Cómo están lidiando nuestros cerebros antiguos en la era de la distracción digital

Esta historia apareció en la edición de mayo de 2020. Suscríbase para descubrir revista para más historias como esta.


En nuestra propia fundación, dice el neurocientífico cognitivo Adam Gazzaley, “los humanos son criaturas que buscan información”.

Y ese puede ser el problema.

Si bien Internet y los dispositivos inteligentes nos brindan un acceso sin precedentes a los datos que codiciamos, parece que no tenemos idea de cómo hacer frente al diluvio que han desatado estas tecnologías.

Según una encuesta reciente realizada por el grupo de investigación de mercado Nielsen, el estadounidense promedio pasa casi cuatro horas al día en computadoras y dispositivos móviles, y casi una cuarta parte de ese tiempo en las redes sociales. Si bien las ventajas de todas estas miradas de píxeles son abundantes, las desventajas pueden ser aterradoras. En el ámbito público, los filtros en línea generan burbujas que refuerzan nuestras ideas preconcebidas y amplifican nuestra ira. Blandiendo tuits como horquillas, somos arrastrados a mobs virtuales; algunos de nosotros pasamos a la violencia IRL. Nuestro tribalismo mejorado digitalmente altera las normas políticas e influye en las elecciones.

En el hogar, el sonido de los pulgares tocando las pantallas ha reemplazado la conversación de la cena. Los profesores se enfrentan a las aulas llenas de zombis Snapchatting. Un estudio de 2017 descubrió que el tiempo de trabajo en el teléfono inteligente le costó a las compañías $ 15 mil millones por semana en pérdida de productividad. Los mensajes de texto mientras se conduce causa más de 300,000 accidentes cada año. Cientos de nosotros somos hospitalizados anualmente por caminando hacia las cosas mientras envía mensajes de texto. A medida que nuestros dispositivos se vuelven más inteligentes, más eficientes y más conectados, a menudo parecen hacernos más tontos, más distraídos y más divididos.

Un creciente cuerpo de investigación sugiere que este enigma surge de una característica grabada en nuestro ADN: nuestra inigualable hambre de saber cosas. “Este es un impulso antiguo que conduce a todo tipo de complejidades en la forma en que interactuamos con el mundo que nos rodea”, dice Adam Gazzaley, neurocientífico de la Universidad de California, San Francisco, y coautor de La mente distraída: cerebros antiguos en un mundo de alta tecnología.

Nuestra situación actual, sugieren Gazzaley y otros expertos, implica la brecha entre nuestro gran apetito por la información y nuestra limitada capacidad de atención. Para comprender cómo terminamos aquí, y, tal vez, para encontrar una salida, es crucial entender cómo obtuvimos nuestros cerebros.

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(Crédito: Dusan Petkovic / Shutterstock)

La computadora en nuestras cabezas

El neurocientífico Christof Koch del Instituto Allen para la Ciencia del Cerebro de Seattle ha llamado al cerebro humano “el objeto más complejo del universo conocido”. La computadora en nuestras cabezas contiene unos 86 mil millones de unidades de procesamiento, conocidas como neuronas, tejidas en una red distribuida con cientos de billones de conexiones o sinapsis. Durante toda una vida, puede almacenar alrededor de mil millones de bits de datos: 50,000 veces la información en la Biblioteca del Congreso. Puede componer novelas y sinfonías, descubrir cómo enviar naves espaciales más allá del sistema solar e inventar cerebros electrónicos cuyos poderes, de alguna manera, exceden los suyos.

Sin embargo, los orígenes de esta maravilla fueron sorprendentemente humildes. Hace unos 7 millones de años, los homínidos, nuestra rama del árbol genealógico de los primates, comenzaron la larga transición a caminar erguidos. El bipedalismo, o caminar sobre dos piernas, liberó nuestras manos para fabricar y manipular herramientas. También nos permitió caminar distancias más largas, clave para nuestra expansión más allá de los bosques y las sabanas de África. “Si nos fijamos en los primates no humanos, es como si tuvieran otro juego de manos allí”, señala Dean Falk, profesor de antropología en la Universidad Estatal de Florida y erudito de la Escuela de Investigación Avanzada de Santa Fe, que se especializa en la evolución del cerebro. “Cuando nuestros pies se convirtieron en instrumentos que soportan peso, eso lo pateó todo, sin juego de palabras”.

