Una criatura marina de nariz afilada de 215 millones de años fue una de las últimas de su clase | Ciencias

Mientras las frías aguas de Alaska lamían sus talones, Patrick Druckenmiller reposicionó su sierra contra la roca moteada de algas.

Presionado contra el esquisto antes del paleontólogo de Fairbanks de la Universidad de Alaska estaban los restos fosilizados de una nueva especie de thalattosaur, un reptil marino extinto que deambulaba por los océanos poco profundos del mundo durante el período Triásico. Si Druckenmiller y sus colegas actuaron lo suficientemente rápido, tuvieron la oportunidad de darle al fósil su primer sabor al aire libre en 215 millones de años. Pero el agua subía rápidamente, y Druckenmiller sabía que solo quedaban horas antes de que su hallazgo fuera nuevamente tragado por el mar.

“Estábamos aserrando locamente”, dice Druckenmiller, quien fue alertado de la presencia del fósil en uno de los últimos días en 2011 cuando la marea estaba lo suficientemente baja como para revelar los huesos. “Si no lo hubiéramos recibido ese día, podríamos haber tenido que esperar otro año”.

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De izquierda a derecha, Gene Primaky, Jim Baichtal y Patrick Druckenmiller se paran en la creciente marea después de extraer el fósil.

(Kevin May, Museo del Norte de la UA)

Armado con cuchillas dentadas y algunos zapatos muy bien traccionados, el equipo de Druckenmiller logró liberar las rocas con solo unos minutos de sobra. Con dientes pequeños y un hocico largo y puntiagudo, el animal de aspecto extraño en el interior resultaría ser el esqueleto de thalattosaurio más completo descrito hasta ahora en América del Norte, informaron los investigadores recientemente en la revista. Reportes cientificos. Doblado solunakadeit joseeae en honor de un monstruo marino descrito en la tradición oral Tlingit, la especie también fue una de las últimas de su tipo en nadar en los mares antes de que los thalattosaurios murieran misteriosamente hace unos 200 millones de años.

“Estaba muy emocionado de ver este fósil”, dice Tanja Wintrich, un paleontólogo de reptiles marinos de la Universidad de Bonn en Alemania que no participó en el estudio. La edad y la ubicación del espécimen, explica, lo hacen “realmente raro … Hay unos 20 millones de años de tiempo [near the end of the Triassic] cuando realmente no sabemos lo que estaba pasando “.

Inicialmente visto en mayo de 2011 por Gene Primaky, un profesional de la tecnología de la información para el Servicio Forestal de los Estados Unidos en el Bosque Nacional Tongass de Alaska, el fósil fue visible al principio como solo una línea ordenada de vértebras que sobresalían inocentemente de un afloramiento costero. Pero combinado con la edad y la ubicación de las rocas, una foto de los huesos tomada por el geólogo Jim Baichtal fue suficiente para que Druckenmiller se diera cuenta de que Primaky probablemente había encontrado un thalattosaur, que de inmediato activó algunas alarmas paleontológicas.

“Estos son animales de los que no sabemos mucho”, dice Druckenmiller, quien también es curador en el Museo de la Universidad de Alaska. “Y Jim dijo:” tenemos que volver y obtener esto “”.

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El fósil completo de solunakadeit joseeae, que cuenta con un hocico puntiagudo y excepcionalmente cónico

(Universidad del Museo de Alaska del Norte)

Al mes siguiente, Druckenmiller regresó con sus colegas a Kake, Alaska, para hacer jailbreak al espécimen, junto con unos cientos de libras de la roca de la costa que lo encerraba. Cuatro años de preparación fósil, un colaborador del Museo Tate en Wyoming “había expuesto uno de los esqueletos de vertebrados más hermosos y completos jamás encontrados en Alaska”, dice Druckenmiller. Basado en la mezcolanza de características inusuales de la criatura, “definitivamente fue un thalattosaurio. Y definitivamente era una especie nueva “.

