunas especies de parásitos en todas nuestras muestras, desde barcos que atracan en puertos en las costas este, oeste y golfo de los EE. UU. Esto indica un enorme potencial para las invasiones de parásitos. Saber que estos barcos están transportando involuntariamente parásitos significa que podemos actuar para limitar la propagación futura de los parásitos y las enfermedades que causan. —Katrina Lohan, laboratorio de ecología de enfermedades marinas, Centro Smithsonian de Investigación Ambiental

El año 1970 fue bueno para el Ártico. Regiones del norte enterradas en la nieve con mucho hielo invernal. Las poblaciones de osos polares eran altas, y la caza de focas estaba produciendo un buen ingreso para los cazadores inuit antes de que la protesta de la actriz francesa Brigitte Bardot acabara con la moda de los peloteros. Mientras tanto, los científicos que estudian los núcleos de hielo de Groenlandia predijeron que el Holoceno había terminado y que el mundo se dirigía a una nueva era de hielo. Qué diferencia pueden hacer 50 años. Hoy el Ártico se está calentando a un ritmo dos veces mayor que el del resto del mundo; El hielo de verano puede desaparecer para 2040 con el envío comercial transártico y el desarrollo industrial que pronto comenzarán, y los pueblos del Ártico ahora están representados en las Naciones Unidas. En 50 años, el Ártico se ha transformado de una periferia remota a un lugar central en los asuntos mundiales. Bill Fitzhugh, curador y antropólogo, Centro de Estudios del Ártico, Museo Nacional de Historia Natural

El primer Día de la Tierra pudo haberse observado 100 años después de la invención del primer plástico sintético, pero tuvo lugar solo tres años después del personaje de Dustin Hoffman en El graduado fue aconsejado, «Hay un gran futuro en los plásticos.. » Aunque criticados en la década de 1970 como una tecnología de conformidad barata, los plásticos fueron buscados como irrompibles, por lo tanto, más seguros para el embalaje de materiales peligrosos; ligero, por lo tanto ambientalmente beneficioso para el transporte; fácilmente desechable, reduciendo así la propagación de enfermedades en los hospitales; y adecuado para cientos de otras aplicaciones.

Pero los plásticos sintéticos fueron diseñados para persistir, y ahora están presentes en cada pie cuadrado del planeta. Si no se capturan por las corrientes de reutilización o reciclaje, una cantidad significativa se degrada en pequeños trozos llamados microplásticos, que son más pequeños que cinco milímetros y pueden ser tan pequeños como un virus. Estas pequeñas piezas de plástico circulan por vías fluviales, aire y suelos en todo el mundo. Los microplásticos se infiltran en la cadena alimentaria a medida que los animales inadvertidamente consumen plásticos. Se han encontrado pequeños alimentadores de filtro de aguas profundas con microplásticos en sus cuerpos, al igual que peces, pájaros, humanos y otros animales. Según una estimación, el estadounidense promedio consumirá o inhalará entre 74,000 y 121,000 partículas de microplásticos este año. Hasta ahora, no sabemos las implicaciones completas de nuestro mundo lleno de microplásticos. La lixiviación química de los plásticos puede afectar los sistemas reproductivos de los organismos. Pequeños pedazos de plástico pueden acumularse lo suficiente como para causar bloqueos. El desafío que se avecina es inventar nuevos materiales que tengan las propiedades que necesitamos: livianos, flexibles, capaces de bloquear la transmisión de enfermedades, etc., pero que no persistan. Arthur Daemmrich, director, Centro Lemelson para el Estudio de Invención e Innovación; —Sherri Sheu, historiadora ambiental, investigadora asociada, Museo Nacional de Historia Americana.

Flora y fauna






Gracias a una red de zoos-UCI, algunas especies, incluidos los tití león dorado, se salvaron del borde de la extinción.

(Foto por EyesWideOpen / Getty Images)

Desde el innovador trabajo del biólogo conservacionista George Schaller y sus colegas en la década de 1980, conocemos los ingredientes clave necesarios para que los pandas gigantes regresen del borde. Necesitan bosques maduros con un sotobosque de bambú, guaridas de parto adecuadas para criar a sus crías precociales y protección contra la caza furtiva. Los líderes de la comunidad conservacionista china, como Pan Wenchi, utilizaron este conocimiento para abogar por la prohibición de la tala de bosques y la creación de un sistema de reserva nacional centrado en los pandas gigantes. La salida de fondos sin precedentes del gobierno chino y las ONG internacionales ha dado como resultado la creación, el personal y el equipamiento de más de 65 reservas naturales. Cada diez años, la Encuesta Nacional de Panda Gigante involucra a cientos de personal de reserva y documenta el regreso de esta especie a gran parte de su hábitat adecuado. Mientras tanto, los zoológicos de todo el mundo resolvieron los problemas de la cría en cautividad, y ahora sostienen una población de más de 500 individuos como cobertura contra el colapso de las poblaciones naturales. En 2016, este esfuerzo masivo valió la pena. La Lista Roja de la UICN degradó a los pandas gigantes de estado de conservación en peligro a vulnerable, demostrando que es posible con unos pocos defensores críticos y una gran cantidad de apoyo para poner la ciencia en acción. —William McShea, ecologista de vida silvestre, Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación

Un puente entre la tierra y el mar, los manglares se encuentran entre los ecosistemas más productivos y biológicamente complejos de la Tierra. Encontrados en los trópicos y subtropicales, los manglares proporcionan un hábitat crítico para numerosas especies marinas y terrestres y apoyan a las comunidades costeras al desacelerar la erosión, limpiar el agua y mucho más. En 2007, después de décadas de pérdidas desenfrenadas, los científicos dieron la voz de alarma: sin acción, el mundo perdería sus manglares en el próximo siglo. En solo diez años, los esfuerzos globales coordinados y coordinados han comenzado a dar sus frutos. El monitoreo mejorado y el aumento de las protecciones para los manglares han resultado en tasas de pérdida más lentas. Los gobiernos y las comunidades de todo el mundo han comenzado a abrazar y celebrar los manglares. Miembro de la Global Mangrove Alliance y socio en conservación y restauración en los trópicos estadounidenses, el Smithsonian está contribuyendo a objetivos ambiciosos destinados a proteger y conservar estos hábitats importantes.—Steven Canty, biólogo, Smithsonian Marine Station; Molly Dodge, gerente del programa, Smithsonian Conservation Commons; Michelle Donahue, comunicadora científica, Smithsonian Marine Station; Ilka (Candy) Feller, ecologista de manglares, Centro Smithsonian de Investigación Ambiental; Sarah Wheedleton, especialista en comunicaciones, Smithsonian Conservation Commons