No es que los efectos fueran inmediatos. Hace más de 3 millones de años, el cerebro de Australopithecus afarensis, probablemente el primer homínido completamente bípedo, era solo un poco más grande que el de un chimpancé. Pero para cuando Homo sapiens surgido hace al menos 300,000 años, el volumen cerebral se había triplicado. Nuestra relación cerebro-cuerpo es seis veces mayor que la de otros mamíferos, y las neuronas en nuestra corteza cerebral (la capa externa del cerebro, responsable de la cognición) están más densas que las de cualquier otra criatura en la Tierra.

En los últimos años, los científicos han identificado alrededor de dos docenas de cambios genéticos que podrían haber ayudado a hacer que nuestros cerebros no solo sean más grandes sino incomparablemente capaces. “No es solo un salto cuántico”, dice John Hawks, paleoantropólogo de la Universidad de Wisconsin-Madison. “Hay muchas adaptaciones en juego, desde la regulación metabólica hasta la formación de neuronas y el momento del desarrollo”. Un tramo de ADN regulador de genes llamado HARE5, por ejemplo, difiere ligeramente entre chimpancés y humanos; cuando un equipo de la Universidad de Duke introdujo ambas versiones en embriones de ratón, las que obtuvieron el tipo humano desarrollaron cerebros que eran 12 por ciento más grandes. Mientras tanto, las mutaciones en un gen llamado NOTCH2 aumentan nuestra producción de células madre neurales y retrasan su maduración en neuronas corticales, lo que puede ser parte de la razón por la cual nuestros cerebros siguen creciendo mucho más que los de otros primates. El gen FOXP2, crucial para la comunicación verbal en muchas especies, diverge en dos pares de bases en humanos y nuestros parientes vivos más cercanos. Nuestra mutación puede explicar por qué podemos hablar y los chimpancés no.

Nuestros cerebros también fueron moldeados por fuerzas externas, lo que aumentó las probabilidades de que homínidos más inteligentes transmitan sus genes. Los expertos debaten qué factores son los más importantes. Falk, por ejemplo, plantea la hipótesis de que la pérdida de los pies agarrados era crucial: cuando los bebés ya no podían aferrarse a sus madres, como lo hacen los primates no humanos, la necesidad de calmarlos desde la distancia condujo al desarrollo del lenguaje, lo que revolucionó nuestra organización neuronal . Otros investigadores creen que los cambios en la dieta, como comer carne o cocinar alimentos en general, nos permitieron sobrevivir con un tracto digestivo más corto, lo que liberó más energía para un cerebro que acapara calorías. Incluso otros atribuyen nuestra evolución cerebral a la creciente complejidad social o la intensificación de los desafíos ambientales.

Lo que está claro es que nuestro hardware neuronal se formó en condiciones radicalmente diferentes de las que debe enfrentar hoy. Durante milenios, tuvimos que estar alerta ante depredadores peligrosos, clanes hostiles, posibles fuentes de alimentos y refugio, y eso fue todo. Como el neurocientífico de la Universidad McGill Daniel J. Levitin lo puso en su libro La mente organizada: “Nuestros cerebros evolucionaron para enfocarse en una cosa a la vez”.

Nuestros dispositivos digitales, por diseño, lo hacen casi imposible.

Tech vs. Brain

La parte del cerebro que nos permite hacer planes elaborados y llevarlos a cabo, la parte, posiblemente, que nos hace más humanos, es la corteza prefrontal. Esta región es solo un poco más grande en H. sapiens que en chimpancés o gorilas, pero sus conexiones con otras regiones del cerebro son más extensas e intrincadas. A pesar de esta red avanzada, nuestra capacidad de planificación es mucho más fuerte que nuestra capacidad de permanecer enfocados en una tarea determinada.

