“Por supuesto que podría volver a ocurrir”: los expertos dicen que poco ha cambiado desde Deepwater Horizon | Ambiente

UNA El vertido masivo de petróleo en aguas profundas es casi tan probable hoy como lo fue en 2010, advierten los expertos, 10 años después de la desastrosa explosión de la plataforma de BP en el Golfo de México que causó una catástrofe ambiental.

La explosión mató a 11 trabajadores y arrojó 4 millones de barriles de petróleo en el océano durante 87 días antes de que pudiera ser tapado, devastando la vida marina y contaminando 1.300 millas de costa. Miles de personas quedaron sin trabajo en petróleo, pesca y turismo.

Pero los expertos dicen que un incidente de escala similar podría volver a ocurrir y que la decisión de la administración Trump de aflojar las reglas de seguridad de la era de Obama lo hizo más probable. Esas normas habían surgido de los condenatorios hallazgos de una comisión independiente de fallas corporativas y regulatorias que condujeron al derrame.

Frances Ulmer, quien sirvió en la comisión y es miembro visitante de la Escuela Kennedy de Harvard, dijo que el gobierno y la industria no han realizado cambios suficientes para prevenir o responder a otro derrame gigantesco.

“Los desastres como los derrames de petróleo volverán a suceder porque esta es una operación de riesgo extremadamente alto, particularmente cuando se habla de perforar petróleo a más de una milla de agua y luego a un par de millas debajo del fondo del mar”, dijo. “Hay muchas cosas que pueden salir mal”.

Frances Beinecke, otro miembro de la comisión y ex presidente del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales, se hizo eco de esas preocupaciones.

“Por supuesto, podría volver a ocurrir, y creo que una de las cosas más preocupantes es que nuestra capacidad para controlar un derrame es prácticamente la misma que 10 años antes”, dijo Beinecke.

Richard Sears, asesor principal de ciencia e ingeniería de la comisión, que anteriormente trabajó para Shell y ahora es profesor adjunto en la Universidad de Stanford, dijo que un accidente como Deepwater Horizon era menos probable ahora, pero “hay muchos peores escenarios que podrían ocurrir en aguas profundas”. .

Ingenieros de la oficina de seguridad y cumplimiento ambiental inspeccionan una plataforma petrolera en el Golfo de México en 2018.



Ingenieros de la oficina de seguridad y cumplimiento ambiental inspeccionan una plataforma petrolera en el Golfo de México en 2018. Fotografía: AP

“Todo el mundo tiene que mantenerse alerta”, dijo Sears. Él cree que los cambios en las reglas de Trump no debilitan significativamente la seguridad de los pozos, pero podrían hacer más para limitar el riesgo de la industria.

Fuera de las preocupaciones de seguridad, la comunidad científica también está alentando cada vez más a los líderes mundiales a considerar que cualquier nuevo desarrollo petrolero es imprudente, ya que las emisiones de los combustibles fósiles exacerban el calentamiento global, amenazando la civilización humana.

A raíz del desastre de BP, el departamento del interior de los EE. UU. Se reestructuró en un intento por permitir que una nueva división de la agencia, la oficina de seguridad y cumplimiento ambiental (BSEE), se centre en la seguridad. La medida tenía como objetivo separar a los reguladores de seguridad de los funcionarios del gobierno, que podrían estar más incentivados por el dinero proveniente de los impuestos sobre la perforación.

El gobierno de Obama reforzó las reglas de seguridad, incluidas las verificaciones en los dispositivos de prevención de explosiones como el que falló en la plataforma Deepwater Horizon de BP.

Ahora Trump ha debilitado esos estándares a instancias del grupo comercial de la industria, el Instituto Americano del Petróleo, lo que incluye permitir inspecciones por parte de contratistas no acreditados por el gobierno..

Trump ha impulsado una agenda de “dominio energético”, que según los críticos alienta a la industria a asumir riesgos.

Aliado constante de los combustibles fósiles, Trump ha buscado permitir la perforación en casi todas las aguas costeras de los EE. UU., Más de mil millones de acres en el Atlántico, el Pacífico, el Ártico y el Golfo de México.

Sus funcionarios se han acomodado a las corporaciones que regulan, y el director de BSEE los ha llamado repetidamente “socios”.

“BSEE está pasando de una era de aislamiento a cooperación, de crear dificultades a crear asociaciones”, dijo el director de la oficina, Scott Angelle, en un simposio de la industria en agosto de 2017.

Interno correos electrónicos sugieren que el personal experto de la agencia no estuvo de acuerdo con los retrocesos de las reglas de seguridad de perforación y Angelle se negó a documentar sus preocupaciones. Empleados de BSEE que hablaron anónimamente con Noticias de E&E representan una agencia “rota” dirigida por Angelle, quien fue un ex político de Louisiana y antiguo defensor de la industria del petróleo del golfo.