En la década de 1970, solo existían 200 tití león dorado (GLT) en su bosque nativo del Atlántico, ubicado a las afueras de Río de Janeiro, Brasil. Siglos de deforestación habían reducido su hábitat en un enorme 98 por ciento, y eso junto con su captura para el comercio de mascotas había diezmado sus números. En una colaboración sin precedentes, científicos brasileños e internacionales dirigidos por el Zoológico Nacional del Smithsonian aceptaron el desafío de rescatar a las especies de una cierta extinción. Los zoológicos administraron genéticamente una población reproductora en cautiverio y pronto se atendieron 500 GLT en 150 instituciones. De 1984 a 2000, los descendientes de los GLT nacidos en el zoológico reintroducidos florecieron en la naturaleza y el grupo dedicado a la conservación de GLT de Brasil, Associação Mico-Leão Dourado, lideró un programa de educación ambiental que buscaba el fin de la deforestación ilegal y la captura de GLT. Para 2014, 3.700 GLT ocuparon todo el hábitat restante. En 2018, la fiebre amarilla redujo ese número a 2.500. Un revés doloroso, pero el trabajo de conservación continúa. —Kenton Kerns, ciencias del cuidado de animales, National Zoo

El primer informe que demuestra la disminución importante de los polinizadores en América del Norte fue publicado en 2006 por la Academia Nacional de Ciencias. En los últimos 50 años, la degradación del hábitat ha tenido un enorme impacto en los polinizadores y las plantas nativas que los sostienen, pero el público puede ayudar a revertir esta tendencia creando jardines de plantas nativas. Herramientas como Pollinator Partnership’s Guías de plantación ecorregional y la Federación Nacional de Vida Silvestre Buscador de plantas nativas puede ayudar a las personas a seleccionar plantas apropiadas que ayuden a los polinizadores. los Million Pollinator Garden Challenge ayudó a conectar una red de aproximadamente cinco millones de acres, desde pequeños patios hasta jardines públicos, para restaurar y mejorar los paisajes en beneficio de los polinizadores. Es con la esperanza de que estos esfuerzos colectivos ayudarán a las poblaciones de abejas, mariposas, polillas, moscas, escarabajos, pájaros y murciélagos, que sostienen nuestros ecosistemas, ayudan a las plantas a reproducirse y son responsables de sacarnos uno de cada tres picaduras de comida que comemos —Gary Krupnick, jefe de conservación de plantas, botánica, Museo Nacional de Historia Natural.

Los árboles de gran diámetro son desproporcionadamente importantes para el presupuesto de carbono de la Tierra. Todos los árboles absorben dióxido de carbono a medida que realizan la fotosíntesis, pero un estudio de 2018 que utilizó datos de 48 sitios de investigación del Smithsonian ForestGEO en bosques boreales, templados, tropicales y subtropicales descubrió que el uno por ciento más grande de los árboles constituía alrededor del 50 por ciento de la biomasa viva en superficie enormes implicaciones para la conservación y las estrategias de mitigación del cambio climático. Si perdemos grandes árboles debido a plagas, enfermedades, otras degradaciones y deforestación, perdemos importantes reservas de carbono. –Caly McCarthy, asistente de programa, Lauren Krizel, gerente de programa, ForestGEO

Hace unos 200 millones de años, mucho antes del primer Día de la Tierra (y la humanidad en realidad) los dinosaurios estaban cenando en un árbol conífero en lo que ahora es el continente australiano. Solo conocido por los humanos del registro fósil, Wollemia nobilis de la familia Araucariaceae se pensó que se había extinguido hace un par de millones de años, hasta que un afortunado explorador trajo algunas piñas interesantes de una excursión en Nueva Gales del Sur. El antiguo pino Wollemi fue redescubierto en 1994. El hurón de patas negras, un murciélago de orejas grandes, un ‘ciervo ratón’ con colmillos y un hibisco hawaiano que habita en acantilados son más ejemplos del taxón Lazurus, especies que parecían haber resucitado de los muertos Si bien se cree que estamos en el precipicio de una sexta extinción masiva, las historias de especies descubiertas después de que alguna vez se pensó que se perdieron para siempre son bienvenidas luces de esperanza. Son historias como esta que nos encanta compartir como parte del movimiento Earth Optimism para mantener un sentido inspirado de entusiasmo por nuestro planeta y el progreso y los descubrimientos que podemos hacer en la conservación. –Cat Kutz, oficial de comunicaciones, Earth Optimism

Los hongos son mejor conocidos por sus cuerpos fructíferos (hongos), pero la mayor parte de su estructura es escondido bajo tierra en una red de hilos microscópicos llamado micelio. La gente alguna vez pensó que los hongos eran parásitos dañinos que «robaban» nutrientes de las plantas para que pudieran prosperar. Hoy entendemos mejor La antigua relación entre los hongos micorrícicos y las plantas que conectan. Las fibras diminutas juegan un papel descomunal en los ecosistemas de la Tierra: el 90 por ciento de las plantas terrestres tienen relaciones mutuamente beneficiosas con los hongos. Descomponen los materiales orgánicos en un suelo fértil, ayudan a las plantas a compartir nutrientes y se comunican a través de señales químicas. Las plantas suministran hongos con azúcares de la fotosíntesis; a cambio, los hongos proporcionan a las plantas agua y nutrientes del suelo. —Cynthia Brown, gerente, colecciones, educación y acceso, Smithsonian Gardens

