¿Qué es un individuo? La teoría de la información puede proporcionar la respuesta

Es casi imposible imaginar la biología sin individuos: organismos individuales, células individuales y genes individuales, por ejemplo. Pero, ¿qué pasa con una hormiga obrera que nunca se reproduce y que nunca podría sobrevivir sin la colonia? ¿Son los billones de microorganismos en nuestros microbiomas, que superan ampliamente en número a nuestras células humanas, parte de nuestra individualidad?

“A pesar de la suposición casi universal de la individualidad en biología, hay poco acuerdo sobre lo que son los individuos y pocos métodos cuantitativos rigurosos para su identificación”, escriben los autores del nuevo trabajo publicado en la revista Teoría en Biociencias. El problema, señalan en el documento, es análogo a la identificación de una figura de sus antecedentes en un dibujo de psicología de la Gestalt. Al igual que la famosa imagen de dos caras que delinea un jarrón, una forma de vida individual y su entorno crean un todo que es mayor que la suma de sus partes.

Una forma de resolver el rompecabezas proviene de la teoría de la información. En lugar de centrarse en los rasgos anatómicos, como las paredes celulares, los autores David Krakauer, Nils Bertschinger, Eckehard Olbrich, Jessica Flack y Nihat Ay buscan flujos de información estructurados entre un sistema y su entorno. Los “individuos”, argumentan, “se consideran mejor en términos de procesos dinámicos y no como objetos estacionarios”.

El individuo como verbo: ¿qué procesos producen una identidad distinta? Flack enfatiza que esta lente permite que la individualidad sea “continua en lugar de binaria, anidada y posible en cualquier nivel”. Una teoría de la información de la individualidad (o ITI) describe la agencia emergente a diferentes escalas y con redes de comunicación distribuidas (por ejemplo, hormigas y colonias a la vez).

Los autores utilizan un modelo que sugiere tres tipos de individuos, cada uno correspondiente a una combinación diferente de autorregulación e influencia ambiental. La descomposición de información como esta da un gradiente: va desde formas ambientalmente andamiadas como remolinos, hasta formas coloniales parcialmente andamiadas como arrecifes de coral y telas de araña, hasta individuos organismales esculpidos por su entorno pero fuertemente autoorganizados.

Cada uno es una estrategia para propagar la información a través del tiempo, lo que significa, agrega Flack, “la individualidad se trata de la reducción de la incertidumbre temporal”. La replicación aquí surge como una de las muchas estrategias para que las personas soliciten información en su futuro. Para Flack, esto “nos deja en libertad de preguntarnos qué papel juega la replicación en la reducción de la incertidumbre temporal a través de la creación de individuos”, una pregunta cercana a preguntar por qué encontramos la vida en primer lugar.

Quizás la mayor implicación de este trabajo está en cómo coloca al observador en el centro de la teoría evolutiva. “Al igual que en la mecánica cuántica”, dice Krakauer, “donde el estado de un sistema depende de la medición, las mediciones que llamamos selección natural dictan la forma preferida del individuo. ¿Quién realiza la medición? Lo que encontramos depende de lo que el observador sea capaz de ver “.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionado por Instituto Santa Fe. Nota: El contenido puede ser editado por estilo y longitud.

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