Una razón es que, como todos los animales, evolucionamos para cambiar la atención al instante cuando sentimos peligro: la ramita que podría indicar un depredador que se aproxima, la sombra que podría indicar un enemigo detrás de un árbol. Nuestras actividades mentales dirigidas hacia un objetivo o de arriba hacia abajo tienen pocas posibilidades contra estas fuerzas ascendentes de novedad y notoriedad: estímulos que son inesperados, repentinos o dramáticos, o que evocan recuerdos de experiencias importantes.

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(Crédito: Rawpixel.com/Shutterstock)

“Muchos dispositivos tecnológicos utilizan estímulos de abajo hacia arriba para llamar nuestra atención sobre nuestros objetivos, como zumbidos, vibraciones y destellos de luz”, dice Gazzaley. Incluso cuando están en modo silencioso, además, nuestros dispositivos nos tientan con la promesa de información ilimitada, disponible de inmediato. Los datos disponibles pueden ser informativos (el último error de nuestro político menos favorito), factuales (la filmografía de nuestro actor favorito), sociales (el número de votos positivos que obtuvo nuestra selfie) o simplemente divertidos (ese video del oso hormiguero en un trineo). Pero todo esto estimula nuestro afán de estar informados.

Este impulso no es completamente exclusivo de nosotros. En los primates superiores, los escáneres cerebrales muestran que los circuitos neuronales desarrollados originalmente para la alimentación también gobiernan los comportamientos cognitivos de orden superior. Incluso los monos macacos responden a nueva información como lo hacen con recompensas primitivas como fruta o agua. Cuando el animal encuentra un mango maduro en la selva, o resuelve un problema en el laboratorio, las células cerebrales en lo que se llama el sistema dopaminérgico se iluminan, creando una sensación de placer. Estas células también crean conexiones duraderas con los circuitos cerebrales que ayudaron a ganar la recompensa. Al desencadenar sentimientos positivos cada vez que se activan estos circuitos, el sistema promueve el aprendizaje.

Los humanos, por supuesto, buscan datos con mayor voracidad que cualquier otro animal. Y, como la mayoría de los recolectores, seguimos estrategias instintivas para optimizar nuestra búsqueda. Los ecologistas del comportamiento que estudian a los animales en busca de alimento han desarrollado varios modelos para predecir su curso de acción probable. Uno de estos, el teorema del valor marginal (MVT), se aplica a los recolectores en áreas donde se encuentran alimentos en parches, con áreas de escasos recursos en el medio. El MVT puede predecir, por ejemplo, cuándo una ardilla dejará de recolectar bellotas en un árbol y pasará al siguiente, en base a una fórmula que evalúa los costos y beneficios de quedarse quieto: la cantidad de nueces adquiridas por minuto en comparación con el tiempo requerido para viajar, y así sucesivamente. Gazzaley ve el panorama digital como un entorno similar, en el que los parches son fuentes de información: un sitio web, un teléfono inteligente, un programa de correo electrónico. Él cree que una fórmula similar a MVT puede regir nuestro forrajeo en línea: cada parche de datos proporciona rendimientos decrecientes con el tiempo a medida que utilizamos la información disponible allí, o cuando comenzamos a preocuparnos de que haya mejores datos disponibles en otros lugares.

La llamada del próximo parche de datos puede mantenernos saltando de Facebook a Twitter a Google a YouTube; También puede interferir con el cumplimiento de los objetivos: cumplir con una fecha límite de trabajo, prestar atención en clase, conectarse cara a cara con un ser querido. Hace esto, dice Gazzaley, de dos maneras básicas. Una es la distracción, que define como “piezas de información irrelevante para el objetivo que encontramos en nuestro entorno externo o generamos internamente en nuestras propias mentes”. Intentamos ignorar los pitidos y los zumbidos de nuestro teléfono (o nuestro miedo a perder los datos que significan), solo para encontrar nuestro enfoque debilitado por el esfuerzo.