Enfrentar una crisis de extinción comienza en el hogar: la conservación del campo, justo en los hábitats de los animales, es salud pública para las especies en peligro de extinción. Pero cuando falla la salud pública? Así como las Unidades de Cuidados Intensivos (UCI) deben estar listas para los humanos, desde 1970 los biólogos han aprendido que los zoológicos y acuarios deben servir como «UCI» para la crisis de extinción. Cuando no es posible la conservación en el campo, a veces la única alternativa es salvaguardar las especies en peligro de extinción en cautiverio por un tiempo y restaurarlas a la naturaleza cuando las condiciones mejoran. En 1995, el científico del Smithsonian Jon Ballou proporcionó la primera descripción completa de cómo lograr esto, potenciando las redes de «Zoo-ICU» para rescatar a docenas de especies de la extinción, incluido el Golden Lion Tamarin y el Scimitar-Horned Oryx. Esta investigación sobre el manejo de la población significa que la Tierra no perdió a algunos de sus pacientes más críticos en los últimos 50 años. —Kathryn M Rodriguez-Clark, ecóloga de población, Instituto Nacional de Zoología y Biología de la Conservación

Los árboles se encuentran en todos los continentes, excepto en la Antártida y en todos los principales hábitats del mundo. ¿Cuantos árboles hay? Hasta 2015, no lo sabíamos. Ahora, la cantidad global de árboles en toda la Tierra ha sido calculado superar los tres billones de personas. Pero la cantidad de árboles en el planeta ha cambiado continuamente durante los 400 millones de años desde que los árboles evolucionaron por primera vez. Sin embargo, entre 10,000 y 12,000 años atrás, antes del crecimiento acelerado de las poblaciones humanas, existía el doble de árboles que los que existen actualmente. Ahora, el número de árboles está disminuyendo debido a la actividad humana, incluida la destrucción de los bosques, la explotación de los árboles, el cambio climático, la contaminación y la propagación de especies y enfermedades invasoras. Más de 15 mil millones de árboles individuales se pierden cada año debido a la acción humana. Los humanos han tenido un tremendo impacto en los árboles y continuarán haciéndolo en el futuro previsible. –John Kress, botánico, Museo Nacional de Historia Natural

Las abejas son organismos muy influyentes en los humanos y, a lo largo de la historia, han tenido cualidades casi mitológicas. (El antiguo escritor griego Homero llamó a la miel el alimento de los dioses.) Las muchas especies de abejas pueden diferir en algunas características físicas, pero una cosa que comparten es un papel polinizador en nuestros ecosistemas. Junto con otros insectos, las abejas viajan de planta en planta, polinizando flores que terminan siendo esenciales para la vida humana. Sus contribuciones a las sociedades humanas son invaluables. Sostengo que la conciencia contemporánea y el activismo en torno a la conservación de las poblaciones de abejas es un punto destacado en la historia ambiental. Sin nuestros polinizadores, experimentaremos malas cosechas y escasez de alimentos, por lo que su supervivencia y longevidad es lo mejor para nuestro interés colectivo. Organizaciones como Honeybee Conservancy trabajan para proteger a nuestros amigos voladores y las nuevas investigaciones, incluido el uso de hongos para proteger a las abejas contra las enfermedades, nos dan esperanza y optimismo. – Zach Johnson, pasante de sostenibilidad, Conservation Commons

Justicia y derechos humanos






Fotografiados en octubre de 1982, los residentes del condado de Warren, Carolina del Norte, se unen en protesta contra un vertedero en su comunidad.

(Bettmann / Colaborador a través de Getty Images)

Las comunidades pobres y minoritarias tienen más probabilidades de verse afectadas por las consecuencias del cambio climático, también tienen menos probabilidades de contribuir a sus causas subyacentes. Su huella de carbono es menor: compran menos bienes, conducen y vuelan menos, y residen en unidades de vivienda más pequeñas. Las comunidades empobrecidas tienen acceso limitado a la atención médica, lo que hace que los habitantes sean más susceptibles a las enfermedades infecciosas, la desnutrición, los trastornos psicológicos y otros desafíos de salud pública causados ​​por los desastres. Debido al aumento de los costos de energía, los latinos de clase trabajadora pueden tener acceso limitado al aire acondicionado y debido a que muchos viven en áreas urbanas, sus residencias se ven afectadas por el Efecto «isla de calor». Tienen menos movilidad, acceso limitado a los sistemas de advertencia y las barreras del idioma pueden dar como resultado una respuesta más lenta a los peligros inminentes. Debido a que muchos latinos no tienen seguro de vivienda o dependen de autoridades de vivienda pública ineficientes, su período de recuperación es generalmente más largo. Los expertos están notando un número creciente de latinos entre la clase de «migrantes ambientales», señales seguras de desplazamiento y el consiguiente declive económico y estrés social. Está claro que las comunidades latinas con problemas ambientales deben continuar informando una ciencia más colaborativa y orientada a soluciones impulsada por la investigación dirigida por la comunidad. La participación activa de la comunidad en la investigación científica puede producir mejores soluciones para abordar los desafíos de salud pública y gestionar los recursos naturales durante los desastres. También puede crear nuevas oportunidades de empleo para los miembros de la comunidad, fortalecer las redes sociales y construir asociaciones duraderas y funcionales entre las instituciones de investigación y las comunidades afectadas. Estos enfoques y resultados son clave para crear la capacidad de recuperación necesaria para resistir y prosperar ante desastres naturales e inducidos por el hombre. —Eduardo Díaz, director del Centro Smithsonian de Estudios Latinos (adaptado de esta columna)