En reconocimiento a los indígenas tlingit de Kake, el equipo representantes se acercaron de la Corporación Sealaska y del Instituto del Patrimonio Sealaska, buscando permiso para dar el nombre al fósil solunakadeit, un monstruo marino parcialmente humano que ocupa un lugar destacado en la historia oral de Tlingit como antepasado de las tribus modernas. Con la aprobación de los ancianos de Kake, un consejo de académicos tradicionales “pensó que era una gran idea”, dice Rosita Worl, antropólogo tlingit y presidente de Sealaska Heritage.

Dos valores de Tlingit motivaron la decisión, explica Worl: Haa Shuká o la responsabilidad de honrar a los antepasados ​​y las generaciones futuras, y Haa Latseeni que evoca la fuerza del cuerpo, la mente y el espíritu frente al cambio.

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El cráneo de Gunakadeit joseeae, un reptil marino encontrado en el sudeste de Alaska

(Universidad del Museo de Alaska del Norte)

“Pensamos que esta era una buena manera para que reforzaran nuestras tradiciones orales … mientras [acknowledging] los beneficios que pueden venir de la ciencia “, dice ella.

Primaky luego decidió conmemorar a su madre, Joseé, con el nombre de la especie, joseeae

Michelle Stocker, un paleontólogo de Virginia Tech que no participó en el estudio, elogió el reconocimiento del equipo de las conexiones indígenas de los fósiles. “Necesitamos incorporar personas de la zona de donde provienen los fósiles”, dice ella. “Siempre podemos hacer un mejor trabajo escuchando”.

Al igual que otros thalattosaurios, los descendientes de un linaje de reptiles que una vez vivieron en la tierra antes de regresar al océano, los tres pies de largo solunakadeit era un ciudadano a tiempo completo de las aguas costeras del mundo, dice Druckenmiller. Pero su hocico de forma extraña, que se estrechaba en un punto de punta delgada, claramente diferenciaba a esta especie de sus parientes. Aunque se sabe que otros thalattosaurios cuentan con chompers gruesos que rompen conchas o incisivos en forma de cuchilla para cortar carne, solunakadeit El fósil sólo albergaba unos pocos dientes pequeños en forma de cono en la mitad posterior de la mandíbula inferior.

solunakadeitLos hábitos alimenticios no se pueden confirmar sin una máquina del tiempo. Pero Druckenmiller sospecha que probablemente estaba metiendo su esbelto schnoz en grietas y hendiduras, en busca de una presa de cuerpo blando que podría arrebatar con los dientes y aspirar como una aspiradora. La falta de huesos extraños en las tripas de la criatura parece reforzar el caso de una dieta blanda, aunque Stocker señala que este espécimen en particular puede haberse perdido una comida reciente.

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solunakadeit, un monstruo marino que aparece en la historia oral tlingit como un antepasado de la gente moderna

(Robert Mills © 2020)

Si bien es bueno para erradicar a las presas que habitan los corales, la afinidad de los thalattosaurios por las aguas poco profundas también puede haber sido su ruina. Hacia el final del Triásico, no mucho después de que el espécimen del equipo alcanzó su propio final trágico, los niveles del mar se desplomaron, eliminando una gran parte de Arrecifes de coral de la tierra. Mientras que otros reptiles marinos, como los ictiosaurios con forma de marsopa y los plesiosaurios de cuello largo, tenían la flexibilidad evolutiva para expandirse a ambientes oceánicos más profundos, los thalattosaurios hiperespecializados como solunakadeit puede haber tenido problemas para seguir su ejemplo.

Para probar realmente esa teoría, se necesitan más fósiles, dice Lene Liebe Delsett, un paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Oslo que no participó en el estudio. Los investigadores aún no están seguros exactamente cuándo o dónde murieron los thalattosaurios, o cómo los escasos sobrevivientes del grupo lograron ganarse la vida antes de que finalmente desaparecieran.

“Han salido tantos datos nuevos en los últimos 10 o 15 años”, dice Delsett. “Pero todavía hay muchas preguntas para las que no tenemos las respuestas”.

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