La perforación en alta mar ha cavado un hoyo más profundo desde Deepwater Horizon

Desde que se construyó el primer pozo petrolero en el Golfo de México con 14 pies de agua en 1938, los avances tecnológicos hicieron que fuera más fácil alejarse de la costa en busca de nuevas reservas de petróleo, a veces sin un plan para los peores escenarios. Solo un año antes de que la plataforma de perforación Deepwater Horizon se convirtiera en el sitio del derrame de petróleo más devastador en la historia de Estados Unidos, logró perforar lo que fue el pozo de petróleo y gas más profundo siempre en el momento. La plataforma perforaba más de 35,000 pies de fondo del océano mientras trabajaba en aguas de más de 4,130 pies de profundidad.

Las explosiones sacudieron la plataforma la noche del 20 de abril de 2010, después de que la plataforma semisumergible de aguas ultra profundas Deepwater Horizon acabara de perforar otro pozo exploratorio. Los eventos de esa noche mataron a 11 personas, liberaron 200 millones de galones de petróleo que arrojaron al Golfo en el transcurso de casi tres meses, y ecosistemas marinos perjudicados y economías costeras durante años.

Desde entonces, las operaciones de perforación en alta mar continuaron arrastrándose hacia aguas ultra profundas, donde las profundidades alcanzan los 1.500 metros (unos 5.000 pies) o más. Las plataformas de perforación actuales pueden trabajar a profundidades de más del doble de profundidad que Deepwater Horizon. Entre 2000 y 2009, solo el 15 por ciento de la producción de petróleo de aguas estadounidenses en el Golfo de México provino de operaciones ultra profundas como Deepwater Horizon. Esa proporción aumentó al 52 por ciento para 2017, y probablemente no se detendrá allí.

La perforación a nuevas profundidades desbloquea las reservas de petróleo sin explotar y se ha vuelto más fácil con las tecnologías más nuevas. Pero esas oportunidades vienen con mayores peligros y menos margen de error, dicen los expertos El borde. “La lección de Deepwater Horizon es [that] Al mismo tiempo que la tecnología para la extracción progresaba muy rápidamente, quiero decir que es realmente sorprendente lo que han podido hacer, la tecnología para la seguridad se retrasó “, dice Donald Boesch, presidente emérito del Centro para el Medio Ambiente de la Universidad de Maryland. Ciencias.

Boesch fue nombrado por Barack Obama para el comisión nacional de derrames de petróleo eso se armó para investigar la causa del desastre de Deepwater Horizon. Él cree que Estados Unidos está marginalmente mejor preparado ahora que para el estallido en el Golfo de México en 2010, pero hay nuevos escenarios que plantean riesgos aún mayores, especialmente cuando se perfora a profundidades extremas.

Fuerzas poderosas

El Golfo de México produjo un récord de 2 millones de barriles de petróleo por día el año pasado. Sostener que la producción requerirá aún más exploración, perforación y desarrollo en aguas más profundas, dice Tyler Priest, un historiador de petróleo y energía de la Universidad de Iowa. El borde. Y la tasa promedio de producción para un pozo petrolero del Golfo de México aumenta con su profundidad.

“Nada genera más flujo de caja libre que un pozo de aguas profundas”, dice. “Hay que seguir encontrando más y más petróleo a medida que los campos más antiguos se agotan y se tapan y abandonan”.

Con mayores oportunidades de ganancias vienen mayores riesgos. Perforar a profundidades más profundas significa trabajar bajo una mayor presión. Existe el peso aplastante del agua. Y también hay una mayor presión dentro de los bolsillos de petróleo y gas. Las plataformas no solo pueden trabajar a mayores profundidades, sino que también pueden cavar más profundo que nunca. Cuanto más cavan, más presión y resistencia enfrentan. La temperatura del petróleo y el gas atrapados es más alta cuanto más abajo y más cerca del manto de la Tierra también cavan. El equipo debe ser capaz de soportar temperaturas que pueden alcanzar hasta 180 grados Celsius a aproximadamente 40,000 pies bajo tierra.