Es el mismo juego de siempre es una película en color de 16 mm lanzada en 1971 por el productor y director ganador del premio Emmy Charles Hobson. Este documental de 20 minutos examina las consecuencias de la mala planificación urbana y su impacto en el medio ambiente y las personas en las comunidades de color. En ese momento, el ambientalismo había crecido como una cruzada de justicia política y social en los Estados Unidos. Es el mismo juego de siempreSin embargo, se enfrentó al racismo en la planificación urbana, donde los planificadores de la ciudad aprobaron vertederos en comunidades pobres y minoritarias, demolieron viviendas para construir autopistas y construyeron plantas industriales en el medio de los vecindarios, donde los ruidosos camiones y chimeneas arrojaron ruido y contaminación del aire. Como una exploración de un naciente movimiento de justicia, racismo ambiental, la película refleja las preocupaciones de una nueva generación de activistas afroamericanos tras el Movimiento de Derechos Civiles y la muerte de Martin Luther King Jr. en 1968. –Aaron Bryant, curador de fotografía, Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana

La investigación de las Naciones Unidas ha demostrado que las mujeres serán las más afectadas por las consecuencias del cambio climático. Sin embargo, las mujeres como Wangari Maathai también están a la vanguardia de la lucha por la acción climática y la conservación del medio ambiente. En 2004, se convirtió en la primera mujer negra y única ambientalista en ganar el Premio Nobel de la Paz. Las mujeres rurales de Kenia, como muchas mujeres del Sur Global que trabajan como granjeras de subsistencia, son las cuidadoras de sus tierras y sus familias. Maathai fundó el Movimiento de cinturón verde en 1984 para dar a las mujeres recursos e ingresos de compensación por plantar y cuidar árboles, ayudándolas a obtener independencia financiera. Mientras tanto, sus comunidades cosecharían los beneficios ecológicos de la reforestación. El movimiento de base de Wangari demostró que es posible abordar la igualdad de género y el cambio climático simultáneamente a través del desarrollo sostenible. –Fátima Alcántara, pasante, Iniciativa de Historia de las Mujeres Americanas

Casi dos décadas de esfuerzos liderados por la comunidad para abordar la desigualdad ambiental y el racismo llegaron a un punto crítico en una reunión en Washington, DC en octubre de 1991. En el transcurso de cuatro días, más de 500 participantes en el Primera Cumbre Nacional de Liderazgo Ambiental de la Gente de Color desafiaron las narrativas de que las comunidades de color no se preocupaban ni combatían activamente los problemas ambientales. Los presentes, que representan organizaciones de derechos civiles, medioambientales, de salud, de desarrollo comunitario y de fe de los EE. UU., Canadá, América Central y del Sur y las Islas Marshall, habían estado viviendo y organizándose contra los impactos de años de desigualdad ambiental y racismo. . Conversaciones, negociaciones y momentos de solidaridad produjeron el 17 principios de justicia ambiental que han definido el Movimiento de Justicia Ambiental en los años posteriores. los declaración proclamado hace casi 30 años: “Por el presente restablecemos nuestra interdependencia espiritual con lo sagrado de nuestra Madre Tierra; respetar y celebrar cada una de nuestras culturas, idiomas y creencias sobre el mundo natural …; para garantizar la justicia ambiental; para promover alternativas económicas que contribuyan al desarrollo de medios de vida ambientalmente seguros «. La cumbre transformó para siempre las nociones de «medio ambiente» y «ambientalismo», dinamizando y apoyando el trabajo de las redes de Justicia Ambiental y precipitando la reflexión dentro de las organizaciones ambientales principales que buscaban abordar los cargos de exclusividad y falta de diversidad. –Katrina Lashley, coordinadora del programa, Proyecto Urban Waterway, Museo de la Comunidad de Anacostia del Smithsonian

En 2017, el río Whanganui en Nueva Zelanda se le otorgó la personalidad jurídica. La personalidad ambiental es un estatus legal que otorga derechos a las entidades naturales, como la capacidad de ser representado en la corte. En el caso de este río, se designó a un comité de defensores ambientales indígenas como los «guardianes legales» del río, que efectivamente dieron voz a la vía fluvial en los tribunales en caso de contaminación futura o desarrollo dañino. ¿Podría la concesión de la personalidad jurídica a los ecosistemas vulnerables podría ser otra herramienta para la conservación moderna? En las últimas dos décadas, ejemplos de personalidad ambiental se han extendido a Bangladesh, Ecuador y los Estados Unidos. Ríos, lagos y montañas en esos países ahora pueden reclamar su posición legal. Aunque la práctica ha arrojado resultados mixtos en la protección de los recursos ambientales, la esperanza persiste. Otorgar personalidad a los recursos naturales puede provocar un cambio en la opinión pública y política sobre la conservación del ecosistema, con los líderes indígenas a la vanguardia. –Fátima Alcántara, pasante, Iniciativa de historia de las mujeres americanas

La crisis del agua en Flint, Michigan, forzó la injusticia ambiental a la vanguardia del discurso público. También demostró la importancia de los estudios de impacto ambiental. En 2014, ante una crisis presupuestaria, los funcionarios de esta ciudad pobre y de mayoría negra economizaron cambiando su fuente de agua al río Flint. Sin embargo, no consideraron cómo la química del agua podría afectar la infraestructura. Las tuberías se corroyeron y lixiviaron el plomo y el agua, pero las autoridades desestimaron las quejas de los residentes. Los funcionarios podrían haber evitado la catástrofe al encargar un estudio, o incluso hablar con científicos, antes de realizar este cambio. Las comunidades pobres y minoritarias son más propensas que otras a soportar las cargas de contaminación ambiental. A veces estos son problemas heredados. El caso de Flint involucró la ofuscación deliberada de hechos y los intentos de desacreditar a un pediatra que gritó. Esos niños en Flint que fueron envenenados por plomo pagarán por esta injusticia por el resto de sus vidas. —Terre Ryan, investigador asociado, Museo Nacional de Historia Americana.

