¿Tienes alergias estacionales? Los escarabajos podrían ayudar

Es hora, una vez más, de la miseria familiar para millones de personas en todo el mundo: la temporada de alergias estacionales. Pero puede haber esperanza, cortesía de una pequeña criatura con un gran apetito: un nuevo estudio publicado en Comunicaciones de la naturaleza sugiere que una especie de escarabajo podría ayudar a controlar una maleza invasiva y altamente alergénica en la raíz del sufrimiento de muchas personas.

Alergias causadas por la ambrosía común, Ambrosia artemisiifolia, impactan a millones, y solo en Europa, alrededor de 13.5 millones de personas sufren síntomas, lo que resulta en costos de salud por valor de 7.4 mil millones de euros por año, según la investigación. El estudio sugiere el escarabajo de la hoja, Ophraella communa, podría reducir el número de personas afectadas por el polen y los impactos económicos asociados, ya que el escarabajo, en sí mismo una llegada reciente a Europa, adora masticar la planta invasora.

Las especies exóticas invasoras, como la ambrosía común, tienen un efecto significativo cuando se introducen en nuevos ecosistemas: desde desplazar especies de plantas nativas ecológicamente importantes hasta alterar y dañar los servicios ecológicos que un paisaje puede proporcionar, las plantas invasoras pueden generar costos económicos sustanciales. Sin embargo, los investigadores señalan que se ha realizado muy poca investigación sobre los impactos en la salud humana de estas especies.

Utilizando datos del Programa Europeo de Monitoreo del Polen, un equipo de investigadores, incluidos los primeros autores Sandro Steinbach del Departamento de Economía Agrícola y de Recursos de UConn y Urs Schaffner del Centro de Agricultura y Biociencia Internacional, mapearon el polen de ambrosía total estacional en Europa desde 2004-2012 . Luego determinaron las tasas de sensibilización de la ambrosía en la población europea para estimar el número de alérgicos.

“Evaluar los impactos del IAS en la salud humana es una tarea difícil; requiere la colaboración entre científicos de diferentes disciplinas, incluida la ecología de plantas e insectos, aerobiología, medicina y economía”, dice Steinbach.

Estiman que 13.5 millones de personas se vieron afectadas por alergias estacionales al polen de ambrosía, con costos económicos de aproximadamente 7,4 mil millones de euros por año, incluidos factores como los costos médicos y las ausencias laborales. Estos números son anteriores a la llegada involuntaria de O. communa en Europa en 2013.

Al modelar el número de generaciones del escarabajo en su rango de hábitat adecuado en Europa, los autores proyectan que el control biológico de la ambrosía común podría reducir el número de personas que padecen la alergia a la ambrosía a aproximadamente 11.2 millones, y reducir los costos de salud a 6.4 mil millones de euros por año.

“Nuestras estimaciones conservadoras indican que el control biológico de A. artemisiifolia por O. communa reducirá el número de pacientes en aproximadamente 2.3 millones y los costos de salud en 1.100 millones de euros por año “, dice Steinback.” Los costos futuros de este enfoque de gestión serán básicamente cero ya que el escarabajo se ha establecido de forma permanente y se está propagando por sí mismo “.

Aunque esta investigación es específica para Europa, este método de control biológico ya está sucediendo en China, donde el escarabajo se cría y se distribuye para el control de la ambrosía. Afortunadamente, los autores señalan que estudios anteriores sugieren que el escarabajo no tendría impactos negativos en las plantas nativas u ornamentales en Europa, por lo que esta forma de control biológico puede no tener consecuencias no deseadas en el paisaje local.

Schaffner dice: “Al principio no estábamos seguros de si el escarabajo de la hoja era útil o dañino. Las pruebas de laboratorio habían demostrado que O. communa podría ser perjudicial para los girasoles. Sin embargo, las pruebas de campo en China y Europa no pudieron confirmar este hallazgo “.

Esta investigación también subraya la necesidad de realizar más trabajo sobre el impacto en la salud humana de las especies exóticas invasoras, ya que los beneficios de las estrategias de manejo probablemente estén muy infravalorados, como lo demuestran los costos estimados de salud pública de los autores que son más altos de lo informado anteriormente.

“La integración del manejo de especies invasoras en la política y la toma de decisiones depende de la disponibilidad de datos sólidos sobre sus impactos ecológicos y económicos. Nuestro estudio proporciona evidencia de que los costos de salud incurridos por una sola especie, A. artemisiifolia, está en un rango similar a los costos económicos generales discutidos actualmente de todas las especies invasoras en Europa, lo que sugiere que los costos generales de las especies invasoras en Europa se subestiman enormemente “, dice Steinbach.

Schaffner agrega: “Porque O. communa se introdujo accidentalmente en Europa y no se sometió a una evaluación exhaustiva del riesgo típica de las liberaciones deliberadas de agentes de control biológico, comenzamos a investigar si este escarabajo puede dañar las especies de plantas nativas europeas. La buena noticia es que solo hay una especie de planta europea, que está estrechamente relacionada con A. artemisiifolia. La evaluación de riesgos aún está en progreso, pero hasta ahora, no hemos encontrado evidencia de daños significativos por este escarabajo en las plantas nativas europeas “.

Schaffner dice que otro aspecto que el equipo está estudiando actualmente es cómo el cambio climático afectará la distribución de la maleza y el escarabajo y si el impacto del escarabajo en la producción de polen por A. artemisiifolia aumentará o disminuirá en el futuro.

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