¿Es el hongo la respuesta al cambio climático? El estudiante que cultivó una canoa de hongos dice que sí.

¿Es el hongo la respuesta al cambio climático? El estudiante que cultivó una canoa de hongos dice que sí.

Eche un vistazo a Katy Ayers remando su canoa en un lago de Nebraska este verano y podría hacer una doble toma.

A primera vista, su embarcación de 8 pies se parece mucho a cualquier otra canoa: la misma forma oblonga, los mismos extremos puntiagudos, la misma capacidad de flotar en el agua.

Pero después de una inspección más cercana, es claramente todo menos ordinario: la canoa de Ayers está hecha de hongos.

Más específicamente, su bote está hecho de micelio, las raíces densas y fibrosas del hongo que generalmente viven debajo del suelo. Ayers, de 28 años, estudiante de Central Community College en Columbus, Nebraska, incluso le dio a su creación un nombre apropiado: “Myconoe”.

Aunque Ayers ha sacado la canoa para varias excursiones casi recreativas, y planea hacerlo nuevamente tan pronto como el clima se caliente en la parte rural de Nebraska donde vive, su verdadero objetivo con el proyecto llamativo es aumentar el alcance. conciencia sobre los hongos. Ella es parte de un movimiento creciente de defensores de los hongos, las personas que creen que estos hongos blandos y a veces comestibles pueden ayudar a resolver algunos de nuestros problemas ambientales más acuciantes.

El recipiente de 8 pies de Katy Ayers está hecho de micelio, las densas raíces fibrosas de los hongos que generalmente viven debajo del suelo.Cortesía de Katy Ayers.

Además de su capacidad para descomponer contaminantes y productos químicos nocivos, Ayers señaló que los hongos se pueden usar para todo, desde el aislamiento del hogar hasta los muebles y el embalaje, reemplazando plásticos, espuma de poliestireno y otros materiales que son difíciles de reciclar y perjudiciales para el medio ambiente.

“Las setas están aquí para ayudarnos, son un regalo”, dijo Ayers. “Hay tanto que podemos hacer con ellos más allá de la comida; es tan ilimitado Son nuestro mayor aliado para ayudar al medio ambiente “.

Los hongos no son exactamente convencionales, aunque los científicos ciudadanos como Ayers y algunas compañías privadas esperan algún día cambiar eso. La compañía de biotecnología con sede en Nueva York Diseño EcovativoPor ejemplo, ha aparecido en los titulares de su material de embalaje a base de hongos, que ha sido desplegado por empresas como Ikea y Dell. Los hongos se están utilizando a nivel local para ayudar a limpiar los desechos tóxicos y el suelo contaminado, un proceso conocido como mycoremediation, pero hasta ahora no ha sido adoptado a mayor escala.

Ayers nunca prestó mucha atención a los hongos hasta que se inscribió en 2018 en la universidad de Columbus, una pequeña ciudad con alrededor de 23,000 residentes. Durante su primer semestre, un instructor de inglés retó a los estudiantes a buscar y estudiar una posible solución al cambio climático.

Durante su investigación, Ayers se encontró con un documental de 2013 llamado “Super Fungi”, que defendió los hongos como un aliado ambiental y destacó algunos de sus usos innovadores.

Ayers se vendió por el poder de los hongos al instante. Habiendo aprendido que el micelio es flotante e impermeable, decidió intentar usarlo para crear un bote.

“Siempre tengo grandes ideas”, dijo. “Entonces veo algo y es pequeño y solo quiero hacerlo más grande y mejor. Como soy de Nebraska, me encanta pescar. Siempre quise un bote. ¿Por qué no solo cultivarlo?

Con una mini beca de la universidad, Ayers se puso a trabajar. Se acercó a una compañía de hongos en la cercana Grand Island en busca de ayuda, compartiendo su idea con el propietario Ash Gordon. Él accedió a ayudar de inmediato y le ofreció una pasantía de verano para que ella pudiera aprender los entresijos de los hongos.