Curtis Bay en Baltimore, Maryland, ha sido históricamente un centro de desarrollo industrial. También es una de las áreas más contaminadas en los Estados Unidos, con una de las tasas más altas de muertes relacionadas con la contaminación del aire. En 2012, se planeó construir el incinerador de basura más grande del país a menos de una milla de una escuela secundaria. Los expertos proyectaron que la planta emitiría dos millones de toneladas de gases de efecto invernadero y alrededor de 1,240 toneladas de mercurio y plomo a la atmósfera cada año. La estudiante de secundaria Destiny Waterford y su organización de base, Libera tu voz, hizo campaña durante años para detener la construcción del incinerador. Emplearon estrategias creativas para ganar el apoyo de la comunidad: desde tocar de puerta en puerta hasta presentar canciones, discursos y videos a comités y juntas. En 2016, sus esfuerzos dieron sus frutos y la compañía de energía finalizó todos los planes para continuar construyendo la planta. En reconocimiento por su trabajo, Destiny Watford recibió un Premio Ambiental de Goldman el mismo año. –Fátima Alcántara, pasante, Iniciativa de Historia de las Mujeres Americanas

El camino de regreso (o más allá)






The visceral sense of Earth’s fragility against the vastness of space came home to many humans shortly before the first Earth Day, when Apollo 8 astronaut William Anders shot the iconic image of our planet hovering over the surface of the moon. The profound question arose: “Are humans alone?”

(NASA)

The visceral sense of Earth’s fragility against the vastness of space came home to many humans shortly before the first Earth Day, when Apollo 8 astronaut William Anders shot the iconic image (above) of our planet hovering over the surface of the moon. The profound question arose: “Are humans alone?” The 1975 Viking mission to Mars gave us the first chance to search for life on another planet. Half-a-century on, we have now confirmed the existence of water on Mars and determined its past could have been life-sustaining. We are now finding exoplanets in habitable zones around distant stars, too. Yet, each discovery, most importantly, confirms the preciousness of life here, the uniqueness of our home planet, and the importance of ensuring a healthy future. —Ellen Stofan, director, National Air and Space Museum

Since the first Earth Day in 1970, teams of scientists have discovered regions in the mountains of Antarctica that can contain thousands of meteorites stranded on the surface of the ice. These meteorites fell to Earth from space over tens of millions of years and were buried beneath new ice forms. As the ice of the polar cap flows with gravity, the ice gets stuck against the massive Transantarctic Mountains and, as very dry winds erode that ice away, meteorites are left exposed on its surface. Teams of scientists from a number of countries have collected nearly 45,000 meteorites over the past 50 years, including the first recognized meteorites from the Moon and Mars. While the vast majority (more than 99 percent) of these meteorites come from asteroids, many new types of meteorites have been discovered, each filling in more pieces of the puzzle of how our solar system formed. –Cari Corrigan, Curator of Antarctic Meteorites, Department of Mineral Sciences, National Museum of Natural History

In 1980, the father and son team of Luis and Walter Alvarez, digging into a roadcut outside the town of Gubbio, Italy, discovered a layer of rock enriched in the element iridium. Rare in the crust of the Earth, iridium is common in meteorites, suggesting that this layer was deposited after a major impact about 65 million years ago at the boundary between the Cretaceous and Tertiary geologic periods. The Alvarezes and their colleagues suggested that impact caused the extinction of dinosaurs. Ten years after that, a crater was identified in what is today the Yucatan Peninsula of Mexico. While impacts on Earth were well-known, these studies suggested the remarkable idea that impacts of material from space altered not just the geologic history of Earth, but the biologic history of our planet. —Tim McCoy, curator of meteorites, National Museum of Natural History

The Earth and environment we have today are the result of billions of years of cosmic good fortune. The Earth is 4,567 million years old, and the first roughly 500 million years of this is known as the Hadean Eon. This eon is named after Hades, the Greek god of the underworld because we used to think that Earth’s early years were an inhospitable period of doom and gloom, with oceans of churning magma blanketing the surface. Ahora, thanks to the discovery of microscopic crystals of the mineral zircon from Australia, some of which are as old as 4,400 million years old, we have a different story of the early Earth. From these crystals, geologists saber that the early Earth had liquid water oceans and continents that may have resembled the continents of today—critical steps in laying the groundwork for the emergence of life and setting our world on its path to today. –Michael R. Ackerson, curator of the National Rock and Ore Collection, National Museum of Natural History

In the past 50 years, scientists have learned an enormous amount about the evolution of Earth’s ecosystems, and we can now understand human impact on biodiversity from the perspective of Deep Time as never before. The fossil record provides a look at historic biodiversity by comparing recent communities of plants and animals with ancient ones. In 2016, a team of paleobiologists and ecologists at the National Museum of Natural History discovered that ancient species tended to occur more often together rather than separately, and these positive associations shaped ancient communities. Amazingly, this pattern of species “aggregation” lasted for 300 million years—strong evidence that it was important to sustaining biodiversity. About 6,000 years ago, however, these bonds began to break apart, and the dominant pattern today is more like “every species for itself.” Human impact, particularly agriculture, may have caused the shift because it disrupts natural habitats and drives species to compete for resources. A Deep Time perspective shows how profound this change is for life on our planet, and it also gives us valuable insight into the kind of community structure that helped sustain biodiversity for hundreds of millions of years. —Kay Behrensmeyer, paleobiologist, National Museum of Natural History

Fifty years ago, anthropologists assumed they knew all about the environment in which humans evolved. Arid grassland and barren ice-age landscape presented the critical survival challenges that transformed our ancestors, impelling them to control fire and invent new technologies, for example. But a quarter-century ago, research on ancient climate began to tell a different story. Environmental records from the deep past proved that we inhabit an amazingly dynamic planet. Early ancestors encountered huge swings between wet and dry in our African homeland, and between warm and cold as populations ventured to higher latitudes. Humanity’s history of confronting Earth’s climate swings helps explain our exceptional adaptability—a species evolved to adjust to change itself. This revised understanding of human evolution, however, implies that our survival in the world depends on altering it. The runaway result is an unprecedented transformation of Earth —a new survival challenge of our own making. —Rick Potts, director, Human Origins Program, National Museum of Natural History

