‘Tiempos desconocidos’: planificación de la temporada de incendios forestales en medio de la pandemia de COVID-19

Durante los últimos cuatro años, las ciudades y pueblos cerca de grandes bosques y bosques en Alberta han sabido que la primavera aumenta el riesgo de incendios forestales. Este año, la actual pandemia de coronavirus está afectando cualquier plan para enfrentar la temporada de incendios forestales.

Hasta el lunes por la tarde, la provincia tenía más de 1.300 casos confirmados y 24 muertes, según el recuento oficial del gobierno.

En High Level, una ciudad de 4.000 kilómetros aproximadamente a 740 kilómetros al norte de Edmonton, el complejo deportivo ha servido previamente como centro de evacuación para otras comunidades cercanas. Pero no se usará este año, ya que Alberta Health Services lo ha asumido como un centro de evaluación para casos de COVID-19 en la región.

“Es solo una colisión, no sé cómo llamarlo, la tormenta perfecta, porque no tenemos lugares a donde ir”, dijo el alcalde de alto nivel Crystal McAteer.

“Si tenemos un incendio donde las personas tienen que evacuar, ¿cómo mantenemos a las personas separadas de las personas que pueden haber sido infectadas?” ella añadió.

Hay incendios ardiendo en el norte y sur de su jurisdicción desde la primavera de 2019. Han estado bajo control desde junio pasado.

Fuegos ya ardiendo

Si bien puede parecer inusual pensar en la planificación de incendios mientras la nieve cubre gran parte de Alberta, hace dos semanas, la aplicación de incendios forestales de la provincia mostró cinco incendios ardiendo en la provincia, representados por iconos verdes para indicar que todos estaban “bajo control”. A finales de esa semana, había un sexto.

El año pasado, uno de ellos, el incendio de Chuckegg Creek, quemó más de 331,000 hectáreas, causando que los residentes de High Level y áreas vecinas huyan de sus hogares durante dos semanas.

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Aunque los incendios fuera de control están en el espejo retrovisor de las comunidades de Alberta en este momento, tienen que prepararse para lo que podría estar reservado este año en cuestión de semanas. (Josh Lambert)

“Todos tienen mucho miedo de que el coronavirus llegue a nuestra comunidad”, dijo McAteer sobre sus residentes.

Ahora está buscando arreglos alternativos para el complejo deportivo, en previsión de una afluencia de personas que huyen de los incendios que vienen a su ciudad en busca de refugio.

Una posibilidad son los campings cercanos, vacantes por ahora. McAteer dice que fueron utilizados por los bomberos el año pasado, pero los bomberos podrían mudarse a hoteles este año, ya que las empresas cierran debido a la pandemia.

Eso funcionaría solo si High Level en sí no tuviera que ser evacuado nuevamente.

McAteer dijo que hubo “muy poca nieve” en High Level este año. Si bien gran parte del sur de Alberta tuvo un verano de lluvias en 2019, las condiciones similares a la sequía se mantuvieron en el norte.

Un incendio como el incendio de Chuckegg Creek podría jugar trucos, como lo hizo el año pasado. “En algunos lugares va 20 pies bajo tierra, y simplemente arde y arde lentamente, y luego se enciende cuando las condiciones son adecuadas, especialmente si tenemos fuertes vientos”.

¿Cómo evacuar todo el pueblo?

“Creo que ahora estamos en tiempos desconocidos”, dijo McAteer.

Agregó que sería difícil enviar comunidades enteras a ciudades más grandes, ya que hay COVID-19 en los centros más grandes como Edmonton, Slave Lake y Grande Prairie. “Estos son los lugares a los que normalmente iríamos”.

Está considerando conversar con los Territorios del Noroeste, a solo dos horas en automóvil hacia el norte, pero el territorio actualmente ha cerrado su frontera interprovincial como medida de precaución para mitigar la propagación de COVID-19.

Slave Lake y Peace River también se están adaptando para enfrentar una temporada de incendios forestales junto con una pandemia.