Durante el día, Ayers trabajó junto a Gordon en Nebraska Mushroom, haciendo trabajo de laboratorio, creando desove y cosechando, empacando y procesando hongos.

Después de terminar su trabajo por el día, los dos volvieron su atención al proyecto de la canoa. Primero construyeron un esqueleto de madera y una estructura en forma de hamaca para suspender la forma en forma de bote en el aire.

Katy Ayers y Ash Gordon emparedaron el esqueleto del bote con engendro de hongos y dejaron que la naturaleza se hiciera cargo.Cortesía de Katy Ayers.

Luego emparedaron el esqueleto del bote con engendro de hongos y dejaron que la naturaleza se hiciera cargo.

Durante dos semanas, la incipiente canoa colgó dentro de un cuarto de cultivo especial en las instalaciones de Gordon, donde las temperaturas oscilaban entre 80 y 90 grados y la humedad oscilaba entre 90 y 100 por ciento. El último paso en el proceso fue dejar que el bote de 100 libras se secara al sol de Nebraska.

En total, Ayers dijo que gastó $ 500 en spawn, herramientas y equipos para construir la canoa.

Ayers, quien exhibió su “Myconoe” en la Feria Estatal de Nebraska 2019, ha llevado la canoa a tres flotadores de prueba, incluido uno en el que dos personas se sentaron cómodamente en el interior. El bote todavía está vivo, lo que significa que fructifica (crece hongos) cada vez que lo sacan a remar.

La exitosa canoa de micelio inspiró a Ayers y Gordon a experimentar con la fabricación de sillas, ladrillos de jardinería y otros artículos.

Aunque comenzó como una oportunidad de aprendizaje práctico para Ayers en el curso de sus estudios universitarios, la canoa también ha servido como un conducto peculiar para las conversaciones sobre hongos.

“No es solo una obra de arte, es un barco que funciona”, dijo Gordon, de 39 años. “Realmente ayuda a cerrar esa brecha entre las personas que no estaban interesadas en los hongos, tal vez no les gusta comer hongos y realmente no han pensado en otros usos potenciales para ellos. El bote les dio algo para mirar y pensar ”.

Ahora Ayers está compartiendo su nuevo conocimiento sobre la fabricación de hongos con otros estudiantes en el colegio comunitario. Ella es parte de Growing Pathways to STEM, un programa completo de becas financiado por la National Science Foundation que tiene como objetivo ayudar a estudiantes universitarios de bajos ingresos y desatendidos que estudian ciencias, tecnología, ingeniería y matemáticas.

Ayers lidera uno de los principales proyectos de investigación de la cohorte: la construcción de hoteles de abejas, pequeñas estructuras también llamadas nidos u hogares, a partir de micelio.

Inspirado por investigación de la Universidad Estatal de Washington, que descubrió que las abejas que consumieron extracto de micelio tenían niveles más bajos de un virus dañino, Ayers y sus compañeros de clase esperan comprender mejor los efectos del micelio en las abejas solitarias de Nebraska.

Aunque el colegio comunitario cerró todos los edificios del campus a principios de abril Para evitar la propagación del coronavirus, Ayers mantiene vivo el proyecto en su sótano mientras toma clases en línea.

Además de su carga de cursos a tiempo completo, Ayers trabaja como pasante de sostenibilidad del colegio comunitario, y controla el uso de energía en los siete campus y centros del sistema del colegio comunitario.

La pasantía, que Ayers también ha podido continuar de forma remota, y los proyectos de investigación de hongos autodirigidos son solo el comienzo: después de graduarse con una licenciatura en ciencias, Ayers planea obtener una licenciatura en biología y, más tarde, un doctorado en micología.

¿Y después de eso? Salve el planeta.

“Ella tiene un deseo innato de cambiar el mundo”, dijo Lauren Gillespie, instructor de ciencias biológicas en Central Community College y asesor de Ayers. “Ella cree que puede hacerlo, y yo creo que puede hacerlo”.

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