Los lagartos desarrollan un nuevo ‘lenguaje de amor’

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IMAGEN: Este es un hombre Podarcis erhardii, el lagarto de la pared del mar Egeo.
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Crédito: Colin Donihue

Reubicados en pequeños grupos en islas experimentales, los lagartos desarrollaron rápida y repetidamente nuevas señales químicas para comunicarse entre sí. Sin el riesgo de depredadores y la intención de atraer parejas potenciales, los lagartos machos producen una nueva tarjeta de llamadas químicas, según una nueva investigación de la Universidad de Washington en St. Louis.

Los estudios sobre la evolución de la señal de los animales generalmente se centran en las señales acústicas y visuales, como el canto complejo de la canción de un pájaro o los destellos brillantes de color en las escamas de los peces. Las señales químicas entre animales son menos obvias para los humanos y técnicamente más complejas de analizar. Gran parte de la investigación existente sobre estas señales se ha centrado en las feromonas de insectos relevantes para ciertas aplicaciones agrícolas.

Pero las señales químicas son el modo de comunicación más antiguo y extendido, que abarca las bacterias a los castores. Como tal, representan una valiosa oportunidad para decodificar cómo los animales se comunican y perciben el mundo que los rodea, dijeron los investigadores.

“Lo que hemos descubierto es que dentro de las especies hay una variación importante en las señales químicas dependiendo de tu contexto: quién está tratando de comerte, quién quiere aparearse contigo y con quién estás tratando de competir”, dijo Colin Donihue, becario postdoctoral en biología en Artes y Ciencias de la Universidad de Washington en St. Louis y autor principal de un nuevo estudio publicado el 21 de abril en el Revista de Ecología Animal.

Tanto las lagartijas como las serpientes recolectan señales químicas de su entorno al sacar sus delgadas lenguas bífidas, luego procesan esas señales usando un órgano sensorial bien desarrollado en el paladar.

Los lagartos depositan sus mensajes químicos codificados en secreciones de glándulas especializadas ubicadas en sus muslos internos. Las secreciones son un cóctel ceroso de compuestos lipídicos que contiene información detallada sobre el lagarto individual que los produjo.

En este estudio, los investigadores reubicaron grupos de ocho lagartijas del mar Egeo (Podarcis erhardii) de una sola fuente en Naxos, Grecia, a cinco pequeños islotes que carecían de depredadores. En condiciones normales, estos lagartos tendrían que lidiar con una serie de depredadores nativos y no nativos, como serpientes, pájaros y gatos.

Libres de depredadores en los pequeños islotes, las poblaciones de lagartos crecieron rápidamente y la competencia por los recursos fue feroz.

Cada uno de los lagartos reubicados fue etiquetado individualmente para que pudieran ser identificados cuando los investigadores regresaron para revisarlos. Durante los siguientes cuatro años, los científicos volvieron a visitar a las poblaciones, rastreando el destino de los lagartos reubicados y sus descendientes.

Lo que encontraron fue sorprendente: en cada una de las islas libres de depredadores, los lagartos desarrollaron rápida y repetidamente una nueva “mezcla” química que era distinta de la de los lagartos en la población de origen. Los cambios fueron aparentes después de solo cuatro generaciones.

Por primera vez, los investigadores creen que han demostrado evidencia sólida de que los lagartos pueden “ponerse una nueva colonia” para adaptarse a su entorno.

“Las señales para atraer parejas a menudo son visibles para los depredadores”, dijo Simon Baeckens, becario postdoctoral en la Universidad de Amberes en Bélgica y coautor del nuevo artículo. “Como tal, las señales sexuales presentan un compromiso entre el atractivo y la evitación de la detección. Sin embargo, en estos islotes, no hay restricción en la evolución de señales altamente llamativas y atractivas”.

“En las islas experimentales, encontramos que la ‘riqueza de señal’ de las secreciones de lagarto es la más alta, lo que significa que la cantidad de compuestos diferentes que podríamos detectar en la secreción es la más alta”, agregó Baeckens. “Nuestra investigación anterior sugiere que esta señal más elaborada podría anunciar la alta calidad de un hombre”.

Donihue continuó: “Los animales han pasado más de mil millones de años desarrollando una compleja biblioteca de comunicación química. Pero solo inventamos la tecnología para identificar muchas de esas sustancias químicas hace un siglo, y los experimentos para comprender lo que esas sustancias químicas significan para los animales en la naturaleza solo tienen acaba de empezar.

“Descubrimos que las señales químicas de los animales pueden cambiar de manera rápida y flexible para adaptarse a los nuevos entornos, pero esto es solo el comienzo para comprender lo que los lagartos se dicen”.

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