Planeta similar a la Tierra potencialmente habitable encontrado oculto en datos satelitales antiguos

A unos 300 años luz de la Tierra se encuentra un planeta que es diferente a cualquier otro que se haya descubierto: uno que sea similar a nuestro hogar, tanto en términos de tamaño como de temperatura, y que se encuentre dentro de la zona habitable de su estrella anfitriona.

El planeta se llama Kepler-1649c. Es solo 1.06 veces más grande que la Tierra y recibe alrededor del 75 por ciento de la cantidad de luz solar que recibe nuestro propio planeta. Orbita una pequeña estrella enana roja (Kepler-1649) tan de cerca que un año son solo 19.5 días terrestres.

Debido a que se encuentra dentro de la zona habitable, una región alrededor de una estrella donde podría existir agua líquida en la superficie de un planeta, podría ser un candidato intrigante para la vida potencial.

El planeta fue encontrado orbitando una estrella enana roja de clase M de tamaño mediano, el tipo de estrella más común en la galaxia, lo que le da mayor importancia a este hallazgo en particular. Nuestro propio sol es una estrella enana amarilla.

“[A] Un punto muy interesante planteado en este artículo es que creemos que las enanas M medianas podrían tener planetas más habitables en comparación con las enanas M tempranas, las que son un poco más grandes “, dijo Chelsea Huang, una investigadora postdoctoral en el Instituto MIT Kavli. para Astrofísica e Investigación Espacial y autor correspondiente del artículo publicado en la revista Astrophysical Journal Letters.

“Esto es bastante interesante porque hay más enanos M pequeños que enanos M más grandes en la galaxia”.

Planeta similar a la Tierra potencialmente habitable encontrado oculto en datos satelitales antiguos
Kepler-1649c es similar en tamaño a la Tierra, comparado aquí en la ilustración de este artista. (NASA / Centro de Investigación Ames / Daniel Rutter)

Pero más que eso, también dice algo específicamente sobre planetas similares a la Tierra en nuestra galaxia.

“Nos dice que estos planetas potencialmente similares a la Tierra, los que tienen el mismo tamaño y la misma temperatura, podrían ser más comunes de lo que pensábamos alrededor de las estrellas más pequeñas de nuestra galaxia”, dijo Andrew Vanderburg, otro autor correspondiente del artículo y un becario posdoctoral Sagan de la NASA en la Universidad de Texas en Austin.

Desafíos para la vida

Aunque este tipo de estrellas son numerosas, plantean un problema al buscar planetas potencialmente habitables. Las enanas rojas son mucho más pequeñas que nuestro sol, pero son increíblemente activas, liberando radiaciones ultravioletas dañinas que podrían eliminar la atmósfera de un planeta, lo que la hace inadecuada para la vida tal como la conocemos.

Sin embargo, cuando se trata de la estrella en este sistema, no se han observado erupciones UV, aunque eso no significa necesariamente que nunca libere radiación. Además, estas estrellas tienen vidas increíblemente largas, con una duración potencial de 100 mil millones de años. Tan temprano en la vida de Kepler-1649, probablemente habría sido mucho más activo.

Planeta similar a la Tierra potencialmente habitable encontrado oculto en datos satelitales antiguos
El concepto de este artista muestra el exoplaneta Kepler-1649c orbitando a su estrella anfitriona enana roja. Este exoplaneta se encuentra en la zona habitable de su estrella (la distancia donde podría existir agua líquida en la superficie del planeta) y es el tamaño y la temperatura más cercanos a la Tierra que se encuentran aún en los datos de Kepler. (NASA / Centro de Investigación Ames / Daniel Rutter)

“La estrella no es particularmente activa en comparación con otras estrellas que son similares en tamaño a esta, pero eso no significa que no siempre fue así”, dijo Vanderburg.

Eso plantea un par de preguntas, dijo. ¿Podría una atmósfera sobrevivir millones de años de bombardeo UV? Y si no, si Kepler-1649c fue despojado de su atmósfera, ¿podría formarse una nueva atmósfera?

Los astrónomos no están seguros.

Descubrimiento sorprendente

El telescopio espacial Kepler de la NASA se lanzó en 2009 con el único propósito de buscar planetas que orbitan otras estrellas. El telescopio dejó de funcionar en 2018 después de experimentar múltiples problemas. Sin embargo, antes de su desmantelamiento, había encontrado miles de exoplanetas confirmados.

Pero todavía queda una cantidad increíble de datos por analizar. Los astrónomos habían escrito software, llamado Robovetter, que podría revisar esos datos e identificar planetas potenciales. Sin embargo, siempre existía la posibilidad de que el algoritmo pudiera perder los datos, por lo que un equipo de aproximadamente una docena de astrónomos está revisando manualmente los datos rechazados.

Y así fue como encontraron Kepler-1649c.

El error ocurrió porque la estrella en el sistema se mueve bastante rápido a través de la galaxia. Así que el telescopio no estaba dirigido perfectamente a la estrella, lo que creó mucho “ruido” en los datos, lo que Robovetter descartó.

Aunque Kepler-1649c tiene aproximadamente la misma temperatura que la Tierra, aún se desconoce si tiene o no una atmósfera. Podría tomar algún tiempo determinar eso, pero por ahora, es extremadamente prometedor, dijeron los investigadores.

“La forma en que pienso es que fue un informe de inteligencia”, dijo Vanderburg. “Encontramos este planeta. Ahora lo hemos usado para actualizar nuestras mediciones de cuán comunes son los planetas como este alrededor de las estrellas más pequeñas.

“Y se pone … mejor y mejor para las perspectivas de que encontremos planetas similares alrededor de las estrellas que están mucho más cerca de nosotros”.

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