¿De dónde vienen los murciélagos? Ciencias

Escuche atentamente en una tranquila noche de verano y es posible que los escuche. Incluso si no ves la forma frenética de un murciélago, puedes escuchar su chirrido agudo mientras busca la noche para cenar. Probablemente esté escuchando un pequeño murciélago marrón, un devorador de insectos común que se encuentra en toda América del Norte, pero es solo una de las más de mil especies de murciélagos que van desde el murciélago de nariz de cerdo de Kitti de una pulgada de largo hasta el enorme, zorro volador de corona dorada gigante de tres libras.

Grandes o pequeños, los murciélagos sufren un problema de reputación. Además de estar asociados con vampiros, a menudo se les llama “ratas voladoras” y se les culpa por la propagación de enfermedades zoonóticas a los humanos (incluido COVID-19, aunque todavía no está claro si esa culpa es fundada). Un hecho fascinante de que los murciélagos son los únicos mamíferos que han desarrollado un vuelo propulsado, y han estado aleteándose durante decenas de millones de años. ¿De dónde, entonces, vinieron estas rarezas voladoras?

Los murciélagos aparecen en el registro fósil hace unos 50 millones de años durante un tiempo conocido como el Eoceno. Los paleontólogos han recuperado restos que van desde dientes y trozos de mandíbula hasta impresionantes esqueletos completos en lugares tan remotos como Wyoming, París, Australia y la mina Vastan de la India.

Onychonycteris

Onychonycteris del Monumento Nacional Fossil Butte

(Wiki Commons)

Hay algunas diferencias entre los murciélagos más antiguos y sus parientes modernos. Basado en la anatomía del oído de los especímenes mejor conservados, por ejemplo, los científicos saben que los primeros murciélagos no pudieron ecolocarse. Confiaron en la vista, el olfato y el tacto para encontrar sus comidas. Mientras que los murciélagos modernos tienen una garra solo en el equivalente de nuestro pulgar, los murciélagos anteriores conservaron algunas de las garras de dedo adicionales heredadas de sus antepasados. Un murciélago fósil que data de hace unos 52 millones de años, apodado Onychonycteris finneryi en 2008, tenía garras en los cinco dedos. La nueva tecnología también ha agregado algunos detalles a la historia de los primeros murciélagos. Un estudio reciente de coloración en el registro fósil. descubrió que dos murciélagos de 48 millones de años encontrados en Alemania eran en su mayoría de color marrón.

A pesar de estos avances, a los científicos les quedan algunas preguntas importantes. Por un lado: los especímenes de murciélagos de 50 millones de años ya son reconocibles como murciélagos, entonces, ¿de dónde vienen? Cuándo, dónde, por qué y cómo los primeros murciélagos se convierten en el aire es otro misterio enterrado por Deep Time.

Los paleontólogos están familiarizados con tales acertijos. Durante décadas, los anatomistas y zoólogos fueron confundidos por el origen de las ballenas. Luego, a fines del siglo XX, una gran cantidad de hallazgos fósiles proporcionó una descripción detallada de cómo los mamíferos terrestres con pezuñas se convirtieron en los nadadores más grandes del mar. Las aves presentaron un problema similar, con su origen de un desconocido antepasado de reptiles expertos expertos hasta que algunas nuevas ideas sobre los “lagartos terribles” y sorprendentes hallazgos fósiles demostraron que las aves son dinosaurios vivos. Hasta hace poco, las tortugas presentaban un caso extraño similar al de los murciélagos; los reptiles sin cáscara parecían aparecer de la nada en el registro fósil. Durante las últimas dos décadas, los expertos identificaron nuevas especies de tortugas de transición y revisaron sus opiniones sobre especies ya conocidas para explicar cómo las tortugas obtuvieron sus caparazones.

Zorro volador de anteojos

Zorro volador de anteojos

(CSIRO)

Cada uno de estos desconcertantes ejemplos paleontológicos implicaron un cambio importante en la forma en que vivían los animales. Las ballenas se trasladaron de la tierra al océano, las aves comenzaron como dinosaurios terrestres y se lanzaron al aire y las tortugas eran reptiles terrestres que comenzaron a excavar bajo tierra. Los murciélagos siguen la tendencia, sin duda a partir de ancestros de mamíferos terrestres. La pregunta es dónde se pueden encontrar los ejemplos que faltan de los primeros murciélagos.

“La respuesta corta es que no sabemos por qué faltan 10 millones de años”, dice la paleontóloga de la Universidad de Birmingham, Emily Brown. Varios factores pueden estar en juego, de acuerdo con una evaluación del registro fósil de murciélagos Brown y sus colegas publicaron el año pasado.

