¿Por qué es tan importante lavarse las manos? El | Ciencias

Evite el contacto cercano con pacientes enfermos. Quédese en casa si no se siente bien. Frota tus manos con agua y jabón durante al menos 20 segundos y, por amor de Dios, deja de tocarte la cara.

A estas alturas, probablemente haya escuchado o visto Consejo de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) para evitar COVID-19, la epidemia viral que rebota en todo el mundo. La mayoría de los casos de la enfermedad son leves, desencadenantes síntomas similares al resfriado incluyendo fiebre, fatiga, tos seca y falta de aliento. La tasa de mortalidad parece ser baja: alrededor del dos o tres por ciento, quizás mucho menos. Pero el virus responsable, llamado SARS-CoV-2, es un esparcidor terriblemente rápido, que salta de persona a persona a través de las gotas producidas por los estornudos y la tos. Desde que COVID-19 se detectó por primera vez en la provincia china de Hubei en diciembre de 2019, se han reportado casi 100,000 casos confirmados en todo el mundo, y muchos más por venir.

Para frenar la propagación del virus, los expertos enfatizan la importancia de la higiene de las manos: mantener sus manos limpias enjuagándolas regularmente con agua y jabón o, como una segunda opción sólida, frotarlas a fondo con un desinfectante a base de alcohol. Eso puede parecer un consejo simple, incluso intrascendente. Pero tales prácticas comunes pueden ser armas sorprendentemente poderosas en la guerra contra las enfermedades infecciosas.

“[Washing your hands] es una de las formas más importantes de interrumpir la transmisión de virus u otros patógenos “, dice Sallie Permar, médico e investigador de enfermedades infecciosas en la Universidad de Duke. “Puede tener un gran impacto en un brote”.

Cómo destruir un virus

En el sentido más estricto de la palabra, los virus no son técnicamente viva. A diferencia de la mayoría de los otros microbios, que pueden crecer y reproducirse solos, los virus deben invadir un huésped, como una célula humana, para fabricar más de sí mismos. Sin un organismo vivo para secuestrar, los virus no pueden causar enfermedades. Sin embargo, las partículas virales son lo suficientemente resistentes como para permanecer activas durante un tiempo fuera del huésped, y algunas permanecen infecciosas durante horas, días o semanas. Por esta razón, los virus pueden propagarse fácilmente sin ser notados, especialmente cuando las personas infectadas no siempre presentan síntomas, como parece ser el caso con COVID-19.

Los investigadores aún están aclarando los detalles de cómo exactamente se transmite el SARS-CoV-2 y qué tan resistente es fuera del cuerpo. Debido a que el virus parece permanecer en el moco y otros fluidos de las vías respiratorias, es casi seguro que se propaga cuando las personas infectadas tosen o estornudan. Liberadas en el aire, las gotas infecciosas pueden caer sobre otra persona o sobre una superficie que se toca con frecuencia, como el pomo de la puerta, el carrito de compras o el asiento del metro. El virus también puede transferirse mediante apretones de manos después de que alguien que porta el virus estornuda o tose en sus manos.

Después de eso, es un viaje corto para el virus de la mano a la cabeza. Los investigadores estiman que, en promedio, los humanos tocan sus caras más de 20 veces por hora, con alrededor del 44 por ciento de estos encuentros que involucran ojos, bocas y narices, algunos de los puntos de entrada más rápidos al interior del cuerpo.

Romper esta cadena de transmisión puede ayudar a detener la propagación de la enfermedad, dice Chidiebere Akusobi, investigador de enfermedades infecciosas en la Escuela de Salud Pública de Harvard. Estornudar o toser en el codo puede evitar la mucosidad de los guantes; notar que tu mano se desplaza hacia tu cara puede ayudarte reducir el hábito.

Todos estos consejos de salud pública se reducen a un juego de mantenerse alejado. Para infectar realmente a una persona, los virus primero deben ingresar al cuerpo, donde pueden infectar las células vivas, por lo que si uno cae en sus manos, el mejor siguiente paso es eliminarlo o destruirlo.

La ciencia detrás del lavado de manos

El paso más importante para frenar la infección puede ser lavarse las manos, especialmente antes de comer, después de usar el baño y después de cuidar a alguien con síntomas. “Es simplemente el mejor método para limitar la transmisión”, dice Kellie Jurado, virólogo de la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania. “Puede evitar infectarse y transmitir a otros”.

De acuerdo con la Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, debes mojarte las manos, adelante y atrás, con agua limpia y corriente; haz espuma con jabón, prestando atención a los espacios fácilmente olvidables entre tus dedos y debajo de tus uñas; frotar durante al menos 20 segundos; luego enjuague y seque. (Consejo profesional: si contar te aburre o estás harto de la canción de cumpleaños, prueba el coro de estas canciones populares hacer un seguimiento)

Hecho correctamente, este proceso lleva a cabo varias tareas de detección de virus. Primero, la potente trifecta de enjabonar, fregar y enjuagar “elimina físicamente los patógenos de su piel”, dice Shirlee Wohl, virólogo y epidemiólogo en la Universidad Johns Hopkins.

