Howie Liu de Airtable creó un software gigante de $ 1B que enfatiza la sustancia sobre la velocidad

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En el mundo frenético de la tecnología, donde el espíritu dominante es moverse rápido y romper cosas, Howie Liu se mueve a un ritmo glacial. Con Andrew Ofstad y Emmett Nicholas, lanzó Airtable en 2013. Querían crear una hoja de cálculo con el poder de una base de datos. Luego pasaron tres años construyendo un prototipo.

El trío estudió detenidamente los artículos académicos sobre la teoría del software colaborativo, agonizó sobre la arquitectura de Node.js y se obsesionó con la velocidad a la que se abrieron las ventanas. Después de leer el libro de diseño de Kenya Hara Blanco, Liu pasó meses enfocándose en la interacción del color y el espacio vacío.

Liu, de 30 años, está sentado en su cuartel general de San Francisco vestido con una chaqueta de cuero negra y una camisa, pantalones y zapatos negros. Es un uniforme minimalista a la manera de Steve Jobs, el tipo que se preocuparía por siempre sobre el tono blanco de un iPod: “En lugar de intentar lanzar un nuevo producto por la puerta, introducimos un período de retraso forzado, para que la gente tenga la oportunidad dormir con una idea «, dice. «Es un concepto que llamamos simmer».

Ahora Airtable está llegando a su punto de ebullición. El software basado en la nube de Liu se ha instalado en 80,000 organizaciones, desde Netflix hasta pequeñas organizaciones sin fines de lucro. Los ingresos están en camino de saltar 400% a $ 20 millones en 2018, principalmente de boca en boca.

Los inversores lo han notado. En marzo, Airtable recaudó $ 59 millones de CRV, Caffeinated Capital y Slow Ventures. El mes pasado se enganchó otros $ 100 millones de Benchmark, Thrive Capital y Coatue Management en una valoración posterior al dinero de $ 1.100 millones.

Airtable ha adjuntado una experiencia accesible de arrastrar y soltar a una poderosa base de datos, al igual que Windows reemplazó los tediosos comandos basados ​​en texto con una interfaz gráfica o AOL ofreció un portal de bienvenida a la Web. «Es una forma intuitiva y divertida de construir sobre datos de una manera que no se puede obtener con productos anticuados como Microsoft Access y Excel», dice Ray Tonsing de Caffeinated Capital. «Es un producto alegre de usar».

A primera vista, Airtable parece una hoja de Google mejorada. Es una hoja de cálculo colaborativa que puede almacenar imágenes, documentos, videos y URL. Todo esto puede arrastrarse a las celdas y abrirse con un clic. Y aunque Google Sheets está bien para proyectos con un equipo de aproximadamente diez personas, Airtable tiene la base de datos relacional debajo para administrar negocios con miles de empleados remotos que acceden simultáneamente al sistema a través de computadoras, teléfonos inteligentes y tabletas. Los varios millones de líneas de código, escritas en Node.js de código abierto, cifran los datos y los respaldan con instantáneas restaurables.

Los ingresos están en camino de saltar 400% a $ 20 millones en 2018, principalmente de boca en boca.

Los ingresos de Airtable están en camino de saltar 400% a $ 20 millones en 2018, principalmente de boca en boca.

El precio está en el modelo habitual de freemium. Obtienes servicios básicos gratis. Las suscripciones, que cuestan $ 10 o $ 20 por mes por usuario, ofrecen funciones avanzadas y un amplio espacio de almacenamiento. (Los paquetes empresariales comienzan en $ 60 por cabeza). Uno de cada seis usuarios es un cliente que paga.

La característica definitoria de Airtable es un conjunto de aplicaciones y funciones, llamadas «bloques». Con estos puede superponer conjuntos de datos en un mapa de Google, aplicar reglas y fórmulas, enviar alertas y mensajes a colegas, compartir archivos a través de mensajes SMS o correos electrónicos, integrarse con servicios como Slack y Dropbox, agregar encuestas y formularios, y enviar contenido a un sitio web en vivo

Se suma a un poderoso kit de herramientas que permite a cualquiera crear aplicaciones personalizadas (canales de ventas, informes de clientes, flujos de gestión de proyectos, calendarios editoriales, gestión de inventario) que anteriormente requerían escritores de códigos o consultores costosos.

Cómo funciona Airtable

Airtable es una base de datos que permite a los usuarios personalizar fácilmente la visualización y los registros de enlaces.

Los miembros de una organización pueden agregar contenido de texto o video y compartirlo con otros.

La base de datos puede ser utilizada por miles de miembros.

La salsa especial que se puede usar son sus «bloques», pequeñas aplicaciones que permiten a los usuarios hacer cosas como asignar datos, notificar a los usuarios sobre los cambios o calcular fórmulas.

Airtable no es el único proveedor de software que habla sobre programación sin código; Quick Base, un spin-off de Intuit, hace un lanzamiento similar. Eso no impide que Liu se imagine cómo su empresa puede capturar una amplia franja del procesamiento de datos del mundo. «La gente piensa que estamos construyendo un reemplazo de Excel o Google Sheets, pero estamos listos para construir el próximo Microsoft o Apple», dice. «Esta es una oportunidad de ingresos de más de $ 100 mil millones».

Esa es una declaración ambiciosa, incluso en una industria que lleva a millones a la investigación de la inmortalidad y lanza automóviles eléctricos en órbita. Después de todo, la oportunidad de expandirse desde una línea de productos estrecha al conjunto completo de software empresarial no pertenece solo a Airtable. Liu podría encontrar una manera de arrebatar algunas de las ventas de $ 110 mil millones de Microsoft; Microsoft podría arrebatarle algunos.

Pero Liu está convencido de que Airtable puede ganar al ser la versión de software de Lego, proporcionando bloques para permitir que cualquier empresa cree software personalizado para que lo haga usted mismo de forma barata y rápida. «Los datos más valiosos de Estados Unidos todavía se almacenan en las cabezas de las personas y en hojas de Excel», dice Sam Lessin de Slow Ventures, que se unió a la recaudación de fondos de Airtable en marzo. «Si puedes convertirte en el lugar donde van todos los datos que operan la mayoría de las empresas, la oportunidad de construir un ecosistema y ser la próxima gran plataforma se vuelve obvia».

Liu está apostando a que obtendrá más tracción una vez que los empresarios externos desarrollen programas para Airtable como lo hacen ahora para App Store y Google Play. «El software sirve como un lienzo en blanco para lo que una empresa necesita», dice el fundador de Thrive Capital, Joshua Kushner. «Eso es extremadamente poderoso».

Airtable tiene ilustres acólitos. Netflix lo usa como herramienta en su canal de postproducción. Atlantic Records creó un programa Airtable para gestionar la comunicación entre productores, compositores e intérpretes. WeWork, uno de los primeros en adoptar, tiene miles de empleados en el software para administrar y planificar proyectos de construcción.

«La gente piensa que estamos construyendo un reemplazo de Excel o Google Sheets, pero estamos listos para construir el próximo Microsoft o Apple».

Para Calvin Klein, una base de datos de Airtable resolvió sus operaciones de abastecimiento de telas, una vez un complejo malabarismo de miles de correos electrónicos y hojas de cálculo fuera de línea entre diseñadores, gerentes de proyectos y fábricas textiles en el extranjero. Ahora hay una aplicación central que gestiona calendarios, imágenes, costos de producción, plazos de fabricación y cronogramas de envío. PVH, la empresa matriz de Calvin Klein, desde entonces ha implementado Airtable en sus otras marcas.

Durante el huracán Harvey, la organización sin fines de lucro Austin Pets Alive creó una aplicación Airtable para rastrear animales perdidos. Los ganaderos en Idaho lo usan para trazar el historial de salud y los registros de vacunación de las vacas.

«Es un contrapunto a la arrogancia de Silicon Valley», dice Liu. Su oficina de Market Street está llena de tótems de Silicon Valley: salas de reuniones insonorizadas, robots de redes remotas y filas de escritorios motorizados. «Hay una mentalidad de que las personas en el medio del país no tienen el deseo o la inteligencia para usar la tecnología, es muy condescendiente».

Hijo de padres coreanos que se criaron en China, Liu creció en College Station, Texas, donde su padre obtuvo un doctorado en bioquímica. en Texas A&M. Su madre, una ingeniera en China, trabajó en salarios mínimos en McDonald’s y como costurera. «Había regresado a casa con las manos ensangrentadas», dice Liu, «pero todavía tiene la energía para enseñarme matemáticas, lectura, artes y manualidades». Ella le dio libros sobre Steve Jobs y Bill Gates. «En ese momento Microsoft era la compañía, y Bill Gates era la persona más rica del mundo. Probablemente leí cuatro biografías sobre él «.

A los 13 años, Liu aprendió a codificar C ++ después de encontrar un libro de entrenamiento no leído en la oficina de su padre. A los 16 años fue a Duke y en 2009 obtuvo un título en ingeniería mecánica y políticas públicas.

Liu consiguió un trabajo de desarrollo de software en San José en Accenture. El salario era más alto que el ingreso combinado de sus padres. Pero la noche antes de su fecha de inicio, tuvo los pies fríos y nunca apareció. «Fue una decisión difícil. No tenía ningún recurso financiero al que recurrir «, dice Liu. «Pero finalmente elegí intentar hacer una startup».

Lanzó una compañía de cuatro personas llamada Etacts que agregaba mensajes de correo electrónico, Facebook y Twitter. En 2010, Liu consiguió un lugar en Y Combinator, el vivero de Mountain View, California, para nuevas empresas. Más tarde ese año, vendió Etacts a Salesforce, obteniendo un día de pago de un millón de dólares y un concierto para construir un producto de chat.

Pero Liu está convencido de que Airtable puede ganar al ser la versión de software de Lego, proporcionando bloques para permitir que cualquier empresa cree software personalizado para que lo haga usted mismo de forma barata y rápida.

En Salesforce, a Liu le gustaban las personas y el salario, pero nuevamente sintió el impulso de comenzar algo nuevo. Se fue en 2012, viajó a Japón y Uganda y leyó libros sobre filosofía y teoría del diseño. Visitó museos, realizó experimentos de teoría del color a través de la pintura y probó suerte con la escultura.

En ese momento, Andrew Ofstad, un compañero de clase de Duke, estaba sabático de su trabajo como gerente de proyectos en Google. Pronto, los dos estaban cargando monitores de computadora de gran tamaño a los apartamentos del otro para jugar con los programas. Escribieron uno para organizar fotos y construyeron un procesador de textos para la escritura creativa.

Airtable tomó forma en 2012. Recaudó $ 3 millones de Caffeinated Capital y Freestyle Capital en marzo de 2013. Con menos de diez empleados, lanzó la primera base de datos en el invierno de 2015 y recaudó otros $ 8 millones en fondos unos meses más tarde. «Siempre hemos recaudado una gran cantidad de dinero», dice Liu, cuya participación en el capital se ha reducido al 10%. «Vemos la dilución como una forma de comprar un seguro».

Liu necesitará los $ 100 millones de la última dosis de capital de riesgo. Además de Quick Base, Coda, otra startup bien financiada, apunta a su mercado. Los gigantes tecnológicos también son una amenaza. «Hay un equipo de Amazon, dirigido por alguien que conozco, que nos está creando un competidor directo», dice Liu. (Amazon no respondió a las solicitudes de comentarios).

Liu utilizará parte del nuevo efectivo para lanzar una agresiva campaña de marketing, educando a los clientes potenciales sobre las características de Airtable. También invertirá en empresas que quieran crear aplicaciones. Como siempre, Liu no tiene prisa: «Tener el capital en el banco nos permite continuar priorizando cosas que podrían no funcionar durante años».

Llegue a Steven Bertoni a [email protected] Imagen de portada de Jamel Toppin para Forbes.