Opinión | En India, la pandemia de COVID-19 ha dejado al descubierto nuestras fallas sociales

Kajodi era una imagen poderosa. Una figura solitaria, el vasto vacío de la autopista Noida-Greater Noida Express y el horizonte salpicado de edificios de gran altura. A raíz del cierre nacional anunciado el 24 de marzo, la joven de 90 años intentaba caminar desde Delhi-NCR a su aldea en Rajasthan, a unos 400 km de distancia. La imagen me enfureció. Entonces me deprimió. Entrenado como científico, un bioquímico y virólogo para ser exactos, estaba en demanda de mis opiniones sobre el brote de coronavirus. Basándome en los principios de salud pública, abogaba por el distanciamiento social y el bloqueo … ¿Pero no estaba siendo completamente cegado por la ciencia y no estaba prestando atención al “público” en salud pública? De hecho, estaba … y estaba enojado conmigo mismo.

¿Cómo me atrevo a sentarme en las comodidades de mi apartamento en el sur de Delhi y pontificar a las personas que viven al límite? ¿Cómo explicaría, y mucho menos justificaría, el “distanciamiento social” a alguien que vive en un barrio pobre urbano de Delhi o en un chawl en Mumbai? ¿Una habitación con cinco o seis personas? Mi ira se convirtió en depresión. Durante las siguientes dos semanas y más, mientras navegábamos hacia el final de un bloqueo y el comienzo de una extensión, una variedad de otras emociones en conflicto también nos abrumaron. ¿Qué hemos aprendido los científicos, por experiencia? ¿Cómo debe mirar la ciencia a estas escenas que lo confrontan desde el mundo, el mundo más allá del laboratorio de investigación? Aquí, dejo algunos de mis pensamientos y sentimientos, espero que podamos convertir nuestras dudas en los contornos de un interrogatorio colectivo de la ciencia en la sociedad.

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Primero, ¿pueden los científicos no verse afectados al ver a los humanos despojados de su dignidad? Vimos las imágenes de decenas de miles de trabajadores migrantes que se apresuraban a subir a los autobuses llenos de gente para llegar a las casas de sus aldeas. Aquellos que no pudieron obtener transporte comenzaron a caminar por las carreteras y a lo largo de las vías del tren para llegar a lugares donde podrían morir de hambre, pero al menos lo hacen con dignidad. Un pobre hombre comentó: “Si morimos aquí en esta situación, nadie tocará nuestro cuerpo. En nuestra aldea, nuestra gente al menos nos incinerará ”. Los funcionarios, para no ser nunca superados, enmarcaron su miseria de manera enfática: golpeándolos, rociándolos con químicos, encerrándolos en espacios confinados. Tanto la dignidad como el distanciamiento social fueron ideas que volaron en la agradable brisa en esos días a fines de marzo.

En una publicación en las redes sociales, Rajiv Sarin, un médico especialista en cáncer del Centro Memorial Tata en Mumbai, escribió: “Estas vistas y pensamientos dejarán una profunda cicatriz en la psique india. Creo que estas han sido las peores escenas en la India continental después de la partición de 1947. Una reflexión muy triste sobre nuestra sociedad egoísta de la que el gobierno es solo una parte ”. Escribió sobre la “falta de fe de la gente pobre”, más bien, su convicción de que “en tiempos realmente desesperados, estarán solos”. Y luego, signos de ese viejo fatalismo. “Sin excepción, explicaron su situación de impotencia sin amargura para nadie; sabían que la culpa es de ellos por ser pobres”.

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¿Pueden los científicos no verse afectados al ver a los humanos despojados de su dignidad?

Esta pandemia me ha enseñado algunas lecciones. Mi formación en ciencias ha sido unipolar. Esto a pesar de haber estudiado en dos de las principales instituciones de la India: la Universidad Musulmana Aligarh y el IIT Kanpur, ambos lugares iluminados en mi tiempo. En AMU, a un estudiante de química como yo todavía se le podría enseñar el de George Orwell Granja de animales por un izquierdista, Henrik Ibsen Una casa de muñecas por una feminista y francés por una profesora de árabe. En IIT Kanpur, aún puedes recitar Faiz’s Hum Dekhenge sin ser investigado Al crecer en una familia de académicos en materias tan diversas como el árabe, la bioquímica y la sociología, siempre había cosas interesantes para leer en casa. Mientras hacía mi doctorado en los Estados Unidos, formé parte de un grupo que se reunía todos los fines de semana para leer y discutir temas específicos de la India. Cada uno de nosotros de ese grupo regresó a trabajar en India: antropólogo, ingeniero (s), periodista, científico de nutrición … hasta mí, el virólogo. Con estos antecedentes, estaba aún más molesto con mi visión nublada.

La mayoría de los científicos pasan la mayor parte de su vida en el laboratorio con poco tiempo para actividades sociales o humanísticas. Los médicos también pasan largas horas en los hospitales, pero se ponen en contacto con los pacientes y los mejores desarrollan empatía. Aún así, la falta de una base temprana en las humanidades deja un vacío: nada en su educación equipa a los estudiantes de ciencias, ingeniería o medicina en lo que respecta a la aplicación de su trabajo a dominios dinámicos y llenos de flujo como “personas” y “sociedades”. (Una brecha inversa es cierta para los estudiantes de humanidades, que a menudo están asombrados o desconfían de la tecnología, y pueden ser propensos a recibir noticias falsas sobre tecnología, enfermedades y salud. La pandemia ha visto mucho de eso.

