El hombre que venció la pandemia de gripe de 1957

El hombre que venció la pandemia de gripe de 1957

Este ensayo apareció por primera vez en Last Word on Nothing el 15 de abril de 2020.

Veinte empresas biomédicas. Setenta naciones. Una búsqueda agresiva de tratamientos y vacunas COVID-19 está en marcha en todo el mundo. Sin embargo, incluso la tecnología del siglo XXI no puede igualar a un hombre que frenó una gran pandemia de influenza que se extendió por los Estados Unidos en 1957.

El pionero virólogo Maurice Hilleman, ahora a menudo olvidado, detectó esa pandemia en todo el mundo, convenció a los reticentes funcionarios de salud de EE. UU. De que se dieran cuenta y promovió una vacuna que se hizo pública. Todo en solo cuatro meses.

Hilleman sobrevivió a la difteria y la pobreza de la era de la Gran Depresión para obtener un doctorado en microbiología y química en la Universidad de Chicago. Práctico e impaciente, rechazó el prestigio de la academia y trabajó principalmente en la industria, en la compañía farmacéutica E. R. Squibb & Sons y más tarde en Merck & Co, donde dirigió la investigación de vacunas durante 25 años.

Un iconoclasta que arrojó malas palabras como el marinero proverbial, Hilleman ayudó a desarrollar la asombrosa cantidad de 40 vacunas: para prevenir el sarampión, paperas, rubéola, neumonía, meningitis, hepatitis A y B y otras enfermedades infecciosas. La vacuna contra el sarampión sola ha salvado un millón de vidas al año. “El genio de Maurice estaba en desarrollar vacunas, reproducirlas de manera confiable, y [taking charge] de todas las facetas farmacéuticas, desde la investigación hasta el mercado “, dijo el biógrafo Paul A. Offit, MD British Medical Journal para el obituario de Hilleman en 2005. Los New York Times más tarde célebre que los investigadores le atribuyen “salvar más vidas que cualquier otro científico en el siglo XX”.

Hilleman trabajó bajo el radar público pero tocó la vida de la mayoría de las personas. Fue jefe de enfermedades respiratorias en el Instituto de Investigación del Ejército Walter Reed cuando un nuevo tipo de influenza H2N2, denominado Gripe asiática, golpeado en 1957 — eventualmente causando más de 1 millón de muertes en todo el mundo y matando a un estimado de 70,000 a 116,000 en los EE. UU. otoño. Con una reputación de enfatizar la seguridad y reducir los efectos secundarios de las vacunas, Hilleman lideró el despliegue de la vacuna al ignorar a cualquiera que pudiera retrasarlo, incluidos los reguladores federales.

En la mañana del 17 de abril de 1957, Hilleman estaba sentado en su oficina en Walter Reed leyendo un New York Times artículo sobre un brote de influenza en Hong Kong. Se estima que unas 250,000 personas se infectaron, luego alrededor del 10 por ciento de la población de Hong Kong. Hilleman recordó que decenas de miles de personas hicieron fila para recibir atención médica, incluidos niños con ojos vidriosos. Vacunados: la búsqueda de un hombre para derrotar las enfermedades más mortales del mundo, por Paul Offit, virólogo, co-desarrollador de la vacuna contra el rotavirus y profesor de pediatría en la escuela de medicina de la Universidad de Pensilvania.

“Hilleman dejó el periódico:” Dios mío “, dijo,” esta es la pandemia. ¡Esta aquí!”

Al no seguir los protocolos de la cadena de mando, Hilleman conectó rápidamente un laboratorio del Ejército de EE. UU. En Japón y les pidió que investigaran. Un oficial médico encontró a un militar de la Armada que había contraído la misteriosa cepa de la gripe y le pidió que “hiciera gárgaras con agua salada y escupiera en una taza” para obtener una muestra. Hilleman recibió la muestra unas semanas después, y él y su equipo trabajaron 14 horas al día para aislar la cepa del virus, para el cual pocas personas tenían anticuerpos.

Al principio, Hilleman tuvo dificultades para convencer a los expertos de la Comisión de Influenza militar y del Servicio de Salud Pública de EE. UU. De que la gripe era una amenaza para los Estados Unidos, según Offit. El 22 de mayo de 1957, Hilleman envió un comunicado de prensa de Walter Reed. Luego predijo que la gripe llegaría a los EE. UU. En septiembre, justo cuando abrían las escuelas. “¿Qué pandemia?” preguntaron algunos expertos.