El otro asesino de objetivos es la interrupción: tomamos un descanso de la actividad de arriba hacia abajo para alimentar a nuestros bocados de información. El término común para esto es multitarea, lo que parece que estamos logrando varias cosas a la vez: trabajando en el informe trimestral, respondiendo los correos electrónicos de los clientes, manteniéndonos al tanto del conteo de bromas del político, echando un vistazo a ese oso hormiguero. En verdad, significa que no estamos haciendo nada bien.

“Hay un conflicto entre lo que queremos hacer y lo que en realidad somos capaces de hacer”, dice Gazzaley. “Con cada interruptor [of our attention from one task to another], hay un costo “. Por ejemplo, un estudio encontró que les tomó 25 minutos, en promedio, a los trabajadores de TI reanudar un proyecto después de ser interrumpidos. Además de poner una gran presión en la eficiencia, tal malabarismo puede generar altos niveles de estrés, frustración y fatiga.

También causa estragos en la memoria de trabajo, la función que nos permite mantener algunos bits clave de datos en nuestras cabezas el tiempo suficiente para aplicarlos a una tarea. Múltiples estudios han demostrado que la “multitarea de medios” (el término científico para alternar entre las fuentes de datos digitales) sobrecarga este compartimento mental, haciéndonos menos enfocados y más propensos a errores. En 2012, por ejemplo, los investigadores canadienses descubrieron que la multitarea en una computadora portátil dificultaba el aprendizaje en el aula no solo para el usuario sino también para los estudiantes sentados cerca. La multitarea de medios pesados ​​se ha asociado con un control cognitivo disminuido, niveles más altos de impulsividad y un volumen reducido en la corteza cingulada anterior, una región del cerebro relacionada con la detección de errores y la regulación emocional.

Nosotros contra ellos

La regulación emocional es fundamental para otro de los efectos disruptivos de la tecnología en nuestros cerebros antiguos: la exacerbación de las tendencias tribales. Nuestros ancestros lejanos vivían en pequeñas bandas nómadas, la unidad social básica para la mayor parte de la historia humana. “Los grupos que competían por recursos y espacio no siempre lo hacían pacíficamente”, dice el paleoantropólogo Hawks. “Somos un producto de ese proceso”.

En estos días, muchos analistas ven que el tribalismo se afirma en el resurgimiento de los movimientos nacionalistas en todo el mundo y en el fuerte aumento de la polarización política en los EE. UU., Ambas tendencias se desarrollan prominentemente en línea. Un estudio publicado en el Revista estadounidense de ciencia política en 2015 descubrió que la afiliación al partido se había convertido en un componente básico de identidad para republicanos y demócratas. Las redes sociales, que nos estimulan a declarar públicamente nuestras pasiones y convicciones, ayudan a alimentar lo que los autores llaman “la invasión gradual de la preferencia del partido en dominios no políticos y hasta ahora personales”.

Y estamos programados para sobresalir al decirnos “a nosotros” de “ellos”. Cuando interactuamos con los miembros del grupo, una liberación de dopamina nos da una oleada de placer, mientras que los miembros del grupo externo pueden desencadenar una respuesta negativa. Obtener “me gusta” en línea solo intensifica la experiencia.

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(Crédito: Monster Ztudio / Shutterstock)

Nuestra retirada al modo tribal también puede ser una reacción a la explosión de datos que la web ha provocado. En 2018, en el diario. Perspectivas sobre la ciencia psicológica, el psicólogo Thomas T. Hills revisó una serie de estudios anteriores sobre la proliferación de información. Descubrió que el aumento del extremismo y la polarización mediados digitalmente puede ser una respuesta a la sobrecarga cognitiva. En medio del ataque, sugirió, confiamos en los prejuicios arraigados para decidir qué datos merecen nuestra atención (ver la barra lateral “Tecnología tribal”). El resultado: pensamiento de rebaño, cámaras de eco y teorías de conspiración. “Encontrar información que sea consistente con lo que ya creo me hace un mejor miembro de mi grupo”, dice Hills. “Puedo ir a mis aliados y decirles:” ¡Miren, aquí está la evidencia de que tenemos razón! “