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Cuando esta visión del mundo se traduce en gobernanza, puede causar problemas reales. Los tecnócratas gobiernan como si no trataran con humanos sino con “cosas”: objetos estáticos que pueden repararse como máquinas. Una grave deficiencia en la comprensión de la humanidad es a menudo visible en sus operaciones. Y la otra parte a menudo no presta suficiente atención a los datos creíbles y a la evidencia autenticada cuando se elaboran políticas, y las decisiones se basan más en la política y la percepción. Un buen equilibrio proviene de equipos con diversidad e individuos con una capacitación más saludable.

“Confundir la ciencia con la pseudociencia es inevitable mientras la ciencia se enseñe como una colección de hechos y leyes, divorciada del método científico”, dice mi viejo amigo N. Sukumar, profesor de química en la Universidad Shiv Nadar. Esto inevitablemente lleva a que la evidencia juegue un papel menor o que no tenga ningún papel en la toma de decisiones y la gobernanza. Los resultados pueden ser devastadores en crisis como la pandemia actual.

La cuantía de la simpatía disminuye, al igual que la voluntad de ayudar cuando aumenta el número de víctimas.

Como investigador biomédico, soy consciente de la inclusión de los patógenos. Atacan a miembros de la realeza y plebeyos, ricos y pobres, personas de diferentes religiones y nacionalidades por igual. El estado social, la fe, el color de su piel y otras diferencias significan poco para un virus. COVID-19 ha afectado a China comunista, Italia cristiana, Irán islámico y Occidente secular con igual ferocidad. Ha llevado al cierre de lugares de culto al igual que ha cerrado bares, discotecas y casinos. Cuando el cielo y el infierno acuerdan algo, ¿hay que tomarlo en serio?

Me equivoqué de nuevo. En India, la pandemia dejó al descubierto nuestras fallas sociales. Cuando no se puede hacer frente a una situación, es más fácil culpar a los demás. Los medios de comunicación indios que odian continúan su agenda comunal incluso cuando miran una pandemia: ¡las noticias falsas se vuelven virales más rápido que un virus! Aquellos con educación a menudo no son mejores. Hoy estos “Covigots” están usando el virus para enmascarar su intolerancia; mañana usarán otra crisis.

El virus puede ser inclusivo, pero la pandemia no lo es. Un bloqueo en cualquier lugar protege a los ricos y expone a los pobres a los desafíos humanos y económicos. Los pobres sufren salarios perdidos, desempleo y falta de acceso al bienestar. Casi el 90 por ciento de la fuerza laboral de la India está en el sector informal, que es el que más duele. Un informe de la Organización Internacional del Trabajo sugiere que COVID-19 puede llevar a la pobreza a unos 400 millones de trabajadores en la India. El acceso en línea es un lujo disponible solo para algunos, los niños de los pobres también están rezagados en el aprendizaje. Con el aumento de la violencia doméstica provocada por la ansiedad, las mujeres sufren más que los hombres. Pero biológicamente, el virus está causando una mayor mortalidad en hombres que en mujeres.

Todos los animales son (no) iguales. Algunos son más iguales que otros.

Vi un video en línea de un pobre vendedor de frutas que permitía a los migrantes recoger plátanos de su carrito. Los hombres, las mujeres y los niños solo recogieron lo que necesitaban, solo una o dos bananas cada uno. Los pobres aún tienen dignidad. Somos nosotros, la clase media, los que lo hemos perdido por nuestro materialismo. Esto me persigue cada vez que abro mi armario y veo todas esas camisas y pantalones, todos esos pares de zapatos, todo hecho redundante por un virus 20 millones de veces más pequeño que yo, que tiene un genoma 1,00,000 veces más pequeño que el mío.

La muerte de una persona es una tragedia; La muerte de un millón es una estadística. Este es un comentario atribuido a Joseph Stalin. Y la Madre Teresa dijo una vez: “Si miro la misa, nunca actuaré”. Cuando Stalin y la Madre están de acuerdo en algo, te preguntas. Hay una tendencia a alejarse del sufrimiento masivo: se documenta como el “colapso de la compasión”. Cuando aumenta el número de víctimas, la cantidad de simpatía en realidad disminuye, al igual que la disposición a ayudar. La gente sintoniza su empatía. Esto parece ser un rasgo de supervivencia programado en nuestros cerebros para protegernos de ser abrumados.

Pero la “confianza” y la “compasión” son esenciales para el cumplimiento: el modelo Kerala de gestión COVID lo ejemplifica. Las pandemias son tanto biológicas como sociales en su naturaleza y consecuencias. Si ignoramos uno a expensas del otro, lo hacemos bajo nuestro propio riesgo.

Espero que Kajodi esté a salvo. También espero que ni mi país ni yo tengamos un colapso de la compasión.

(Las vistas son personales)


El autor es ex líder del grupo de virología en el Centro Internacional de Ingeniería Genética y Biotecnología, Nueva Delhi. Ahora es CEO de Wellcome Trust / DBT India Alliance, una organización benéfica de investigación biomédica.

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