Hilleman envió muestras de virus a seis empresas estadounidenses que producían vacunas contra la influenza. Las vacunas contra la gripe habían estado disponibles desde mediados de la década de 1940, por lo que los investigadores no comenzaban desde cero en 1957. Sin embargo, si había “alguna esperanza de salvar vidas estadounidenses, tendría que convencer a las empresas de que fabricaran y distribuyeran la vacuna en cuatro meses”. La vacuna contra la influenza nunca se había hecho tan rápido “, escribió Offit. Para hacerlo, Hilleman ignoró a los reguladores federales de drogas: “Sabía cómo funcionaba el sistema”, dijo Hilleman. “Así que pasé por alto la División de Estándares Biológicos, llamé a los fabricantes y moví el proceso rápidamente”.

Los primeros lotes de vacunas contra la gripe se produjeron en junio, pocas semanas después de la solicitud de Hilleman. Las vacunas comenzaron en julio. La pandemia de gripe golpeó a los EE. UU. A principios de septiembre (tal como predijo Hilleman). Cuarenta millones de dosis se administraron durante los próximos tres meses. Hoy en día, la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. Y las regulaciones de salud pública requieren pruebas de seguridad y eficacia para nuevas vacunas, lo que lleva más tiempo, aunque la FDA puede autorizar medicamentos bajo la categoría de Nuevos Medicamentos de Investigación de Emergencia.

La pérdida potencial masiva de vidas, como se dio cuenta Hilleman, exige una acción de alto nivel.

La urgencia está ahí. A principios de abril, al menos 70 países se unieron a Ensayo de la Organización Mundial de la Salud acelerar la investigación sobre los tratamientos con COVID-19. El director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo que 20 instituciones y compañías “están compitiendo para desarrollar una vacuna”.

Maurice Hilleman, que habría tenido 100 años el año pasado, no está cerca para aconsejar a la OMS, como lo había hecho durante años, sobre una vacuna COVID-19. El virólogo murió de cáncer en 2005, ofreciendo sus propias células pulmonares para tratamientos experimentales contra el cáncer cerca del final de su vida. Obituarios en el momento elogiaron sus logros, pero ¿por qué Hilleman no es más conocido, como Edward Jenner, Jonas Salk o Louis Pasteur?

Expresado en el campo de la virología, Hilleman no buscó el reconocimiento nombrando ninguna vacuna por sí mismo (aunque la vacuna contra las paperas que todavía se administra hoy, el antígeno vivo Jeryl Lynn, lleva el nombre de su hija. En otro enfoque único, cuando Jeryl Lynn tenía cinco años paperas viejas y contraídas, Hilleman se limpió la garganta para luego desarrollar una vacuna). Hilleman trabajó principalmente para la industria, no para la academia, por lo que su trabajo fue menos promocionado, aunque ganó el Premio de Investigación Médica Albert Lasker y la Medalla Nacional de Ciencia, entre otros premios. El viejo amigo Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de EE. UU. Y asesor de salud de la Casa Blanca en COVID-19, dijo que las contribuciones de Hilleman eran “el secreto mejor guardado entre el público laico”. Esto, a pesar de que ayudó a desarrollar nueve de las 14 vacunas infantiles recomendadas hoy. “¡Una persona hizo eso!” Fauci le dijo al Veces. “Verdaderamente asombroso.”

¿Qué puede hacer que un científico dedicado haga realidad ahora? Si un virólogo pionero que trabaja para una compañía biomédica lidera la creación histórica de una vacuna COVID-19, salvando millones de vidas en todo el mundo, ¿sabremos su nombre?

“Hay una gran alegría en ser útil”, dijo Hilleman una vez, “y esa es la satisfacción que obtienes de ello”. Aparte de eso, es la búsqueda de la ciencia y ganar una batalla por estos malditos errores “.

Para obtener más información sobre la vida y el trabajo de Hilleman, aquí hay algunos recursos convincentes:

Vacunados: la búsqueda de un hombre para derrotar las enfermedades más mortales del mundo por Paul A. Offit, MD (HarperCollins, 2007) https://www.harpercollins.com/9780061227967/vaccinated/

Video: “Maurice Hilleman, El hombre detrás de la ciencia“Por el Proyecto de fabricantes de vacunas

Y documental de una hora: “HILLEMAN: una búsqueda peligrosa para salvar a los niños del mundo”.

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