En muchos sentidos, las moléculas de jabón son ideales para la tarea en cuestión. El jabón puede incapacitar el SARS-CoV-2 y otros virus que tienen una capa externa llamada envoltura, lo que ayuda a los patógenos a engancharse e invadir nuevas células. Las envolturas virales y las moléculas de jabón contienen sustancias grasas que tienden a interactuar entre sí cuando se colocan cerca, rompiendo las envolturas e incapacitando al patógeno. “Básicamente, los virus se vuelven incapaces de infectar una célula humana”, dice Permar.

Los desinfectantes para manos a base de alcohol también se dirigen a estos sobres virales vulnerables, pero de una manera ligeramente diferente. Mientras que el jabón desmantela físicamente el sobre con fuerza bruta, el alcohol cambia el sobre propiedades químicas, haciendolo menos estable y más permeable al mundo exterior, dice Benhur Lee, un microbiólogo de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai. (Tenga en cuenta que “alcohol” aquí significa una sustancia química como el etanol o el alcohol isopropílico, no una bebida como el vodka, que contiene solo algo de etanol).

El alcohol también puede penetrar profundamente en el interior del patógeno, causando estragos en las proteínas a lo largo del virus. (Es importante destacar que no todos los virus vienen con sobres externos. Aquellos que no, como los virus que causan el VPH y la poliomielitis, no serán susceptibles al jabón y, en cierta medida, al alcohol, de la misma manera).

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Un esquema de un virus con envoltura (izquierda) y un virus sin envoltura (derecha). El SARS-CoV-2 y otros coronavirus están envueltos, lo que significa que tienen un recubrimiento externo graso que puede ser el blanco del jabón y el alcohol.

(Modificado de Nossedotti / Wikimedia Commons (CC BY-SA 3.0))

Los desinfectantes para manos hechos sin alcohol, como algunos comercializados como “seguros para bebés” o “naturales”, no tendrán el mismo efecto. los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomienda buscar un producto con al menos un 60 por ciento de contenido de alcohol, la concentración mínima encontrado para ser eficaz en estudios pasados (Un poco de agua es necesaria para desentrañar las proteínas del patógeno, por lo que el 100 por ciento de alcohol no es una buena opción).

Al igual que con el lavado de manos, el tiempo importa con los desinfectantes. Después de colocar una cucharada sobre la palma de tu mano, frótala sobre tus manos, adelante y atrás, hasta que estén completamente secas, sin limpiarlas con una toalla, lo que podría evitar que el desinfectante termine su trabajo, dice Jurado.

Pero los desinfectantes para manos vienen con inconvenientes. Para la mayoría de las personas, el uso de estos productos es menos intuitivo que el lavado de manos, y los CDC señalan que muchas personas no siga las instrucciones para una aplicación adecuada. Los desinfectantes para manos tampoco eliminan los microbios de la piel como el jabón, que está formulado para levantar el schmutz graso de las superficies, dice Akusobi.

“El jabón emulsiona cosas como la suciedad realmente bien”, dice. “Cuando tienes un plato sucio, no quieres usar alcohol, eso ayudaría a esterilizarlo, pero no a limpiarlo”.

Del mismo modo, cada vez que la arena esté visible en sus manos, no agarre el desinfectante para manos; solo servirá un lavado completo de 20 segundos (o más) con agua jabonosa. En total, el desinfectante para manos “no debe considerarse un reemplazo para el agua y el jabón”, dice Lee. “Si tengo acceso a agua y jabón, lo usaré”.

¿Demasiado de una cosa buena?

Técnicamente, es posible exagerar tanto con el lavado de manos como con la desinfección de manos, dice Akusobi. “Si su piel está crónicamente seca y agrietada, eso no es bueno. Podría exponerse a otras infecciones ”, dice. Pero “tomaría mucho llegar a ese punto”.

En las últimas semanas, los desinfectantes para manos han sido volando de los estantes, provocando escasez e incluso incitando a algunos minoristas a racionar sus suministros. Algunas personas han comenzado a elaborar desinfectantes para manos en casa en línea recetas.

Tenga mucho cuidado con este enfoque de bricolaje, ya que los productos finales no pueden ser controlados por la calidad por su efectividad, uniformidad o seguridad, dice Eric Rubin, investigador de enfermedades infecciosas en la Escuela de Salud Pública de Harvard. “En promedio, uno podría imaginar que [a homemade sanitizer] no funcionaría tan bien, por lo que sería un error confiar en él ”, dice.

A medida que surge más información sobre SARS-CoV-2 y COVID-19, los expertos destacan la importancia de la conciencia. Incluso cuando las noticias cambian y evolucionan, la vigilancia de las personas no debería.

“Haga las pequeñas cosas que necesita hacer para prepararse física y mentalmente para lo que viene”, dice Wohl. “Pero no se asuste. Eso nunca ayuda a nadie “.

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