La elección de vivienda de los primeros murciélagos puede haber sido una barrera para su preservación. “Anteriormente se ha sugerido que los primeros murciélagos pueden haber vivido predominantemente en ambientes boscosos, que no tienen un muy buen potencial de conservación”, dice Brown. Su encuesta encontró que el registro fósil de murciélagos modernos que viven en bosques y selvas es en gran parte incompleto, probablemente por la misma razón.

Los murciélagos que los científicos modernos conocen mejor vivían en lugares donde la preservación rápida y delicada sepultó a los pequeños mamíferos. Algunos de los huesos de Índice de Icaronycteris, uno de los primeros murciélagos conocidos y vecino de Onychonycteris, son tan delgados como un cabello humano. La única razón por la que sabemos acerca de estos murciélagos es que vivían alrededor de lagos que favorecían la preservación excepcional; El fino sedimento y el agua agotada de oxígeno en los fondos del lago permitieron que los fósiles fueran enterrados rápidamente en un ambiente que los carroñeros y otros descomponedores no podían alcanzar.

Brown dice que los dientes constituyen la mayor parte del registro fósil de murciélagos. Los científicos a menudo no tienen una idea clara de los murciélagos fósiles a menos que se hayan preservado en sitios excepcionales que producen esqueletos completos o articulados. Son estos tipos de depósitos, llamados lagerstatten, los que los paleontólogos tendrán que encontrar para resolver el misterio. La única manera de entender cuándo aparecieron los murciélagos por primera vez, cómo evolucionaron para volar, y más, dice Brown, es encontrar más de estos sitios excepcionales desde rocas de 50 a 66 millones de años.

Icaronycteris

Icaronycteris fósil

(Wiki Commons / Andrew Savedra)

También es esencial refinar nuestro sentido de cómo podría ser un proto-murciélago temprano. El registro actual no ofrece muchas pistas. Considerar Onychonycteris, uno de los murciélagos más antiguos conocidos con algunos de los restos más completos. Si bien este mamífero tiene proporciones de extremidades más primitivas y garras en sus dedos, dice el paleontólogo del Museo Real de Ontario Kevin Seymour, “sigue siendo un murciélago”. Los paleontólogos más cercanos pueden llegar a comprender que este animal está mirando murciélagos vivos con cola de ratón, señala Seymour, que utiliza una combinación de aleteo y deslizamiento para moverse por el aire.

Lo que vino antes es solo especulativo. Los murciélagos son mamíferos, por lo que los primeros murciélagos fueron ciertamente peludos. Basado en hallazgos como Onychonycteris, Es razonable proponer que los murciélagos pasaron por una etapa de deslizamiento antes del vuelo propulsado, dice Seymour, y los primeros murciélagos probablemente fueron insectívoros. Pero eso es todo lo que los científicos pueden decir con confianza sin un fósil relativamente completo para llenar el vacío “Ciertamente requerirá material articulado”, dice Seymour, fósiles relativamente completos que actúan como piedras angulares de los pequeños fósiles de mamíferos del Paleoceno y Eoceno que ya pueden ser descansando en cajones de museos.

Mientras los expertos buscan los fósiles relevantes, otros mamíferos pueden ofrecer una guía aproximada de qué esperar. Los murciélagos pueden ser los únicos mamíferos que evolucionan con un vuelo de aleteo motorizado, pero otras especies de mamíferos, desde las ardillas voladoras hasta una criatura similar a un lémur llamada colugo, pueden deslizarse por el aire en membranas expandidas. Los primeros murciélagos probablemente evolucionaron a lo largo de una ruta similar, con algo de piel adicional que les permitía moverse de un árbol a otro.

La nueva información sobre fósiles existentes refuerza la idea de que los primeros murciélagos corrían por los árboles. En 2013, los paleontólogos Kevin Padian y Kenneth Dial presentaron una investigación en la reunión anual de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados que observó que algunos de los primeros murciélagos tenían extremidades posteriores que se flexionaban hacia un lado, en lugar de alinearse directamente debajo del cuerpo. Este arreglo es más consistente con escalar rocas y árboles que caminar por el suelo. Buscar más bestias que vivan en los árboles ayudará a conectar los puntos fósiles.

Al menos los paleontólogos saben qué período de tiempo investigar. Algunos de los murciélagos más antiguos conocidos no son esqueletos individuales, sino que son comunidades de murciélagos de múltiples especies. Esto significa que los murciélagos ya estaban diversificando hace 50 millones de años y que sus antepasados ​​son mucho mayores, tal vez surgieron después de la extinción que aniquiló a los dinosaurios no aviarios hace 66 millones de años. Proto-murciélagos se encontrarán en las rocas desde esa ventana de tiempo cuando un extraño grupo de mamíferos recién comenzaba a volar.

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