“Necesitamos ir”: los estadounidenses ricos activan planes de escape de pandemias

Por Olivia Carville


A medida que las infecciones por coronavirus atravesaron los EE. UU. A principios de marzo, un ejecutivo de Silicon Valley llamó al fabricante de refugios de supervivencia Rising S Co. Quería saber cómo abrir la puerta secreta a su búnker multimillonario a 11 pies bajo tierra en Nueva Zelanda.

El jefe de tecnología nunca había usado el búnker y no podía recordar cómo desbloquearlo, dijo Gary Lynch, gerente general de Rising S Co., con sede en Texas. “Quería verificar la combinación de la puerta y estaba haciendo preguntas sobre el poder y el calentador de agua caliente y si necesitaba tomar agua extra o filtros de aire “, dijo Lynch. El empresario dirige una empresa en el Área de la Bahía, pero vive en Nueva York, que se estaba convirtiendo rápidamente en el epicentro mundial de coronavirus.

“Se fue a Nueva Zelanda para escapar de todo lo que está sucediendo”, dijo Lynch, y se negó a identificar al propietario del búnker porque mantiene en privado sus listas de clientes. “Y hasta donde yo sé, él todavía está allí”.


Durante años, Nueva Zelanda ha ocupado un lugar destacado en los planes de supervivencia del día del juicio final de los estadounidenses ricos preocupados de que, por ejemplo, un germen asesino pueda paralizar al mundo. Aislada en el borde de la tierra, a más de 1,000 millas de la costa sur de Australia, Nueva Zelanda alberga a aproximadamente 4.9 millones de personas, aproximadamente una quinta parte del área metropolitana de Nueva York. La nación isleña, limpia y verde, es conocida por su belleza natural, políticos relajados e instalaciones de salud de primer nivel.

En las últimas semanas, el país ha sido elogiado por su respuesta a la pandemia. Impuso un cierre de cuatro semanas antes, y hoy tiene más recuperaciones que casos. Solo 12 personas han muerto por la enfermedad. El número de muertos en los EE. UU. Es de más de 39,000, lo que significa que la tasa de mortalidad per cápita del país es aproximadamente 50 veces mayor.


La red mundial de refugios subterráneos Vivos ya ha instalado un búnker de 300 personas en la Isla Sur, justo al norte de Christchurch, dijo Robert Vicino, el fundador de la compañía con sede en California. La semana pasada recibió dos llamadas de clientes potenciales ansiosos por construir refugios adicionales en la isla. En los Estados Unidos, dos docenas de familias se mudaron a un refugio Vivos para 5,000 personas en Dakota del Sur, dijo, donde están ocupando un búnker en una antigua base militar que es aproximadamente tres cuartos del tamaño de Manhattan. Vivos también ha construido un búnker para 80 personas en Indiana, y está desarrollando un refugio para 1000 personas en Alemania.

Rising S Co. ha plantado cerca de 10 bunkers privados en Nueva Zelanda en los últimos años. El costo promedio es de $ 3 millones para un refugio que pesa alrededor de 150 toneladas, pero puede llegar fácilmente a $ 8 millones con características adicionales como baños de lujo, salas de juegos, campos de tiro, gimnasios, teatros y camas quirúrgicas.

Algunos habitantes de Silicon Valley ya se han mudado a Nueva Zelanda a medida que la pandemia se ha intensificado. El 12 de marzo, Mihai Dinulescu decidió desconectar la startup de criptomonedas que estaba lanzando para huir al país remoto. “Mi temor era que era ahora o nunca, ya que pensé que podrían comenzar a cerrar fronteras”, dijo Dinulescu, de 34 años. “Tenía esta sensación muy apremiante de que teníamos que irnos”.

Dinulescu hizo las maletas y dejó sus muebles, televisión, pinturas y otras pertenencias con amigos. Compró el primer boleto de avión disponible y en 12 horas el alumno de la Universidad de Harvard y su esposa estaban en un vuelo de las 7 a.m. con destino a Auckland. En San Francisco, “toda la sección internacional del aeropuerto estaba vacía, excepto un vuelo a Nueva Zelanda”, dijo Dinulescu. “En un momento en que casi todos los aviones estaban funcionando en una tercera ocupación, esta cosa estaba reservada”.

Cuatro días después, Nueva Zelanda cerró sus fronteras a los viajeros extranjeros, lo que podría frustrar algunos planes de viaje para refugiados. Dinulescu dijo que se ha conectado con unas 10 personas en Nueva Zelanda que dieron el salto antes del cierre, pero “muchas personas de capital de riesgo que conozco no tenían suficiente miedo a tiempo para el cierre de la frontera”, dijo Dinulescu. “Y ahora no pueden entrar”. Sin embargo, después de que se anunció el cierre, la prensa local informó un ligero aumento en los aterrizajes de aviones privados en el país.