As scientists improve their ability to examine distant planets, the number of potentially habitable worlds has increased exponentially. However, it has become apparent that a better understanding of the intricate dynamics between environmental change and living things on Earth is necessary to identify conditions that could host such life elsewhere. One major finding is that the evolution of complex organisms (i.e. animals) occurred at a time when the availability of oxygen on Earth rose dramatically. The oldest animal fossils, more than 550 million years old, indicate that the arrival of complex animals followed changes in the amount of oxygen present in these ancient oceans. Thus, identifying exoplanets with well-oxygenated atmospheres may be critical in the search for complex ‘alien’ life. –Scott Evans, fellow, paleobiology, National Museum of Natural History

Today, our species, Homo sapiens, stands more than 7.7 billion strong. Yet genetic evidence from modern humans strongly indicates that despite our outward differences, we have less genetic diversity in the entire human species than among chimpanzees of the same troop. We are even less genetically diverse than wheat. How is this possible? Sometime between around 60,000 to 100,000 years ago, a small population of modern humans migrated out of Africa, and all living humans in Eurasia, Australia and the Americas are descendants of these intrepid travelers. Outside of sub-Saharan Africa, where populations remained stable, prehistoric human populations during this time were so small that we would likely have been on the endangered species list. All living modern humans are descendants of the survivors of this tenuous time for our species, and most of our species’ genetic diversity is African. Does our low genetic diversity mean we are more susceptible to diseases and less able to adapt to environmental changes? We might learn the answers to these questions sooner rather than later. —Briana Pobiner, paleoanthropologist, Human Origins Program, National Museum of Natural History

By the first Earth Day in 1970, scientists using space satellites knew that magnetic fields—called belts—surrounded our planet. These belts protect the Earth’s atmosphere from the Sun’s solar wind. This interaction produces the well-known phenomenon of “northern lights” or aurora borealis. But only in 1972, when Apollo 16 carried a specially designed telescope to the Moon, did we begin to learn crucial new details about the Earth’s outermost layer of atmosphere, called the geocorona. It is a cloud of hydrogen atoms, which plays a vital role in regulating the impacts of the Sun on Earth, particularly during periods when a strong and energetic solar wind hits Earth. Such events—called geomagnetic storms—have the potential to disable spacecraft orbiting the earth, as well as overwhelm basic infrastructures of our daily life, such as electrical grids and communications systems. Through Apollo 16, and subsequent space missions, we have come to appreciate that “space weather,” as much as everyday weather, can profoundly affect our human world. —David DeVorkin, curator space sciences, National Air and Space Museum

Making a Difference






Through advanced chemistry and mapping land use with satellites, researchers are reducing polluted runoff in the Chesapeake Bay.

(onathan Newton / The Washington Post via Getty Images)

A 1970 special issue of Mad magazine on air pollution featured an ominous full-color image of Earth wearing a World War I-era gas mask. Inside, a New York City butcher is seen cutting solid blocks of air and wrapping them in paper. Fifty years later, the air is significantly cleaner that it was back then. The exception is carbon dioxide, which is up 25 percent. Since 1970 smoking (at least of tobacco) is way down, sick building syndrome is far less common, acid deposition from sulfur dioxide is lower, lead additives have been removed from gasoline, and stratospheric ozone levels are on the mend. Let’s work to see these trends continue and accelerate in years to come. —Jim Fleming, research associate, National Museum of American History

Many Americans are familiar with that icon of forest safety, Smokey Bear. Less well-known today is a character born out of the same ecological impetus: Johnny Horizon. Horizon was created in 1968 by the Bureau of Land Management to front an anti-littering campaign. He was a handsome combination of cowboy and park ranger, appearing like an eco-warrior version of the Marlboro man. His message was patriotic: “This land is your land. Keep it clean!” His popularity peaked in the mid-1970s, when he fronted a campaign to “Clean Up America by Our 200th Birthday.” Citizens signed a pledge to do their part, and celebrities of the time like Burl Ives and Johnny Cash joined the campaign. Thanks to Horizon’s pledges and similar campaigns, littering has dropped by about 60 percent since 1969. After his success in 1976, the BLM retired Horizon, according to some reports due to the expense of his campaign. Horizon lives on in Twin Falls County, Idaho, which every year hosts a “Johnny Horizon Day” litter-pick up.”—Bethanee Bemis, political history, National Museum of American History

One of the amazing environmental success stories of the past half century was the discovery and reversal of the ozone hole. Developed in the 1920s, chlorofluorocarbons (CFCs) served initially as refrigerants but were eventually used in hair sprays, deodorants and many more everyday products. In 1974, the journal Naturaleza published an article by Mario Molina and Sherry Rowland declaring that large amounts of CFCs may be reaching the stratosphere and leading to the “destruction of atmospheric ozone.” This destruction allowed harmful ultraviolet radiation to reach earth’s surface, leading to increased instances of skin cancer, disruptions in agriculture, and global climate modification, they argued. Their laboratory discovery was confirmed when

NOAA atmospheric chemist Susan Solomon led an expedition to show that the hole in the ozone over Antarctica came from its chemical reaction with CFCs. Her discovery was a major step toward the 1987 Montreal Protocol, the international agreement to phase out CFCs. Representatives from 49 countries agreed to freeze the production and consumption of certain ozone-depleting CFCs at 1986 levels by the year 1990. This treaty was an early instance of global environmental cooperation on the basis of the precautionary principle. More than two decades later Molina and Rowland would go on to receive the Nobel Prize in Chemistry for their work in bringing the ozone crisis to the attention of the world. In 2019, NASA and NOAA confirmed the ozone hole was the smallest on record. This rescue from planetary catastrophe shows the power of international cooperation we so desperately need today. –Arthur Molella, emeritus, Lemelson Center; Abeer Saha, curator of engineering, work and industry division, National Museum of American History

President Jimmy Carter famously encouraged Americans to set their home thermostats to 65 degrees to help combat the energy crisis of 1977. In an address delivered just two weeks into his term, the president wore a beige cardigan sweater and stressed the need for conservation, a strategic energy policy, a new Department of Energy, and an increase in the use of solar power. Two years later, Carter installed 32 solar panels on the roof of the West Wing to heat water for the White House. The executive mansion’s experiment in solar energy only lasted seven years. During the Reagan administration the panels were removed for roof repairs and not reinstalled. Carter may have been ahead of his time. In 1979, most Americans did not follow his examples of solar panels, or pile on sweaters instead of turning up the heat. Today, tax credits are available to homeowners who take advantage of solar energy and, since 2013, solar panels are back on the White House roof. —Lisa Kathleen Graddy, political history, National Museum of American History

