“Un mal momento para estar vivo”: extinción masiva hace 444 millones de años vinculada a la pérdida de oxígeno en los océanos de la Tierra

"Un mal momento para estar vivo": extinción masiva hace 444 millones de años vinculada a la pérdida de oxígeno en los océanos de la Tierra

La primera gran extinción masiva en la historia de la Tierra estuvo relacionada con una falta severa y prolongada de oxígeno en los océanos, según un nuevo estudio que podría ayudar a los científicos a comprender el cambio climático moderno.

Alrededor del 85 por ciento de todas las especies perecieron durante la muerte del Ordovícico Tardío hace unos 444 millones de años, una época en que la gran mayoría de la vida era de origen marino y la mayoría de nuestros continentes actuales formaban una sola masa terrestre, Gondwana.

Una primera ola de extinciones fue causada por el enfriamiento global. Cuando terminó la edad de hielo, los niveles del mar aumentaron y los niveles de oxígeno se desplomaron, lo que resultó en una deficiencia de oxígeno o anoxia.


En un nuevo estudio, los investigadores de la Universidad de Stanford encontraron evidencia de que estas condiciones anóxicas duraron más de tres millones de años, significativamente más que los eventos de extinción similares.

“Para la mayoría de la vida marina, fue realmente un mal momento para estar vivo”, dijo el coautor Erik Sperling, profesor asistente de ciencias geológicas en la Universidad de Stanford.

El estudio, publicado en Nature Communications, examinó el registro geológico en el límite entre las edades de Hirnant y Rhuddan en un intento de reforzar la teoría.

Richard George Stockey, un estudiante graduado de Stanford Earth, creó un nuevo modelo para incorporar datos de isótopos metálicos publicados anteriormente, así como nuevos datos de muestras de esquisto negro de la cuenca de Murzuq en Libia.

Teniendo en cuenta 31 variables diferentes, incluidas las cantidades de uranio y molibdeno que se asientan en el fondo del mar, concluyó que la anoxia oceánica severa y prolongada debe haber ocurrido en grandes volúmenes de los océanos de la Tierra.

“Podemos decir con confianza que un evento anóxico global largo y profundo está relacionado con el segundo pulso de extinción masiva en el Ordovícico Tardío”, dijo el Sr. Sperling.

Los investigadores dijeron que los hallazgos tienen relevancia para hoy dado que el cambio climático global está contribuyendo a la disminución de los niveles de oxígeno en el océano abierto y las aguas costeras.

En diciembre pasado, otro estudio encontró que el nivel general de oxígeno en los océanos se redujo en aproximadamente un 2 por ciento, mientras que el número de “zonas muertas” hipóxicas conocidas se ha disparado de 45 sitios conocidos en la década de 1960 a al menos 700 áreas en la actualidad, algunos abarcando miles de millas cuadradas.

“En realidad tenemos un gran problema al modelar la oxigenación en el océano moderno”, dijo Sperling. “Y al expandir nuestro pensamiento sobre cómo se han comportado los océanos en el pasado, podríamos obtener algunas ideas sobre los océanos de hoy”.

Stockey, cuya investigación fue apoyada por la Fundación Alfred P. Sloan, la Fundación Nacional de Ciencia, la Fundación Packard y la NASA, agregó: “No hay forma de que las condiciones de bajo oxígeno no tengan un efecto severo en la diversidad”.

La falta de oxígeno en los océanos también puede haber jugado un papel en la extinción masiva del Devónico hace 375 millones de años.

La extinción masiva más famosa es el evento Cretáceo-Paleógeno que aniquiló a todos los dinosaurios no aviarios hace unos 65 millones de años como resultado de un ataque de asteroides que acidificó los océanos del planeta.

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