El camino hacia la recuperación será difícil, pero esta compañía canadiense tiene el ojo puesto en el futuro.

Una de las formas en que el Banco de Canadá mide la confianza empresarial es preguntando a un grupo confidencial de ejecutivos cada trimestre si planea aumentar la inversión en los próximos 12 meses.

No sé si Chuck Magro, director ejecutivo de Nutrien Ltd., contribuye al banco central Encuesta de perspectivas comerciales, pero pensé que le haría una versión de esa pregunta durante una entrevista telefónica a principios de este mes, ya que parecía una buena manera de llegar al grado en que la crisis del coronavirus está arruinando las perspectivas de Canadá.

Magro, quien dirige el mayor minero de potasa del mundo desde su hogar en Calgary desde el 16 de marzo, reconoció que enfrentar COVID-19 ha cambiado la naturaleza de su trabajo. Nutrien, que también es un gran minorista de suministros agrícolas, tiene 25,000 empleados, hace negocios en 14 países y generó ventas de unos US $ 20 mil millones en 2019. No gestiona una empresa de ese tamaño y alcance mediante microgestión.

Siempre estamos mirando hacia el futuro. Habrá muchas oportunidades que surgirán de esta situación.

Chuck Magro, director ejecutivo de Nutrien

Antes de la pandemia, Magro dijo que pasó la mayor parte de su tiempo “mirando hacia adelante”, confiando a sus lugartenientes las operaciones diarias. Durante los últimos meses, sin embargo, no ha habido mucho tiempo para pensar en grandes ideas. Se ha enfrentado a preocupaciones más prosaicas, como garantizar que los mineros de Nutrien trabajen a distancias seguras entre sí y que los agricultores puedan recoger sus fertilizantes sin tener que salir de sus camiones.

“Gran parte de nuestra energía ahora está destinada a ejecutar nuestras operaciones de la manera más segura posible”, dijo Magro. “Pero siempre tenemos un ojo puesto en el futuro”.

Eso es tranquilizador. La recesión de COVID-19 será una de las más profundas de la historia, pero también podría ser relativamente corta, dependiendo de cuánto tiempo les lleve a las autoridades frenar la propagación del virus. El mejor de los casos supone que las empresas reanuden el gasto de dinero en salarios, investigación y desarrollo y planes de expansión anteriores sin demoras significativas.

Antes de la crisis, el enfoque de Nutrien era expandir la participación de mercado, reestructurar la economía digital y pivotar para enfrentar el cambio climático. La compañía se tomó en serio el comercio electrónico hace un par de años, apostando a que los agricultores que se habían acostumbrado a comprar artículos para el hogar en línea pronto querrían pedir potasa y nitrógeno en sus teléfonos inteligentes. Nutrien también gastó alrededor de $ 1 mil millones durante los ocho años anteriores en “agricultura sostenible”, una atracción para nuevas tecnologías y métodos agrícolas innovadores que podrían reducir las emisiones, minimizar la erosión del suelo y disminuir la contaminación, entre otras cosas.

Pero la compañía solo está comenzando a ser más ecológica, según su CEO. Después de la Segunda Guerra Mundial, la industria agrícola se guió por la necesidad de aumentar los rendimientos de los cultivos para alimentar a una población en crecimiento. Magro reconoce que la amenaza existencial planteada por el cambio climático dará forma a la agricultura durante las próximas décadas, y las empresas que no se adapten dejarán de existir.

COVID-19 retrasará la marcha de Nutrien en el corto plazo, aunque solo sea porque el distanciamiento social hace que sea un poco más difícil cerrar tratos, adquirir talento e importar bienes. Pero eso solo debería ser temporal. Nutrien se apresuró a poner los suministros de fertilizantes en su lugar antes de que se bloqueen las líneas de suministro paralizadas, un esfuerzo de gestión logística de 24-7 que está dando sus frutos. Magro dijo que sus libros de pedidos están tan llenos como esperaba que estuvieran por delante de la temporada de crecimiento 2020 de América del Norte.

La vida en el C-suite ha cambiado, pero los accionistas probablemente no se darán cuenta si lo único que les importa es el resultado final. “Vamos a invertir este año”, dijo Magro el 3 de abril, cuando habría estado en las etapas finales de comprar Tec Agro Group, un vendedor brasileño de semillas de soja y suministros agrícolas, cuya compra Nutrien Anunciado a principios de esta semana. “Parte de nuestro programa de capital estará naturalmente restringido porque no podemos obtener las personas o el equipo cuando se trata del aquí y ahora. Pero desde una perspectiva a largo plazo, si se mira el futuro de la agricultura, todavía habrá un impulso significativo para hacer que la agricultura sea más sostenible y más amigable con el clima ”.

El mejor escenario de recuperación se basa en que las empresas superen el miedo que conlleva una misteriosa enfermedad. El gobernador del Banco de Canadá, Stephen Poloz, dijo el 16 de abril al comité de finanzas de la Cámara de Representantes que los cientos de miles de millones de dólares que el gobierno federal y el banco central están empujando a la economía se trata de mantener la confianza. La fuerza de la recuperación, cuando llegue, dependerá en gran medida de la voluntad de los hogares, los ejecutivos y los inversores de retomar donde lo dejaron antes de que los gobiernos bloqueen gran parte de la economía global.

Nadie piensa que encender la economía será tan simple como accionar un interruptor. Aún así, suponiendo que las autoridades detengan la propagación del virus, Poloz dijo que es razonable pensar que una cantidad significativa de producto interno bruto se recuperará rápidamente, aunque podría llevar un año volver a la economía a donde estaba a principios de 2020. .

“Es importante que tengamos en cuenta que esto es algo temporal”, dijo Poloz. “Cuando miramos hacia atrás a esto, diremos: ‘Esa fue una desviación de un año completo, más o menos, del camino anterior’. Y eso sucederá si hemos hecho un buen trabajo de reforzar la confianza y tener a la gente lista para ese período de recuperación “.

Nutrien es una empresa que no ha dejado de funcionar, porque la agricultura se consideraba un servicio esencial. Aún así, es una señal positiva de que una empresa de su tamaño no está afectada por la crisis. En el peor escenario de recuperación, la recesión se prolongaría a medida que las empresas y los consumidores se retiren de la pandemia, incluso después de que el peligro retroceda. Magro no quedará atrapado en esa trampa.

“No estamos operando el negocio en modo de pánico”, dijo. “Siempre estamos mirando hacia el futuro. Habrá muchas oportunidades que surgirán de esta situación “.

• Correo electrónico: kcarmichael@nationalpost.com | Gorjeo:

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