Los astrónomos pueden haber capturado la primera imagen del exoplaneta cercano Proxima C

Los astrónomos pueden haber capturado la primera imagen del exoplaneta cercano Proxima C

Poco es más atractivo que la posibilidad de ver mundos extraños alrededor de otras estrellas, y quizás algún día incluso estudiar de cerca su atmósfera y mapear su superficie. Tales observaciones son extremadamente difíciles, por supuesto. Aunque ahora se conocen más de 4,000 exoplanetas, la gran mayoría de ellos están demasiado distantes y oscuros para que nuestros mejores telescopios puedan discernir contra el resplandor de su estrella anfitriona. Sin embargo, los exoplanetas cerca de nuestro sistema solar brindan oportunidades de imágenes más fáciles. Y no hay mundos más cercanos a nosotros que los que se cree que orbitan alrededor de la fría y débil enana roja Proxima Centauri, la estrella más cercana a nuestro sol a 4.2 años luz de distancia.

En 2016, los astrónomos descubrieron el primer planeta conocido en este sistema: el Proxima b, aproximadamente del tamaño de la Tierra. Pero debido a su órbita de 11 días que abraza las estrellas alrededor de Proxima Centauri, Proxima b es un pobre candidato para la obtención de imágenes. Proxima c, por el contrario, ofrece muchas mejores oportunidades. Anunciado en 2019, basado en evidencia algo circunstancial, el planeta permanece sin confirmar. Si es real, se estima que es varias veces más masivo que la Tierra (una llamada súper Tierra o mini Neptuno) y que orbita Proxima Centauri a aproximadamente 1.5 veces el lapso entre la Tierra y el sol. Su tamaño y distancia de su estrella hacen del mundo un objetivo tentador para proyectos actuales y futuros de imágenes de exoplanetas. Ahora, en un nuevo papel de preimpresión aceptado para su publicación en la revista Astronomía y astrofísica, algunos astrónomos dicen que podrían, solo podrían, haber logrado ver Proxima c por primera vez.

“Este planeta es extremadamente interesante porque Proxima es una estrella muy cercana al sol”, dice Raffaele Gratton del Observatorio Astronómico de Padua en Italia, quien es el autor principal del estudio. “La idea era que ya que este planeta es [far] desde la estrella, es posible que se pueda observar en imágenes directas. Encontramos un candidato razonable que parece que realmente hemos detectado el planeta “.

El año pasado, Gratton y su equipo fueron alertados por primera vez de la posibilidad de obtener imágenes del planeta por Mario Damasso del Observatorio Astrofísico de Turín en Italia, quien fue el autor principal del documento original sobre el posible descubrimiento de Proxima c. Damasso y sus colegas habían presentado evidencia de la existencia de Proxima c basada en el bamboleo revelador de su estrella, que dedujeron que fue causado por la atracción de un planeta en órbita invisible. Confirmar la existencia de un mundo de esta manera requiere ver que el mismo bamboleo ocurra una y otra vez, en un proceso que a menudo lleva muchos meses o incluso años. Damasso se preguntó si podría haber otra forma. Por lo tanto, le pidió a Gratton y a su equipo que revisen los datos del instrumento SPHERE (Investigación de Exoplanetas de Alto Contraste Espectro-Polarimétrico) en el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral en Chile para ver si realmente podían ver el planeta. “Tan pronto como nuestro documento sobre Proxima c fue considerado para publicación, me puse en contacto [Gratton] para discutir la posibilidad de llevar a ESFERA a sus límites “, dice Damasso. “Los [planetary] El sistema es potencialmente tan genial que vale la pena probar otras técnicas “.

Si entrecierra un poco los ojos mientras mira los datos de la ESFERA, una imagen del misterioso planeta parece aparecer a la vista. Al centrarse en la posición prevista de Proxima c y la separación de su estrella dentro de múltiples imágenes infrarrojas apiladas de SPHERE, Gratton y sus colegas pudieron detectar 19 posibles apariciones del planeta a lo largo de varios años de observaciones de rutina. De estas detecciones candidatas, una se destacó por ser particularmente atractiva: apareció en las imágenes aproximadamente seis veces más brillantes que su “ruido”, es decir, la luz no deseada de artefactos o estrellas de fondo. “Es un posible candidato que tiene pocas probabilidades de ser una falsa alarma”, dice Emily Rickman, del Observatorio de Ginebra, quien es coautora del artículo.

Si esa detección es genuina, plantea preguntas interesantes. El objeto que se cree que es el planeta sería al menos siete veces el masa de la Tierra: lo suficientemente grande como para colocarla firmemente más allá de la categoría de súper Tierra. “Esto definitivamente sería una especie de mini Neptuno”, dice Sara Seager, profesora de ciencias planetarias en el Instituto de Tecnología de Massachusetts, que no participó en el nuevo documento. El objeto también parece ser de 10 a 100 veces más brillante de lo que debería ser un planeta de su masa. Esta luminosidad, razonan los autores del estudio, podría surgir de una gran cantidad de polvo que rodea el planeta, tal vez en un vasto sistema de anillos que es tres o cuatro veces más grande que el de Saturno. Para algunos, esa situación parece demasiado extraña para ser verdad.