Dinulescu ahora está trabajando para Ao Air, una pequeña startup que está diseñando una máscara de filtración de aire para rivalizar con el N95. Su cofundador, el neozelandés Dan Bowden, dijo que ha recibido consultas de una docena de empleados esperanzados de la industria tecnológica de EE. UU. Desde el comienzo de la pandemia, pero que generalmente desconfía de estas solicitudes.

“Algunas personas tienen miedo y se acercan solo porque quieren una visa”, dijo Bowden. Un posible inversor con sede en EE. UU. Incluso preguntó si sería elegible para la residencia en Nueva Zelanda si aumentaba su inversión en la startup. En particular, Nueva Zelanda ofrece una visa de inversionista por aproximadamente $ 6 millones por tres años.

Las restricciones de viaje actuales complementan otra orden, aprobada en agosto de 2018, que prohíbe a los extranjeros comprar casas Kiwi, en parte en respuesta a los estadounidenses que devoran franjas de las principales propiedades inmobiliarias del país. Ese ha sido un obstáculo para el agente inmobiliario de lujo de Nueva Zelanda, Graham Wall, quien dijo que en las últimas semanas recibió aproximadamente media docena de llamadas de estadounidenses ricos con la esperanza de comprar propiedades en la isla.

“Todos han dicho que parece que el lugar más seguro para estar es Nueva Zelanda en este momento”, dijo. “Esa ha sido una teoría desde antes de Covid-19”.

A lo largo de los años, los norteamericanos adinerados que han logrado disputar propiedades allí incluyen al pionero de los fondos de cobertura Julian Robertson, el director de cine de Hollywood James Cameron y el cofundador de PayPal Holdings Inc., Peter Thiel, quien tiene dos propiedades en Nueva Zelanda, una de las cuales Ofrece vistas a las montañas nevadas y tiene una habitación segura.

Aunque no está en una mansión, Dinulescu no tiene planes de regresar al Valle hasta que la pandemia retroceda. Ahora está escondido en la isla Waiheke con su esposa en una casa de dos pisos y tres habitaciones con vista al mar por $ 2,400 al mes, más de un tercio menos de lo que estaban pagando por su apartamento de dos habitaciones en San Francisco.

La pareja eligió a Waiheke, con una población de aproximadamente 9,000 habitantes, por la proximidad a sus otros residentes de élite. Conocida como “los Hamptons de Nueva Zelanda”, la isla alberga mansiones épicas en los acantilados y bodegas de clase mundial. Sir Graham Henry, ex entrenador del equipo de rugby All Blacks, es dueño de una casa allí, al igual que el magnate del embalaje Graeme Hart.

“Francamente, estábamos cazando multimillonarios”, dijo Dinulescu. “Queríamos averiguar dónde estarían todas las demás personas de Silicon Valley”. Hasta ahora, dijo que no se había codeado con ninguna élite tecnológica: “Todos han estado en autoaislamiento”.

Perrin Molloy, un constructor local que ha vivido en la isla desde que tenía 11 años, describió a Waiheke como un “patio de juegos multimillonario”. A menudo se llama a Molloy para realizar trabajos de reparación dentro de las megamansiones en la isla, muchas de las cuales están vacías casi todo el año. “Estas casas están diseñadas para ser un santuario para multimillonarios ricos cuando necesitan alejarse de lo que está sucediendo en el resto del mundo”, dijo.

En Waiheke, es común que los constructores no conozcan las identidades de los propietarios para los que trabajan, dijo Molloy, y las renovaciones relacionadas con el fin del mundo son bastante rutinarias. Uno de los colegas de Molloy ayudó a construir una casa de $ 12 millones en una bahía privada que tenía un “túnel de aire” marcado en los planes de la fundación que podría acomodar fácilmente a cuatro personas caminando hombro con hombro. “Era obviamente un túnel de escape en el sótano”, dijo.

Es probable que el virus solo alimente la industria de preparación para desastres en Nueva Zelanda y más allá. “Obviamente, el coronavirus está haciendo que las personas se den cuenta de cuán vulnerables somos todos, pero lo que a la gente realmente le preocupa son las consecuencias”, dijo Vicino, el fundador de Vivos, quien cree que los ricos temen que un colapso económico o una depresión global puedan conducir a levantamientos contra el 1% superior “No quieren tener que defender sus hogares cuando aparecen las pandillas de saqueadores o merodeadores”.

Sam Altman, ex presidente de la incubadora Y Combinator de Silicon Valley y director ejecutivo de OpenAI, ha ayudado a impulsar la reputación de Nueva Zelanda como un respiro, y anteriormente le dijo al neoyorquino que en caso de una pandemia planeaba escapar allí con Thiel. Sin embargo, en una entrevista la semana pasada, dijo: “Es un lugar muy encantador, pero no conozco a nadie que se haya escapado a Nueva Zelanda”. Algunos compañeros emprendedores se han dirigido al valle de Napa, pero Altman dice que no ha oído hablar de ningún compañero que escape internacionalmente debido al virus.

En cambio, Altman se está refugiando en su apartamento de San Francisco, dijo. Actualmente, como muchos otros, está creciendo su vello facial y viendo a Tiger King en Netflix.

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