Wetland protection became an important issue in the 1970s and legislative efforts to protect wetlands generated political battles that continue to rage today. Should isolated wetlands, sites that are physically separated but periodically linked hydrologically be protected because they are or are not ‘waters of the U.S’ based on the Clean Water Act? The scientific evidence is clear: these unique ecosystems provide important benefits and should be protected. The wetland story has not ended but from small beginnings, wetlands are now part of our social fabric and wetland science highlights the recognition that natural ecosystems provide beneficial work for humans at no cost. –Dennis Whigham, senior botanist, Smithsonian Environmental Research Center

The first Earth Day coincided with the ascendency of television news, as Americans turned to the visual medium for reports on the space race, the Vietnam War, and urban protests. The year prior, an oil spill off the coast of Santa Barbara, California, coated 800 square miles of ocean and blackened more than 35 miles of the state’s scenic coastline. For decades to come, television producers and documentary filmmakers would use images of oil-soaked birds and marine mammals and despoiled beaches from the spill as historical or comparative perspectives for subsequent environmental disasters, such as 1989’s 11-million-gallon Exxon Valdez spill and 2010’s 210-million-gallon Deepwater Horizon spill. The Santa Barbara oil spill demonstrated the power of visual imagery in motivating and sustaining political action on behalf of the environment. Now, in an era of social media and ubiquitous cell-phone cameras, citizens continue to share visual testimonies about the most immediate and dire consequences of global climate change, helping to amplify science-based warnings and to nourish an escalating, worldwide environmental movement. —Jeffrey K. Stine, curator for environmental history, National Museum of American History

The Chesapeake Bay, the nation’s largest estuary, is home to interconnected ecosystems. In 1970, we didn’t consider climate change. Now our long-term experiments on the Bay’s wetlands and forests clearly show the impacts of humans on the Earth and its climate. Through advanced chemistry and mapping land use with satellites, we’re reducing polluted runoff from the 64,000 square mile watershed. Scientists at the Smithsonian’s Environmental Research Center use genomics to measure the Bay’s biodiversity, identify invasive species and detect recovering numbers of fishes in our rivers. Innovative telemetry tracks the migrations of blue crabs, sharks and waterfowl to protect their life cycles. Computers allow us to synthesize vast amounts of environmental data to drive improved management and wise business practices. —Anson “Tuck” Hines, marine ecologist and director, Smithsonian Environmental Research Center

Wild American ginseng (Panax quinquefolius) is a valuable forest botanical that has been harvested from the Appalachian region for hundreds of years, and traded with China where its roots are widely used in traditional medicine. In 1975, it was listed as endangered by the international regulatory group known as the Convention of International Trade in Endangered Species of Wild Fauna and Flora (CITES). This placed restrictions on the plant’s gathering, even though some of the “new” rules were already being practiced by traditional harvesters. Others ran counter to their ecological knowledge. Opinions vary widely as to whether adding wild American ginseng on the CITES list was helpful or harmful to its conservation, and changes over the years have caused many to question the current CITES rules on wild American ginseng. Still, ginseng’s recognition as an endangered plant since the mid-1970s has put a spotlight on this historically and culturally important plant and its uncertain future. –Betty Belanus, Center for Folklife and Cultural Heritage

Human Ingenuity






A major milestone was achieved over the past decade when the cost of renewables such as wind and solar became competitive with fossil fuels at both residential- and industrial-scale production.

(Photo by Jan Woitas/picture alliance via Getty Images)

In the 1970s, scholars characterized Angkor—a tightly woven complex of temples in Cambodia—as an isolated place reserved for the dynasty’s kings. Recent research has revealed instead that Angkor was the largest pre-industrial city in the world during the 9th to13th centuries A.D. Vast irrigation systems were built to divert rivers and create monumental reservoirs. However, at the end of the medieval climatic anomaly—a period of unusually warm, wet weather—the reservoirs dried and this urban center returned to jungle, while surrounding cities emerged. Overgrown as it became, Angkor’s impact can still be seen. Recent LIDAR scans peeled away the layers of time to show significant changes to the earth’s surface. A seemingly natural cliff is a thousand-year-old dam. A series of low-lying hills is a village. We now know that Angkor was a sprawling, highly populated city that permanently transformed the environment. –Emma Natalya Stein, assistant curator of South and Southeast Asian Art, National Museum of Asian Art

A behind-the-scenes utility in everyday life, the Global Positioning System (GPS) is also an indispensable tool for learning about Earth. Originally a satellite-based navigation technology developed in the 1970s for the U.S. military, GPS is fundamentally an information system that lets us know a spot on the globe with a latitude-longitude accuracy of within 10 meters and time within nanoseconds. Applications for that kind of knowledge have revolutionized mapping and furnished a new dynamism to earth and environmental sciences. GPS is especially useful for studying phenomena in motion—like tracking shifts in tectonic plates, monitoring ice sheet behaviors, observing active volcanoes, measuring atmospheric changes, following the path of oil spills, or counting acres of diminishing forests. In all these ways and more, GPS helps us understand the modern world. –Carlene Stephens, curator Division of Work and Industry, National Museum of American History

Since the inaugural Earth Day, the creation of a global satellite communications network has proven crucial. Three years before the first Earth Day, the first global broadcast was the 1967 television program “Our World,” which instantaneously joined together “points dotted around the circumference of [our] home planet, Earth.” The program reached upwards of 700 million viewers (nearly a fifth of the world’s population) promoting cross-cultural awareness and environmental action. Each segment began with a live broadcast of a baby being born, then posing the question “…but into what kind of world?” That question still is very much with us today. As we deepen our understanding of climate change, satellite communications have been a crucial means to make vivid the world over our collective responsibility to shape a future for ourselves and our children. —Martin Collins, curator, National Air and Space Museum