“Sería un gran sistema de anillos alrededor de una estrella relativamente vieja”, dice el astrofísico Bruce Macintosh de la Universidad de Stanford, quien tampoco formó parte del trabajo. “Ciertamente es posible que existan cosas como esta. Pero para que su primera detección de algo como esto tenga ese sistema de anillos masivo, tendría que postular un universo en el que la mayoría de los planetas del tamaño de Neptuno tengan sistemas de anillos masivos enormemente más grandes que los de Saturno. Y eso parece un universo improbable para vivir “.

Si es genuina, esta detección, esta imagen, tendría profundas implicaciones para nuestra comprensión de nuestro sistema planetario vecino más cercano. Nos daría una prueba definitiva de la existencia de Proxima c y también proporcionaría el ángulo en el que el planeta orbita su estrella, en relación con el nuestro, algo que no puede proporcionar mirar solo las oscilaciones de una estrella. La detección también garantizaría que pronto pudiéramos estudiar la atmósfera del planeta con una nueva generación de potentes observatorios, como el próximo Telescopio Europeo Extremadamente Grande (E-ELT) y el Telescopio de Investigación de Infrarrojo de Campo Amplio (WFIRST) de la NASA.

Quizás lo más importante, precisar que Proxima c también revelaría el ángulo orbital de Proxima b, porque se esperaría que los planetas orbiten en el mismo plano que los de nuestro sistema solar. Esta información, junto con las oscilaciones que Proxima b levanta en su estrella, nos diría que el mundo debe estar entre 1,5 y 1,8 veces la masa de la Tierra, lo que nos permitiría refinar las teorías sobre sus características. Tal masa “apuntaría fuertemente al hecho [that Proxima b] es inestable ”, dice Elizabeth Tasker, una científica de exoplanetas de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón, que no participó en el estudio. Además de nuestro conocimiento de que Proxima b orbita en la zona habitable de su estrella, donde puede existir agua líquida y, por lo tanto, la vida tal como la conocemos, la prueba de que el mundo es rocoso la catapultaría a la cima de la lista de exoplanetas prometedores de cualquier astrobiólogo.

Tales posibilidades espectaculares, sin embargo, requieren escepticismo de ojos acerados. De hecho, los autores del nuevo artículo reconocen que existe una posibilidad decente de que su imagen no sea en realidad un planeta sino un ruido aleatorio en los datos. También señalan que el movimiento aparente de su supuesto planeta está en conflicto con las estimaciones anteriores de la posición de Proxima c, según las observaciones de su estrella hechas por la nave espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea. Por lo tanto, otros astrónomos están tratando el posible hallazgo con una considerable precaución. “Es difícil para mí concluir que [this] es una detección decisiva “, dice Thayne Currie, una científica de exoplanetas en el Centro de Investigación Ames de la NASA, que tampoco formó parte del trabajo.

Desafortunadamente, el cierre global continuo en respuesta a la pandemia de COVID-19 significa que el resultado no se puede verificar por el momento, porque la mayoría de los observatorios del mundo, incluido el VLT, no están operativos. “Podría ser [confirmed or refuted] mañana, pero los observatorios están cerrados “, dice el astrónomo Guillem Anglada-Escudé, quien dirigió el descubrimiento de Proxima b en 2016 y no participó en el nuevo estudio. Se está acabando el tiempo para un seguimiento inmediato: en julio, Proxima Centauri desaparecerá detrás de nuestro sol hasta febrero de 2021.

Entonces, por ahora, la posibilidad de que Proxima c se haya visto por primera vez sigue siendo una posibilidad atractiva pero difícil de alcanzar. Incluso si resulta ser un espejismo, una falsa alarma astronómica, es poco probable que esta detección potencial disminuya el entusiasmo por estudios posteriores. Otros equipos intentarán nuevamente con los próximos instrumentos, más avanzados que SPHERE, que operan con telescopios de gran tamaño como el E-ELT. Pero si la detección es real, de lo que Gratton dice que confía “dos tercios”, sería una visión histórica inicial de un planeta que orbita el comienzo más cercano al nuestro. “Si esto es cierto, es muy emocionante”, dice Anglada-Escudé.

Recent Articles

Viernes de vídeo: Ataque de los robots hexápodos

Video Friday es su selección semanal de increíbles videos de robótica, recopilados por sus bloggers de Automaton. También publicaremos un calendario semanal de...

Puede iniciar un fondo de riesgo si no es rico; así es como: TechCrunch

Durante años, incluso décadas, hubo pocas dudas sobre si podría convertirse en un capitalista de riesgo si no se sentía cómodo financieramente. No podrías....

Related Stories

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí