El “sentido común” no sustituye a la ciencia en una pandemia

En su diario En reuniones informativas sobre el coronavirus, el presidente Trump promociona regularmente el medicamento contra la malaria hidroxicloroquina como posiblemente uno de los “mayores cambiadores de juego en la historia de la medicina”, basado en lo que parecen ser algunos informes anecdóticos de beneficios leves en pacientes con Covid-19.

Cuando un periodista le preguntó a Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, “¿Cuál es la evidencia médica?” Trump le impidió responder, y en un momento dijo esto: “¿Que sé yo? No soy médico, pero tengo sentido común.. “

Mira, espero que la droga resulte útil. Pero esta afirmación es mala. Este tipo de pensamiento no es base para una estrategia de salud pública en una pandemia. Quiero decir, si miras hacia atrás históricamente, el sentido común no tiene una gran trayectoria contra la ciencia.


Por supuesto, si hay mucha evidencia de algo político no quieren saber, como el calentamiento global, son más fastidiosos. Cuando los investigadores dicen que sus modelos son imperfectos, los negadores del clima saltan sobre eso y dicen, por lo tanto, que es demasiado pronto para tomar medidas.

Parece que todos podríamos usar un pequeño repaso sobre la naturaleza de la ciencia: qué es y qué hace realmente.


¿Qué es la ciencia, de todos modos?

Fundamentalmente, la ciencia es el proceso de construcción y prueba de modelos. Cuando enseño física, no hablo de “leyes” del movimiento; Quiero que los estudiantes comprendan que todas nuestras descripciones del mundo, incluidas aquellas en las que apostamos nuestras vidas, como, por ejemplo, al diseñar aviones o puentes, son solo modelos de la realidad.

Si lo que te viene a la cabeza cuando digo “modelos” es una pequeña versión de juguete de un Mustang ’67, ¡bien! Es la misma idea. Piénselo: ese modelo de automóvil tal vez no sea una réplica a escala perfecta, y no conduce como un automóvil. Pero si quisieras transmitirle a alguien cómo era un Mustang ‘67, sería de gran ayuda.

¿O qué tal un globo? Sí, es un modelo físico de la Tierra que muestra las posiciones relativas de los continentes. Puedes aprender mucho sobre la geografía del planeta, pero no mucho sobre su geología, ya que está hecha de papel maché. Y aquí hay otro aspecto importante de los modelos: no tienen que mostrar todo; de hecho, no pueden. Solo tienen que ser útil.

Las modelos no tienen que ser físicas; También pueden ser matemáticos. Podemos usar una función logística para mostrar la relación entre el número de casos Covid-19 existentes y la tasa de nuevas infecciones por día. Con un modelo matemático, es más fácil ver otros tres aspectos de los modelos:

  • Los modelos se construyen con datos reales de experimentos. Tienes que tener datos.
  • Los modelos se pueden usar para predecir cosas, tal vez el número futuro de humanos infectados o la trayectoria de un cometa alrededor del sol.
  • Los modelos son solo modelos. Ellos no son verdad. Cuando los datos contradicen un modelo, tenemos que cambiar el modelo.

Eso es todo. La ciencia es solo el proceso de construir y refinar modelos.

¿Qué pasa con el sentido común?

Pienso en el “sentido común” como un conjunto de ideas en las que la mayoría de los humanos estarían de acuerdo sin demasiado debate. Pero esto no funciona bien en la ciencia. Los resultados de los experimentos a menudo confunden nuestras expectativas. Puedes regresar a Aristóteles. Era un tipo educado, e hizo un montón de declaraciones sobre cómo funciona el mundo que parecían muy razonables, como:

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