La necesidad de suministros para combatir el coronavirus abre la puerta a corredores inusuales y estafadores

La necesidad de suministros para combatir el coronavirus abre la puerta a corredores inusuales y estafadores

Los tres empresarios poseían una empresa de mudanzas comerciales y una imprenta, y vendían cajeros automáticos. No sabían la diferencia entre un respirador y un ventilador, pero eso no impidió que el mes pasado saltaran al mercado frenético en busca de equipo médico para combatir el coronavirus.

En cuestión de días, el trío organizó un exitoso acuerdo de $ 3.4 millones por 1.5 millones de máscaras respiratorias N95 para proveedores de atención médica en Illinois. Los corredores poco probables, que se asociaron con tres personas en China y se autodenominaron los «Seis Magníficos», representan una nueva generación de intermediarios que vinculan estados desesperados y hospitales con proveedores.

Llenando un vacío creado por la negativa de la administración Trump a tomar el control de la cadena de suministros médicos en medio de la pandemia, estos corredores se están peleando entre sí en un bazar similar al Salvaje Oeste por la venta de equipos críticos. Es un mercado propicio para el fraude y el abuso: las autoridades federales han advertido a los hospitales y gobiernos locales que desconfíen de los estafadores, y los expertos dicen que la confusión y el aumento de precios son comunes. En el caos, los hospitales y los estados se han visto obligados a examinar a sus vendedores, a eliminar a los intrusos y agentes poco confiables, lo que ralentiza la adquisición de equipos cruciales.

«Hay muchos jugadores que esencialmente están entrando en el juego solo para ganar dinero sin comprender realmente cuáles son estos productos», dijo Dan Pak, quien supervisa las adquisiciones de siete hospitales de Connecticut y ha pasado las últimas semanas investigando a los corredores. «Muchos de ellos te ofrecen acceso a millones de máscaras y vestidos cuando no tienen idea de dónde vendrán».

Pak, vicepresidente de HartFord HeathCare, dijo que ha recibido al menos dos avisos del FBI que señalan a los corredores que usan certificados falsos y apuntan a hospitales. Varios corredores han reciclado el mismo certificado manipulado y han tratado de pasarlo como único, dijo.

«Hay corredores por ahí que realmente aprovechan la situación», dijo Pak.

Los corredores legítimos dicen que están llenando un vacío y no están tratando de estafar a nadie. Aunque muchos no tenían experiencia en equipos médicos antes del brote de coronavirus, dijeron que no obstante tenían algo valioso: contactos con proveedores y otros distribuidores.

SupplyCore Inc., una empresa con sede en Rockford, Illinois, que se especializa en brindar apoyo logístico al ejército de los EE. UU., Entró en la refriega después de que los funcionarios locales le pidieron ayuda para obtener gafas, guantes, máscaras, protectores faciales y desinfectante. Aprovechando las relaciones con proveedores estadounidenses y extranjeros, la compañía rápidamente alineó el acuerdo, dijo el propietario Peter Provenzano.

«Le dijimos a Rockford que daríamos nuestra mejor oportunidad», dijo, y agregó: «Había tanta necesidad, y queríamos ayudar, y teníamos las relaciones para que esto sucediera».

Más de la mitad de los 250 empleados de SupplyCore están trabajando, al menos en parte, en acuerdos de intermediación para equipos de protección personal, y la empresa ha reservado alrededor de $ 10 millones en pedidos de Illinois, otros estados y hospitales. Sus márgenes brutos están en línea con su trabajo militar: alrededor del 8% al 15% por contrato, dijo Provenzano.

Los funcionarios de Illinois dijeron que fue útil trabajar con contratistas locales como SupplyCore porque eran más fáciles de examinar y rastrear. Otros estados han adoptado un enfoque similar. Virginia contrató a una compañía de logística médica en el estado para obtener $ 27 millones en equipo de protección, dijo Brian Moran, secretario de seguridad pública y seguridad nacional del estado.