In 1978, at a 1,500-year-old site in Saglek Bay on the northeastern end of Canada, the mysterious predecessors of the Thule and modern Inuit of arctic Canada and Greenland, suddenly came to life. A small gray soapstone carving, only three centimeters high and entombed in frozen soil, was one of the first three-dimensional visuals of a person from the Dorset culture, which existed for three millennia and died out in the 15th century. After living successfully in the North American Arctic for 4,000 years, they disappeared without a trace, unable to compete with the more powerful Thule Inuit arriving from Alaska as whale hunters in a time of climate change. The Saglek Dorset Lady reminds us that the cultural isolation they enjoyed for thousands of years did not protect them in the long run. This woman wears a parka with an unusual high, open collar rather than the hood known from Inuit dress. Gouge holes in her back suggest the carving served some ritual purpose. Since then, other high-collared Dorset carvings have been found, but the Dorset Lady from Labrador was our first glimpse showing the vanished Dorsets as ‘real’ people. –Bill Fitzhugh, curator and anthropologist, Arctic Studies Center, National Museum of Natural History

Cement manufacturing is an incredibly energy-intensive process, and a major source of carbon dioxide (CO2) emissions. Ferrock, a carbon-negative cement alternative developed by inventor David Stone, changes the game by incorporating recycled and waste materials, and absorbing CO2 in its production. Stone, whose work has been supported by grants from the EPA and Tohono O’odham Community College, collaborated with Richard Pablo, a member of the Tohono O’odham nation. Together, they mobilized Pablo’s community, collecting discarded bottles from drinking sites on the reservation; the crushed glass goes into Ferrock. “These bottles are teachers! They teach a bad life,” says Pablo. Stone agrees: “Through the ritual of picking up bottles, of cleaning the desert, we build a space for a new and strong spirit. . . . This is a good path and will bind us and the land together.” –Joyce Bedi, senior historian, Lemelson Center

Over the past 50 years, we have witnessed the dramatic rise of citizen science. The most popular of these programs have been in the fields of ecology, conservation and astronomy with millions of citizens contributing billions of data points every year by exploring gut microbiomes, counting birds, and searching for new planets. With this force of on-the-ground science nerds, experts are capturing data at extremely fine spatial and temporal scales. All this information is making scientific findings more accurate, and scientific predictions more robust. Citizen science is helping folks identify plants in their backyard using iNaturalist, find rare birds in their county using Ebird, and precisely predict local weather in remote areas using the Citizen Weather Observer Program. –Sahas Barve, fellow, Division of Birds, National Museum of Natural History

A major milestone was achieved over the past decade when the cost of renewables such as wind and solar became competitive with fossil fuels at both residential- and industrial-scale production. Decarbonizing the energy sector is the most important action to take to avoid the worst socio-environmental scenarios predicted by climate change models and chart a healthier future for life on Earth. As the efficiency of renewables continues to improve and costs continue to drop many investors, governments and homeowners have been making the economically and socially wise decision to switch to green energy. In terms of direct comparisons, the recent International Renewable Energy Agency (IRENA) report details how renewable generation is becoming more of an obvious economic decision. More than 75 percent of onshore wind power and 80 percent of utility scale solar expected to be built by 2020 will provide electricity at a lower price than the cheapest generation from new coal, oil or natural gas. Renewable generation could already replace 74 percent of U.S. coal generation with an immediate cost savings to electricity customers—a figure projected to rise to 86 percent by 2025. —Brian Coyle, conservation producer, Conservation Commons

Many 21st-century consumer products (particularly electronics) have been designed to be replaced. But not all products; in the U.S., the practice of repair is resurging, a promising trend that sees companies responding to consumer pressures. Sustainable design is an essential element of making the world more equitable. As a cultural anthropologist, I have studied third-party repair of cellphones and examined the circular economy of these devices as they are bought and sold around the globe. Repair helps demystify our electronics, makes us better stewards of our indispensable devices, and helps us advocate for policies that counteract built-in obsolescence, which needlessly impacts our planet. Humans are part of a wider ecology and so are our devices, which are built with precious and diminishing materials. Repair as an ethos and practice helps us all live more sustainably. –Joshua Bell, curator of globalization, National Museum of Natural History

Environmentalist Fisk Johnson proudly pushed the button in 2012 putting two giant wind turbines online. The mighty leviathans standing 415 feet tall and producing nearly 8 million kilowatt hours of electricity per year provide 15 percent of the power for the sprawling SC Johnson manufacturing plant in Waxdale, Wisconsin. It was a giant step in reducing the company’s reliance on fossil fuels. Has there ever been a downside to wind power? More than 100 years earlier, midwestern farmers and ranchers moving into the arid Great Plains turned to wind as a power source pumping water from underground to nourish their operations. Between 1870 and 1900, American farmers put about 230 million acres into agricultural production, much of it in the Great Plains. Were windmills environmentally sound? They did not contribute to air pollution, but they promoted new settlement, the plowing of prairie lands, and the draining of ancient aquifers. –Peter Liebhold, curator of work and industry, National Museum of American History

Humans have bottled water for centuries—especially mineral waters believed to have healing properties. But almost all water bottles were made of glass until May 15, 1973, when the U.S. Patent Office granted patent 3,733,309 for the biaxially oriented polyethylene terephthalate (PET) bottle to Nathaniel C. Wyeth and Ronald N. Roseveare, both working for the DuPont corporation. To call these bottles “ubiquitous” today seems an understatement. More than 480 billion of them are sold each year, or one million every minute. PET is nonbiodegradable but recyclable—though only 31 percent of PET bottles are recycled in the United States; the remainder goes to landfills, or even worse, into lagos y oceans. Nathaniel Wyeth’s brother, artist Andrew Wyeth, and his father, illustrator N.C. Wyeth are perhaps better known than the inventor of the PET bottle, but the damaging impact of Nathaniel’s invention on the environment is one that calls for remedy. —James Deutsch, folklorist, Smithsonian Center for Cultural Heritage