En algunos casos, un sesgo a favor de la propia tribu puede estimular el deseo de ver sufrir a otra tribu. “No todos los grupos externos son equivalentes”, dice la psicóloga de la Universidad de Harvard, Mina Cikara, que estudia los factores que hacen que un grupo disfrute del dolor de otro, una respuesta conocida como schadenfreude. “Los estadounidenses no reaccionan a los canadienses, digamos, como lo hacen a la gente de Irán”. Los factores que impulsan este tipo de mala voluntad, explica, son “una sensación de que el grupo está en contra de nosotros y que son capaces de llevar a cabo una amenaza”. Por ejemplo, cuando los fanáticos de los Medias Rojas y los Yankees ven que su equipo rival no logra anotar, incluso contra un tercer equipo, muestran una mayor actividad en el estriado ventral, una región del cerebro asociada con la respuesta de recompensa.

Seguramente no es una coincidencia que durante las elecciones presidenciales de 2016, los piratas informáticos rusos se centraron en gran medida en convencer a varios grupos de estadounidenses de que otro grupo estaba dispuesto a atraparlos. Pero los agentes extranjeros no son los principales promotores del tribalismo en línea. Como cualquiera que haya pasado tiempo en las redes sociales sabe, hay un montón de schadenfreude de cosecha propia en la web.

Presente vs futuro

No espere que los honchos de Silicon Valley rediseñen sus productos rentables para que sean menos explotadores de nuestro cableado neuronal de la vieja escuela. “El genio está fuera de la botella”, dice Gazzaley. “Volver a ponerlo no es un plan realista”.

Podemos, sin embargo, evolucionar. La forma más segura de combatir el tribalismo digital, sugiere Hills, es desconfiar de los prejuicios, adoptar el pensamiento crítico y alentar a otros a hacer lo mismo. Gazzaley, por su parte, ofrece una variedad de estrategias para hacer que nuestros cerebros sean menos vulnerables a la distracción y la interrupción, y para modificar nuestro comportamiento para desconectar las tentaciones de la tecnología (consulte la barra lateral “Domar nuestra tecnología”). “Al desarrollar hábitos más saludables, podemos cambiar nuestra relación con la tecnología para mejor”, dice. “Somos una especie muy adaptativa. Creo que estaremos bien “.


Tecnología tribal

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(Crédito: Sam Wordley / Shutterstock)

Ante la sobrecarga cognitiva de la tecnología, los humanos determinan lo que merece atención prestando atención a los prejuicios formados por la evolución, dice Thomas T. Hills, profesor de psicología en la Universidad de Warwick de Inglaterra. Esas tendencias pueden haber ayudado a nuestros antepasados ​​a sobrevivir, pero hoy no siempre están en nuestro mejor interés, dice Hills. Identifica cuatro tipos de “selección cognitiva” que alimentan el tribalismo digital.

Selección de información consistente con la creencia. También llamado sesgo de confirmación, nos inclina a preferir datos que se alinean con lo que ya pensamos. En tiempos prehistóricos, esto podría haber llevado a las personas a ver una tormenta como prueba del poder de un chamán sobre el clima, una interpretación que fortaleció la cohesión social, incluso si estaba mal. Hoy, el sesgo de confirmación puede conducir a errores más consecuentes, como ver una ola de frío como prueba de que el cambio climático es un engaño.

Selección de información negativa. Esta tendencia, también conocida como sesgo de negatividad, preparó los cerebros de nuestros antepasados ​​para priorizar el estado de alerta de los depredadores sobre otros tipos de atención menos amenazantes. Hoy en día, puede llevarnos a privilegiar las malas noticias sobre las buenas, por ejemplo, al tomar un solo crimen horrible por parte de un miembro del grupo más en serio que los datos que muestran que el grupo en su conjunto es respetuoso de la ley.