Encontrar el corredor correcto no fue fácil, dijo Moran. El estado seleccionó cuidadosamente una lista de 600 vendedores para identificar 180 que los funcionarios creían que podían entregar lo que se necesitaba. «Había muchas personas bien intencionadas que nos proporcionaron información y exigieron millones de dólares», dijo Moran. «No se parecía a nada que haya visto». Algunos, agregó, probablemente eran estafadores.

Las autoridades federales han dicho que están rastreando organizaciones criminales que se han involucrado en fraudes financieros relacionados con la respuesta al coronavirus.

Un hombre de Atlanta de 39 años, que ya enfrenta cargos federales por acusaciones de ejecutar un esquema Ponzi de $ 115 millones, fue arrestado la semana pasada por agentes federales por cargos de que trató de engañar al Departamento de Asuntos de Veteranos de $ 750 millones por máscaras de respirador. No se pudo obtener.

«Incluso más allá de los costos típicos asociados con el comportamiento ilegal, las estafas Covid-19 desvían el tiempo y los recursos del gobierno y corren el riesgo de evitar que los respondedores de primera línea y los consumidores obtengan el equipo que necesitan para combatir esta pandemia», Atty. El general William Barr dijo en un comunicado anunciando el arresto.

Los corredores también pueden ser víctimas.

Chaun Powell, vicepresidente de participación estratégica de proveedores en Premier, una compañía de atención médica que maneja las compras grupales de más de 4,000 hospitales, dijo que los corredores de renombre han sido víctimas de estafas en las que los suministros que supuestamente adquirieron ya se hablaron o no existían .

Powell dijo que un proveedor de confianza lo presentó a un hombre que afirmó que podía vender al mes 20,000 ventiladores Premier fabricados por la compañía de dispositivos médicos Medtronic. Lo que Powell sabía, y el posible proveedor no, es que Medtronic no había podido completar pedidos mucho más pequeños.

«Francamente, hay muchas personas buenas atrapadas en medio de esto y [they] ni siquiera te das cuenta «, dijo Powell. «Creemos que hay varios cientos de agentes diferentes que representan inventarios similares, si es que esos inventarios existen».

Los llamados Magnificent Six no tuvieron problemas para encontrar 1,5 millones de máscaras N95, una de las piezas de equipo de protección más buscadas. La búsqueda comenzó el 13 de marzo cuando Jeffrey Polen, propietario de Moving Concierge en Lemont, Illinois, recibió un correo electrónico de funcionarios de Illinois pidiendo ayuda para obtener guantes, batas, máscaras y ventiladores.

Con la industria de la mudanza comercial detenida, Polen dijo que no tenía nada más que hacer, así que llamó a un amigo que era dueño de una imprenta y a otro que vendía cajeros automáticos fuera de Alemania. Ambos tenían contactos comerciales en el extranjero. En solo unos días, los empresarios reclutaron a tres representantes de ventas en China.

El equipo de ventas encontró una fábrica en China que tenía 1,5 millones de máscaras N95 en el piso de un almacén, pero advirtió a los estadounidenses que los productos pronto serían recogidos por los competidores. En pocos días, solo quedaron 500,000, dijo Polen.

Polen convenció a los funcionarios de Illinois de que cortaran rápidamente un cheque, que depositó solo 20 minutos antes de que el banco cerrara, cerrando el plazo para obtener las máscaras. Las 500,000 máscaras comenzaron a enviarse en pocos días, dijeron funcionarios de Polen e Illinois, y posteriormente se fabricaron y enviaron un millón más a Chicago.

Después de los gastos, Polen dijo que su grupo podría obtener poco más de $ 300,000 en el acuerdo. Él y sus asociados también han asegurado guantes, máscaras, escudos y batas para otras ciudades y un hospital universitario.

El otro día, un representante de varios centros médicos se acercó a él por guantes e insistió en no pagar más de $ 8 por caja.

«Le dije con toda honestidad que lo que pagó antes de la pandemia no lo va a pagar ahora», dijo Polen. “Y miramos a nuestro alrededor y encontramos un proveedor dispuesto a vender guantes por $ 7 por caja. Llamé al tipo y le conté la noticia, y él no me creyó. Estaba siendo estafado antes.

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