“Ya tengo pulmones infectados”: para los mineros del carbón enfermos, Covid-19 es una sentencia de muerte | Negocio

Hace siete años, John Robinson, de Coeburn, Virginia, fue diagnosticado con pulmón negro. Minero de carbón durante casi 30 años, Robinson, de 54 años, y muchos de sus compañeros de trabajo ya enfrentaban años de problemas de salud. Y luego vino Covid-19.

Cicatrización de los pulmones causada por años de inhalación de polvo de carbón, más formalmente conocido como neumoconiosis de los trabajadores del carbón, deja a los mineros en alto riesgo de desarrollar serias complicaciones por el coronavirus. Ahora la industria minera está tratando de reducir sus pagos al fondo que apoya a los afectados.

“Es más fácil para nosotros enfermarnos por daño pulmonar. Tenemos resfriados más fácil. Recogemos gérmenes más fácilmente. Es algo con lo que tratamos todo el tiempo. Pero el Covid-19 nos ha duplicado ”, dijo Robinson. “Lo ha hecho mucho peor”.

Robinson actualmente tiene una infección de las vías respiratorias superiores, que desarrolla varias veces al año debido al pulmón negro. Los últimos años que pasó en las minas antes de retirarse, regularmente comía pastillas para la tos para tratar de aliviar sus problemas respiratorios. Intenta mantenerse activo, pero se encuentra cada vez más sin aliento y luchando por respirar a medida que avanza su pulmón negro.

Tomó varios años para que se aceptaran los reclamos federales de beneficios del pulmón negro de Robinson, y todavía está atravesando procesos judiciales que decidirán si continúa recibiendo sus beneficios de por vida, a pesar de haber sido diagnosticado con la enfermedad.

Mientras los mineros con pulmón negro luchan durante la pandemia, la industria del carbón está tratando de aprovechar la crisis en su beneficio, recortando los pagos a los fondos federales de pulmón negro. El mes pasado la Asociación Nacional de Minería preguntó El Congreso reducirá el impuesto al consumo que las compañías de carbón pagan al fondo en un 55%. El programa federal de pulmón negro, que paga beneficios a los ex mineros del carbón diagnosticados con la afección, ya se ha enfrentado a problemas financieros en los últimos años, en parte debido a que las compañías de carbón se declararon en bancarrota y cambiando millones de dólares en pasivos para los contribuyentes.

Algunos 25,000 ex mineros del carbón en los Estados Unidos actualmente dependen de los beneficios del pulmón negro, y Robinson dijo que cientos de ex mineros morirán tratando de obtener sus beneficios, dejando a sus viudas sin nada.

“Tenemos muchos mineros de carbón enfermos en el mundo que necesitan mucha ayuda”, dijo Robinson. “Desearía que estas compañías de carbón reconocieran lo que sucedió a lo largo de los años, pero no quieren gastar el dinero”. Te darán palmaditas en la espalda, te darán “ayudantes” mientras trabajes siete días a la semana, de 12 a 14 horas al día, pero una vez que te enfermes, no eres nadie. Los ganaste millones, pero no quieren hacer nada por ti “.

Los mineros también están preocupados por la contratación de Covid-19 mientras luchan con los despidos ya que algunas minas cerraron debido a la pandemia.

Cy Robinette, un mecánico de equipos pesados ​​en una mina de carbón en Florence, Kentucky, durante 30 años, fue despedido recientemente debido a la pandemia y aún no ha podido presentar un reclamo por beneficios de desempleo debido a las dificultades técnicas del sitio web estatal.

“Todos están en cuarentena, no hay trabajo para comprar nuestra comida y pagar nuestras cuentas. Estamos en pánico sobre de dónde vendrá nuestra próxima comida, cuánto durará esto “, dijo Robinette. “Si tenemos este virus, moriremos debido a problemas de pulmón negro”. No duraremos más que días u horas, pero si se necesita trabajar y correr el riesgo de contraer el virus, así será. Me tiene al final de mi cuerda. No sé qué más puedo hacer solo para mantener a mi familia. Siento un fracaso que no puedo trabajar ahora “.

La mina de la rama Bevins en Phelps, Kentucky, opera con unos 100 mineros.



La mina de la rama Bevins en Phelps, Kentucky, opera con unos 100 mineros. Fotografía: Jeff Swensen / Jeff Swensen para The Guardian

Al menos uno de cada 10 Los mineros de carbón estadounidenses que trabajaron en minas durante 25 años o más son diagnosticados con pulmón negro. En los Apalaches, esas tasas suben a tanto como uno de cada cinco. Appalachia experimentó un oleada en casos de pulmón negro en los últimos años, a medida que los casos de EE. UU. Máximo de 25 años en 2018.

Dave Bounds, de Oak Hill, Virginia Occidental, trabajó en las minas durante 34 años. El paciente de 72 años fue diagnosticado con pulmón negro en 1984. La pandemia de coronavirus es otra preocupación adicional a los problemas cotidianos que enfrenta por la enfermedad.

“Me asusta la luz del día. No lo quiero Ya tengo pulmones infectados, no quiero nada encima “, dijo Bounds.

Trabajó de 48 a 54 horas a la semana bajo tierra en condiciones, dijo Bounds, donde el smog de carbón a veces era tan espeso que no podía ver su mano frente a su cara, incluso con su faro encendido.

“Hubo muchas veces en los meses de invierno que no veía la luz del día. Entraría antes del amanecer y entraría después del anochecer ”, dijo Bounds. “Cuando me diagnosticaron en 1984 pulmón negro, fue solo un caso leve y siempre piensas que puedes luchar contra esta cosa y mejorarla, pero en cambio empeora”.

Las clínicas de pulmón negro en Appalachia han cerrado debido al coronavirus, y los médicos insisten en que los pacientes se queden en casa y realicen controles por teléfono o internet. Nuevas solicitudes de beneficios federales de pulmón negro y exámenes estatales se han suspendido.

“Esta discapacidad adicional sería suficiente para matarlos, por eso estamos tratando de tener tanto cuidado de no tenerlos en la clínica y alentarlos a quedarse en casa, alejarse de las personas para que no lo entiendan porque sería ser mucho más difícil para alguien así recuperarse, si es posible “, dijo Debbi Wills, coordinadora de la clínica de pulmón negro en Virginia Occidental.

Danny Fouts, un minero retirado de carbón en Beaver, Kentucky, que trabajó en las minas durante 23 años y ahora padece una enfermedad del pulmón negro, ha cambiado sus chequeos médicos regulares al teléfono o Skype.

“Nunca he tenido miedo de nada en mi vida. Esta es una vez que estoy realmente preocupado por algo “, dijo Fouts. “Si no es mi familia inmediata, no quiero que llamen a mi puerta, no me importa quién sea. Les he estado diciendo a mis sobrinas y sobrinos que tengan cuidado al salir. Dicen “tengo un buen sistema inmunológico”, pero les digo “no”. Preocúpate por mi’.”

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