Selección de información predictiva. El sesgo de reconocimiento de patrones, como a menudo se lo llama, nos ayuda a discernir el orden en el caos. Al darse cuenta de que las grandes presas tienden a llegar a la sabana después de las primeras lluvias de verano, los primeros humanos habrían dado una ventaja evolutiva. Hoy, sin embargo, una predilección por los patrones puede llevarnos a detectar conspiraciones donde no existan.

Selección de información social. Este “sesgo de rebaño” nos lleva, en entornos inciertos, a seguir a la multitud. En el pasado, “si todos los demás en su tribu corrían hacia el río, probablemente tenían una buena razón”, dice Hills. Pero si todos en su comunidad de Reddit dicen que un político famoso dirige un anillo de sexo infantil desde el sótano de una pizzería, bueno, sería aconsejable visitar un sitio web de verificación de hechos antes de decidirse.


Domar nuestra tecnología

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(Crédito: Evgeny Atamanenko / Shutterstock)

El neurocientífico Adam Gazzaley sugiere dos enfoques básicos para proteger nuestros cerebros de las desventajas de la tecnología: mejorar el funcionamiento de nuestros circuitos neuronales y cambiar nuestro comportamiento cotidiano. Mientras que algunas tácticas pueden ser dominadas por cualquiera, otras siguen siendo experimentales.

Resistiendo la llamada de sirena

Estos métodos tienen como objetivo mejorar la capacidad de nuestros cerebros para ignorar las distracciones y recuperarse de las interrupciones.

  • Neurofeedback. Introducida en la década de 1960, esta técnica enseña a los profesionales a controlar sus ondas cerebrales con la ayuda de una interfaz cerebro-computadora. Utilizado con cierto éxito para tratar trastornos como el TDAH y la ansiedad, algunos estudios pequeños han relacionado el método con mejoras en la atención y la memoria de trabajo.

  • Ejercicios cognitivos. Los ensayos clínicos indican que algunos ejercicios mentales, incluidos los videojuegos especialmente diseñados, pueden mejorar el enfoque y la resistencia a la distracción. Sin embargo, la evidencia de la eficacia de los “juegos mentales” disponibles comercialmente sigue siendo incompleta.

Evolución cotidiana

Estas modificaciones de comportamiento basadas en la evidencia disminuyen las tentaciones de la tecnología al limitar su fácil atractivo y accesibilidad.

  • Mientras maneja, hable con un pasajero, escuche un audiolibro o disfrute de la música (todo menos molesto que las conversaciones telefónicas o los mensajes de texto). Establezca expectativas con amigos, familiares y colegas de que no usará su teléfono mientras está de viaje, excepto en verdaderas emergencias.

  • Mientras trabaja, limítese a una sola pantalla y guarde todos los materiales de trabajo no esenciales en su escritorio. Decida qué programas o aplicaciones necesita para completar una tarea y cierre todos los demás. Evite usar pestañas; cuando haya terminado con un sitio web, apáguelo. Cierre también el correo electrónico y verifique la correspondencia electrónica y las redes sociales solo en los momentos designados. Una variedad de aplicaciones puede bloquear el acceso a sitios para evitar que hagas trampa. Silencia tu teléfono inteligente; Si aún siente el tirón, muévalo a otra habitación. Tómese descansos frecuentes para reiniciar su cerebro; salga a caminar o simplemente mire al espacio y sueñe despierto.

  • Mientras sales con amigos o familiares, pídales a todos los presentes que apaguen sus teléfonos. Si eso es demasiado, intente usar “interrupciones tecnológicas”, permitiendo que cada persona revise su teléfono brevemente cada 15 minutos. Haga que ciertas áreas sean zonas libres de dispositivos, especialmente la mesa y el dormitorio. Pero mirar televisión o jugar videojuegos juntos, dice Gazzaley, en realidad puede construir cercanía.

FUENTE: Adaptado de The Distracted Mind: Ancient Brains in a High-Tech World, por Adam Gazzaley y Larry D. Rosen. The MIT Press, 2016.

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