“Estás trabajando contra algunas fuerzas muy poderosas”, dice Boesch El borde. El gas que está atrapado junto con el petróleo debajo del fondo marino “querrá expandirse muy rápidamente una vez que se alivie algo la presión [by drilling],” el explica.

La probabilidad de que se informe un accidente grave, fatalidad, lesión, explosión o incendio aumenta en un 8,5 por ciento con cada 100 pies adicionales de profundidad a los que opera una plataforma en alta mar, Un análisis de la producción de petróleo y gas. en el Golfo de México de 1996 a 2010 encontrado. Eso es independientemente de la edad de la plataforma o la cantidad de combustibles fósiles producidos.

La perforación en alta mar ha cavado un hoyo más profundo desde Deepwater Horizon

Imagen: Getty Images

Los desafíos que plantea la perforación en aguas más profundas también pueden complicar las medidas para hacer frente a cualquier problema que ocurra. “Cuando algo sale mal, como sucedió [with Deepwater Horizon], hace que sea mucho más difícil de controlar y limpiar “, dice Sierra Weaver, abogado principal del Centro de Derecho Ambiental del Sur sin fines de lucro. “Realmente estábamos realizando experimentos en las profundidades del océano en términos de cómo se perfora, cómo se controla y cómo se limpia el petróleo”, dice ella El borde.

Cuando se trata de cuán “segura” es la Costa del Golfo de un evento similar hoy, “¿Quién sabe? Realmente estás tan seguro como lo estás hoy “, dice Priest El borde. “Todo lo que se necesita es una serie de desgracias”.

En problemas profundos

En la noche del 20 de abril de 2010, una serie de desgracias comenzaron a desarrollarse después de que la tripulación a bordo de Deepwater Horizon instaló un sello de cemento en el pozo de exploración Macondo a 66 millas de la costa de Louisiana. El sello destinado a retener el petróleo y el gas falló, al igual que dos válvulas que debían evitar que la inundación de petróleo y gas subiera por la tubería hacia la superficie.

Luego, la tripulación leyó mal las pruebas de presión que deberían haberles dicho que el pozo no estaba sellado adecuadamente. Fueron tomados por sorpresa cuando la perforación del lodo y el gas natural comenzaron a salir de la tubería hacia la plataforma. Una vez vistos, intentaron cerrar las válvulas de un “dispositivo de prevención de reventones”, un dispositivo que debería haber detenido la liberación incontrolada de petróleo y gas. Eso también falló. A los ocho minutos de que la tripulación vio la fuga, el gas natural provocó una explosión masiva e incendios que eventualmente derribarían la plataforma.

Cuando se hundió, la plataforma rompió la tubería que viajaba entre ella y muy por debajo, que se había llenado con lodo de perforación para contrarrestar la presión que impulsaba el petróleo y el gas hacia arriba desde la Tierra. Sin esa contrapresión, el petróleo fluyó desde el pozo hacia el Golfo durante 87 días. Varios intentos de detener la fuga fallaron, incluido el intento de ajustar un domo de contención sobre el pozo que finalmente se llenó de metano congelado y casi flotó a la superficie. Finalmente, el 15 de julio, un dispositivo recientemente desarrollado, llamado pila de tapado, pudo sellar el pozo.

Las fallas en Deepwater Horizon expusieron cuán poco preparada estaba la industria para responder a un evento tan catastrófico. Hoy en día, las pilas de tapa se mantienen en tierra, listas para ser desplegadas para otro reventón de pozos. Pueden pesar hasta 100 toneladas y están construidas para soportar la alta presión proveniente de un pozo explotado. La pila se conecta al dispositivo de prevención de reventones, agregando válvulas adicionales que pueden cerrarse para reducir la velocidad y detener el flujo de aceite hasta que el pozo pueda sellarse permanentemente.

“Ahora estamos preparados para la última guerra, si el escenario es exactamente como antes”, dice Steven Murawski, editor principal del libro de 2019. Escenarios y respuestas a futuros derrames de petróleo profundo. “No creo que veamos otro reventón de 87 días como Deepwater Horizon”, dice. El borde.

