Un cometa puede haber destruido esta aldea paleolítica hace 12.800 años | Ciencias

Abu Hureyra es un importante sitio arqueológico en Siria, conocido por los artefactos que documentan la adopción temprana de la agricultura en la región. También puede ser reconocido como el único asentamiento humano conocido que ha sido golpeado por un fragmento de un cometa.

El sitio, ahora bajo las aguas del lago Assad, fue excavado rápidamente entre 1972 y 1973 antes de que la construcción de la presa Tabqa inundó el área. Durante la excavación, los arqueólogos se dieron cuenta de que realmente había dos sitios, uno encima del otro. El primero fue un asentamiento paleolítico de cazadores-recolectores, y el segundo fue una ciudad agrícola, con nuevos edificios de un estilo diferente.

Los investigadores piensan que al entrar en la atmósfera de la Tierra, el cometa ya fracturado probablemente se dividió en varios pedazos más, muchos de los cuales no llegaron al suelo. En cambio, produjeron una serie de explosiones en la atmósfera conocidas como explosiones aéreas. Cada ráfaga de aire era tan poderosa como una explosión nuclear, vaporizando instantáneamente el suelo y la vegetación debajo y produciendo poderosas ondas de choque que destruyeron todo durante decenas de kilómetros a la redonda. La aldea de Abu Hureyra fue golpeada por una de estas ondas de choque.

“Cuando excavamos el sitio en 1973, me di cuenta de que había una fuerte quemadura en un área, pero por supuesto, en ese entonces no estaba pensando en cometas o asteroides ni nada por el estilo”, dijo Andrew Moore, arqueólogo y profesor del Instituto de Tecnología de Rochester, en Nueva York, que dirigió la excavación en Abu Hureyra. Moore es el primer autor del nuevo estudio, que apareció en línea el 6 de marzo en Reportes cientificos. “Ahora resulta que una fuerte quema fue el resultado de que toda la aldea se convirtiera en humo como resultado de esta explosión de aire incinerando todo el lugar”.

Un grupo multidisciplinario de científicos descubrió que algunas muestras de suelo de Abu Hureyra estaban llenas de pequeños trozos de vidrio fundido, pequeños trozos de suelo vaporizado que se solidificaron rápidamente después de la explosión. Encontraron vidrio derretido entre las semillas y los granos de cereal recuperados del sitio, así como salpicados en el adobe que cubría los edificios. La mayoría de estos trozos de vidrio fundido tienen entre 1 y 2 milímetros de diámetro. El equipo también encontró altas concentraciones de nanodiamantes microscópicos, pequeñas esférulas de carbón y carbón, probablemente todos formados durante un impacto cósmico.

“Encontramos que el vidrio salpicó pequeños pedazos de hueso que estaban junto al hogar, por lo que sabemos que el vidrio fundido había aterrizado en esta aldea mientras la gente vivía allí”, dijo el coautor. Allen West, un miembro de la Grupo de investigación de cometas, una organización sin fines de lucro destinada a estudiar este impacto cósmico particular y sus consecuencias.

Origen cósmico

El origen del impacto del vidrio fundido está respaldado por los minerales que contiene. El vidrio fundido que se encuentra en Abu Hureyra contiene granos fundidos de minerales como el cuarzo, el cromferido y la magnetita, que solo pueden fundirse a temperaturas que oscilan entre 1.720 ° C y 2.200 ° C.

“Debes usar técnicas analíticas científicas muy sofisticadas para ver estas cosas, pero una vez que las ves, no hay absolutamente ninguna duda sobre a qué te enfrentas, y solo hay una explicación para ello”, dijo Moore. “Este vidrio fundido requería un calor enorme mucho más allá de lo que un grupo de cazadores y recolectores podría generar por sí solo”.

También se han descartado fuentes naturales como el fuego o el vulcanismo porque no pueden alcanzar las temperaturas requeridas. Los rayos alcanzan temperaturas que funden los sedimentos y producen vidrio, pero también crea huellas magnéticas que no están presentes en el vidrio fundido de Abu Hureyra.

“Esto no puede ser el resultado de incendios”, dijo Peter Schultz, geólogo y científico planetario de la Universidad de Brown en Rhode Island que no participó en el nuevo estudio. “Sus resultados respaldan firmemente sus conclusiones de que se produjo un impacto o, más probablemente, una explosión en la región”.

“Esas temperaturas convertirían su automóvil en una piscina de metal fundido en menos de un minuto”, dijo West.

Persiguiendo cometas

Abu Hureyra se encuentra en el sector más oriental de lo que se conoce como el Límite Dryas más joven campo sembrado, una serie de sitios en las Américas, Europa y el Medio Oriente donde se ha encontrado evidencia de un impacto cósmico hacia el final del Pleistoceno. Esta evidencia incluye una capa rica en carbono conocida como la “estera negra” que contiene grandes cantidades de nanodiamantes generados por impacto, esférulas metálicas y concentraciones más altas de lo habitual de elementos tan raros como iridio, platino y níquel. También contiene carbón, lo que insinúa los incendios forestales generalizados que podrían haber incinerado hasta el 10% de todas las áreas boscosas del planeta.

La hipótesis del impacto del límite de Younger Dryas afirma que el impacto alteró el clima de la Tierra, causando una ola de frío que duró 1.300 años. Las temperaturas cayeron en promedio 10 ° C y el clima se volvió más seco, particularmente en el Medio Oriente.

Algunos investigadores piensan que el impacto y el consiguiente cambio climático podrían haber acelerado la extinción de la mayoría de los animales grandes del planeta, incluidos los mamuts, los gatos con dientes de sable y los caballos y camellos estadounidenses. También podría haber volcado el Clovis cultura en América del Norte, que desapareció por esa época.

Convertirse en agricultores

Los arqueólogos también vinculan el evento Younger Dryas con el comienzo de la agricultura sistemática en el Medio Oriente. “Ya sabíamos que el cambio de la caza y la recolección a la agricultura coincidió con los comienzos de Younger Dryas, por lo que ya sabíamos que parecía que el cambio climático había tenido un papel en persuadir a la gente de la aldea para que se dedicara a la agricultura”. Dijo Moore. “Por supuesto, no sabíamos qué había causado el Younger Dryas”.

La datación por radiocarbono en Abu Hureyra reveló que la aldea fue reconstruida poco después del impacto por personas que utilizaron el mismo tipo de herramientas de hueso y sílex que los primeros ocupantes del asentamiento. “No hubo absolutamente ningún cambio en el equipo cultural”, dijo Moore, lo que sugiere que fue el mismo grupo de personas que restableció el pueblo. Tal vez, piensa Moore, algunos miembros de la aldea estaban cazando o recolectando comida y pudieron regresar.

Solo que esta vez hicieron cambios sustanciales en su economía. “No creo que la gente de Abu Hureyra haya inventado esto necesariamente”, dijo Moore, “pero Abu Hureyra es el primer sitio donde podríamos decir que algo como la agricultura sistemática realmente está en camino”.

“En las circunstancias climáticas completamente cambiadas, comenzaron a cultivar, comenzaron a cultivar campos de centeno y luego, con el tiempo, trigo y cebada, y finalmente, también comenzaron a criar ganado con ovejas y cabras”, dijo Moore. Con el tiempo, “la cosa se convirtió en un enorme asentamiento con varios miles de habitantes, y se convirtió en la aldea dominante en esa parte de Siria”.

Esta artículo publicado originalmente por Eos, una fuente de noticias y perspectivas sobre la ciencia de la Tierra y el espacio.

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