Estos son los lugares más probables para albergar vida extraterrestre en nuestro sistema solar

NASA / JPL / Instituto de Ciencias Espaciales

Aunque la búsqueda de vida extraterrestre generalmente se centra en la habitabilidad potencial de los exoplanetas recientemente descubiertos, el primer contacto de la humanidad podría ocurrir mucho más cerca de casa. Desafortunadamente, aunque ninguno de los otros planetas del Sistema Solar tiene climas adecuados para albergar vida, hay pruebas convincentes que apuntan a las lunas de Júpiter y Saturno. Combinados, los gigantes gaseosos Júpiter y Saturno tienen casi 150 lunas confirmadas, que van desde objetos asteroidales y rocosos hasta mundos geológicamente complejos del tamaño de un planeta. Escondidos entre la inmensa variedad de formas, características y entornos lunares, estos son los mejores lugares para buscar vida extraterrestre en el Sistema Solar:

Europa

La más pequeña de las lunas galileanas de Júpiter y un poco más pequeña que la luna de la Tierra, la corteza lisa y helada de Europa podría pasarse por alto a favor de las lunas más dramáticas de esta lista. Sin embargo, esta luna sin pretensiones en realidad cuenta con la superficie sólida más lisa de cualquier objeto conocido en todo el Sistema Solar, y esta suavidad insinúa la existencia de un vasto océano subterráneo de agua líquida. Debido a que la órbita de Europa es ligeramente excéntrica, su distancia desde Júpiter cambia a lo largo de la órbita, y esta variación en la distancia significa que la fuerza gravitacional que Júpiter ejerce sobre Europa también cambia. Además, al igual que la luna de la Tierra, Europa está bloqueada por las mareas, ya que un hemisferio siempre se enfrenta a Júpiter. Junto con los cambios en la gravedad, esto significa que Europa se alarga a medida que se acerca a Júpiter durante su órbita y luego vuelve a una forma esférica a medida que se aleja de Júpiter. Este constante estiramiento y relajación calienta el interior de Europa, lo que resulta en un océano subsuperficial y una superficie pulida.

Si bien continúa el debate sobre cuán gruesa es la corteza de hielo de Europa, un descubrimiento reciente en mayo reveló la existencia de plumas, que ofrecen a los científicos una oportunidad increíble para estudiar la composición del océano sin necesidad de penetrar en la corteza. Y, sin embargo, Europa no solo tiene una gran reserva de agua líquida, sino que también tiene algunos de los bloques de construcción para la vida en su superficie y los mecanismos geológicos para transportar esos compuestos al océano debajo. Junto con una tenue atmósfera de oxígeno molecular, estas características indican que Europa es uno de los lugares más atractivos para estudiar en la búsqueda de vida extraterrestre.

Titán

En contraste, la luna más grande de Saturno, Titán, se destaca inmediatamente de todas las otras lunas del Sistema Solar, ya que no solo es la única luna que tiene una atmósfera densa, sino que también es el único lugar en el Sistema Solar, además de la Tierra. – donde se pueden encontrar cuerpos estables de líquido en la superficie. En numerosas formas, Titán desafía la sabiduría convencional sobre las características y la composición de las lunas. Más grande que el planeta Mercurio, Titán tiene más en común con la Tierra que otras lunas; Tiene un clima estacional, clima y características superficiales familiares como ríos, dunas y deltas. Sin embargo, la atmósfera de Titán es nitrógeno, no oxígeno, y los fascinantes mares y ríos en su superficie son metano y etano líquidos, no agua.

NASA / JPL / Universidad de Arizona / Universidad de Idaho

Titán también es el lugar más distante que ha aterrizado una sonda robótica, el único lugar en el Sistema Solar exterior que alberga un aterrizaje, y sigue siendo la única luna que la humanidad ha visitado, además de la Tierra. El 14 de enero de 2005, la sonda de entrada a la atmósfera, Huygens, aterrizó en la superficie de Titán en una helada nevada de metano. −290 grados Fahrenheit. Los breves datos que reunió revelaron patrones climáticos complejos, luz solar tenue y una superficie de granos y rocas heladas en el lugar de aterrizaje. Sorprendentemente, Titán sigue siendo un fuerte candidato para la habitabilidad a pesar de las duras condiciones en su superficie. Algunos estudios han propuesto la existencia de agua líquida subsuperficial y las simulaciones han demostrado que los aminoácidos y los nucleótidos, los componentes básicos del ARN y el ADN, pueden formarse sin agua líquida utilizando los productos químicos disponibles en la atmósfera de Titán. Desafortunadamente, la química y el medio ambiente de Titán aún carecen de muchos de los requisitos característicos para la vida terrestre, por lo que, si la vida existe en Titán, tendría que ser diferente a cualquier organismo que exista en la Tierra.

Encelado

Con solo una atmósfera delgada y escasa y sin características superficiales similares a la Tierra que sugieran viabilidad, Encelado no podría ser más diferente de su compañero Luna de Saturno, Titán. Su superficie lisa es el resultado de interacciones gravitacionales similares a las de Europa y, al igual que Europa, su corteza helada oculta un océano global de agua salada subterránea bajo la superficie. Sin embargo, en Encelado, esas interacciones también impulsan la actividad tectónica, causando un laberinto de grietas, surcos y crestas en la superficie. Lo más notable es que causan los poderosos géiseres en la región polar sur de Encelado que en realidad crean uno de los anillos de Saturno. Entonces, aunque Encelado es pequeño en comparación con las otras lunas en esta lista, tiene un impacto considerable en su entorno.

En términos de habitabilidad, Enceladus se destaca debido a un descubrimiento reciente en sus chorros: orgánicos macromoleculares complejos. Los científicos postulan que el material orgánico es expulsado del fondo del océano después de formarse en respiraderos hidrotermales profundos. En la Tierra, estos respiraderos y su compleja química son el lugar de nacimiento más probable para la vida terrestre. Del mismo modo, el océano de Encelado está repleto de hidrógeno, que podría ser utilizado como combustible por los organismos productores de metano en un proceso que, en la Tierra, es un soporte fundamental para la vida. Entonces, Encelado no solo tiene agua líquida y una fuente interna de calor, sino que también alberga una variedad de compuestos orgánicos cuyos orígenes análogos en la Tierra son conocidos por albergar vida.

Desde un mundo lleno de niebla de lagos químicos hasta exteriores suaves y helados que esconden vastos océanos subterráneos, las lunas del Sistema Solar ofrecen una inesperada diversidad de entornos en los que los astrobiólogos pueden buscar el descubrimiento de vida extraterrestre. Un logro sin precedentes no solo alterará la percepción de la humanidad sobre el resto de la galaxia, sino que también podría ofrecer respuestas sobre la vida aquí en la Tierra: dónde se originó y cómo surgió por primera vez hace más de 3.800 millones de años.

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