La próxima guerra

Hay otros escenarios potencialmente peores que preocupan a Murawski y Boesch, como una fractura de tubería debajo del fondo marino en lugar de en el agua como lo hizo durante la crisis de Deepwater Horizon. Si hubiera una fuga debajo del fondo marino, el petróleo se disiparía en la formación rocosa que lo rodea y escaparía donde sea que pueda encontrar grietas en la roca. “Ese sería un escenario del fin del mundo porque no hay forma de que pueda apagarlo”, dice Murawski. No podría simplemente colocar una pila de tapa sobre una tubería con fugas. La mejor opción actualmente disponible sería cavar otro pozo para aliviar la presión dentro de la formación rocosa y redirigir el flujo. Esto se hizo después de que Deepwater Horizon volcara, pero perforar el pozo lleva un tiempo precioso a medida que el daño de la fuga aumenta con cada minuto. BP comenzó a perforar dos pozos de alivio en mayo, pero el petróleo continuó brotando de la fuga hasta que se agregó la pila de tapado en julio.

“Obviamente hubo una brecha en la capacidad de desplegar los recursos para cerrar el pozo durante ese incidente”, dice Erik Milito, presidente de la Asociación Nacional de Industrias del Océano, un grupo industrial para la perforación en alta mar y la energía eólica. Desde entonces, según Milito, los nuevos equipos de seguridad para evitar derrames, una mayor capacidad para responder a los problemas y una mayor supervisión del gobierno han llevado a operaciones más seguras.

Otros no están convencidos. “La industria petrolera ha estado diciendo eso durante tanto tiempo como han existido. Antes de que ocurriera el Deepwater Horizon, ese tipo de accidente nunca podría suceder. Y luego, después de que sucedió, fue, “bueno, esto nunca volverá a suceder”. Y ese simplemente no es el caso “, dice Weaver.

Ella y Boesch señalan los esfuerzos de la administración Trump para aumentar simultáneamente la producción de combustibles fósiles de los EE. UU., Incluyendo un intento de abrir más costas a la perforación en alta mar que actualmente está amarrada en los tribunales, mientras que revierte las protecciones ambientales. Después de que la comisión de derrames de petróleo de Boesch hiciera recomendaciones para prevenir otro derrame similar al Deepwater Horizon, la administración Obama presentó reglas de control de pozo en 2016 que creó nuevos estándares de la industria. Luego, en mayo del año pasado, la administración Trump debilitado esas reglas; cambiar aproximadamente el 20 por ciento de las disposiciones originales consideró “cargas regulatorias innecesarias”.

La perforación en alta mar ha cavado un hoyo más profundo desde Deepwater Horizon

Imagen: Getty Images

La pandemia de COVID-19 también tiene implicaciones para la perforación en alta mar, ya que los precios del petróleo y la demanda se desploman en medio de un cierre casi global de los negocios, como de costumbre. Boesch se preocupa porque ha visto el efecto que las cadenas de monedero apretadas tuvieron en la operación Deepwater Horizon de BP. “Comenzaron a cortar esquinas y tomar decisiones apresuradas”, dice. “Esa es mi preocupación acerca de cómo [the pandemic] juega con la seguridad “. BP fue declarado culpable de “negligencia grave” que condujo al desastre de Deepwater Horizon por un tribunal federal de Louisiana en 2014.

“El accidente de Deepwater Horizon cambió para siempre a BP”, dijo la compañía, que alquiló la plataforma, en un comunicado. La catástrofe le costó a BP $ 65 mil millones.

A pesar de que la perforación en alta mar se está moviendo aún más en territorio desconocido, 10 años después de Deepwater Horizon, sus efectos aún llegan a la costa. “Ese petróleo no sabía que se suponía que debía permanecer en alta mar, llegó directamente a esas comunidades”, dice Weaver. El petróleo del derrame eventualmente llegó a 1.300 millas de costa, desde Texas hasta Florida. Decenas de miles de animales perecieron después. Y aún más personas y vida silvestre estuvieron expuestas a los persistentes efectos tóxicos del derrame. Eso todavía no fue suficiente para despertar a las compañías petroleras como BP para que se retiren. Una década después, los riesgos de la exploración de petróleo en aguas profundas siguen apareciendo en el horizonte.

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