La plataforma petrolera Deepwater Horizon se incendió después de una explosión en el Golfo de México en abril de 2010.



La plataforma petrolera Deepwater Horizon se incendió después de una explosión en el Golfo de México en abril de 2010. Fotografía: Gerald Herbert / AP

“BSEE se enfoca en garantizar que el desarrollo de energía se realice de manera segura e inteligente”, dijo un portavoz, Sandy Day, a The Guardian, y sostuvo que la industria era muy diferente de lo que era hace 10 años.

“BSEE está comprometida con su misión de promover la seguridad, proteger el medio ambiente y conservar los recursos en alta mar a través de una supervisión y aplicación reguladora vigorosa”, dijo Day, y agregó: “La seguridad es una prioridad para la supervisión de OCS por parte de la administración Trump [outer continental shelf] operaciones, y BSEE ha aumentado significativamente el rendimiento de seguridad en comparación con la administración de Obama a través de mayores inspecciones y un uso más efectivo de los datos “.

Mientras tanto, los perforadores se han movido más y más lejos de la costa, buscando pozos con suficiente petróleo para producir durante décadas, conocidos en la industria como “elefantes”. Los bajos precios del petróleo, debido al auge de la producción en tierra después del descubrimiento del fracking, no los han mantenido fuera del agua. La mayor parte de los $ 93 millones en arrendamientos vendidos por los Estados Unidos en el Golfo el mes pasado fueron en aguas profundas.

“La perforación en alta mar está yendo a pozos cada vez más grandes que tienen más y más petróleo”, dijo Bob Deans, portavoz del Consejo de Defensa de Recursos Naturales que coescribió un libro sobre el desastre de BP. “Se están perforando en aguas profundas y se están perforando en pozos de alta presión que son más difíciles de controlar. Y están siendo perforados en geología más compleja “.

Un estudio encontró que por cada 100 pies más profundo se perfora un pozo, incidentes documentados aumentar 8.5%.

La plataforma Deepwater Horizon alcanzó aproximadamente 5,000 pies, o cerca de una milla, hacia abajo. Otras plataformas que aún operan en el golfo son tan profundas o más profundas. Uno perforado en 2001, llamado “Fe ciega”, todavía está produciendo, según documentos de Chevron en 2019. Alcanza los 7,000 pies hasta el piso del golfo.

Los decanos llamaron al enfoque regulatorio actual “un sistema de honor” que “huele exactamente al tipo de autoevaluación que la comisión independiente consideró un defecto fatal” en el estallido de BP.

“Definitivamente, podría volver a ocurrir”, dijo. “No puede hacer que estas operaciones sean seguras. Todo lo que puede hacer es tratar de reducir el riesgo “.

Los incidentes de menor escala que no hacen que las noticias ocurran con frecuencia en el golfo. Entre 2007 y 2018, hubo un promedio de 115 incendios y explosiones en aguas federales anualmente, aproximadamente uno cada tres días, según datos del gobierno. También hubo casi 50 muertes en ese tiempo.

Donald Boesch, oceanógrafo biológico y presidente del Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland, que también estaba en la comisión, dijo que los cambios de Trump han socavado la seguridad en alta mar.

“Tanto el gobierno como la industria han dado muchos pasos desde el accidente hace 10 años … Me sentí cómodo, no porque el riesgo se redujera a insignificante, sino que ahora estábamos en mejor forma que nosotros”, dijo Boesch. “Francamente, me ha preocupado más cómo se tratan los problemas de seguridad bajo la administración Trump”.

Aún así, fuentes familiarizadas con la industria dicen que las grandes compañías aprendieron una lección mientras veían a BP sufrir un gran daño a la reputación y pagar $ 65 mil millones por sus errores.

Wesley Williams, profesor de ingeniería petrolera en la Louisiana State University, a quien se le otorgó una subvención de investigación de casi $ 5 millones de un fondo que BP se vio obligado a pagar, dijo que el “verdadero motivador” para la industria era “el problema de imagen que sucedió y el costo financiero de lo que le pasó a BP “.

“De los grandes operadores, he visto un gran cambio en la cultura de seguridad”, dijo Williams.

Pero el sector consiste en algo más que las marcas que la mayoría de las personas pueden identificar, como BP, Shell y Exxon. Esas compañías trabajan con grandes redes de contratistas, y operadores independientes más pequeños también están activos en el golfo. Williams dijo que no siempre tenían los recursos para una amplia capacitación en seguridad.

John Amos, presidente de SkyTruth, una organización de tecnología de conservación sin fines de lucro, dijo:

“El próximo gran derrame de petróleo, cuando ocurra, nos tomará desprevenidos … como todos los anteriores, a menos que decidamos que esta vez será diferente”, dijo Amos.

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