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Una escena del año pasado Chuckegg Creek Fire. Este año, los bomberos deberán tener en cuenta el distanciamiento físico mientras hacen su trabajo, siempre que puedan. (Josh Lambert)

Peace River ha utilizado previamente su refugio de esquí como un centro de evacuación física, pero este año, dijo que usaría el teléfono e Internet para ayudar a los evacuados a acceder a alimentos y refugio en la comunidad, ya que el riesgo COVID-19 es demasiado alto.

Mientras tanto, Alberta Wildfire emitió un comunicado de prensa a principios de marzo para alertar a los medios de comunicación que la temporada de incendios forestales había comenzado y se esperaba que durara hasta octubre.

“Sé un boy scout, prepárate, siempre es un buen modelo”, dijo Mike Flannigan, quien enseña ciencias de incendios forestales en la Universidad de Alberta.

“En una o dos semanas, podríamos pasar de la nieve al sudor y podría haber incendios por todas partes”.

Flannigan dijo que es imposible predecir la intensidad de la temporada de incendios de este año, pero las tendencias de los últimos años proporcionan una pista.

“En promedio, nos estamos calentando”, dijo, citando las temporadas de incendios récord de la Columbia Británica para 2017 y 2018. “Alberta, 2019, fue la segunda temporada de incendios más ocupada desde 1981.”

Los niveles de personal de bomberos son una preocupación

Los trabajadores de primera línea también están contemplando lo que podría significar una temporada de incendios ocupada si se enfrentan a una pandemia de salud pública.

“Por lo general, tienes a alguien que te respalda [on a 65-mm firehose]; es muy difícil hacerlo solo “, dijo el bombero voluntario Josh Lambert, quien ayudó a controlar el incendio de Chuckegg Creek el año pasado.

RELOJ | Los bomberos rocían los bordes del incendio de Chuckegg Creek con agua:

Los bomberos rechazan las llamas del incendio de Chuckegg Creek al sur de High Level, Alta., En mayo de 2019. Fue uno de los más grandes de la provincia, quemó más de 331,000 hectáreas en su apogeo y obligó a unas 4,000 personas a abandonar sus hogares. (Josh Lambert) 0:08

Lambert dijo que los bomberos hacen todo lo posible para seguir las recomendaciones de salud pública, pero hay algunas actividades que no puede realizar cuando está parado a dos metros de distancia de cualquier otra persona en todo momento.

“Serás tripulado en un camión donde tendrás que sentarte junto a la gente”, dijo.

“Todo se limpia después de que entramos y salimos de los camiones de bomberos. Todo se limpia inmediatamente después de que volvemos de una llamada. También se requiere equipo de protección personal adicional, solo para estar lo más seguro posible”.

Lambert, que también vive en High Level, dijo que está optimista de que la ciudad haya aprendido las lecciones del año pasado que lo ayudarán a mitigar los impactos de los incendios grandes. Pero sí le preocupa que lo implementen en otras comunidades.

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Según los expertos, los incendios pueden desaparecer bajo tierra solo para regresar en presencia de fuertes vientos y clima seco. (Josh Lambert)

“Si había algún otro departamento, entonces es cuando te preocupas, porque hay un grupo de muchas más personas”, dijo.

Más de 300 miembros del servicio de bomberos en aislamiento.

Mientras tanto, la Asociación de Bomberos de Alberta, que representa a 3.200 bomberos, tiene problemas de personal.

“[The pandemic] va a gravar el sistema de formas que nunca hemos visto “, dijo el presidente de la asociación, Brad Readman.

En años anteriores, los bomberos de otras provincias han volado para ayudar a los equipos en Alberta, y viceversa, según sea necesario. Eso puede ser complicado por restricciones de viaje, cancelaciones de vuelos y despidos en las principales aerolíneas de Canadá.

“A menos que haya vivido la gripe española, este es un territorio desconocido para todos nosotros”, dijo.

Algunos bomberos en Alberta han dado positivo por COVID-19. En el momento de la entrevista, Readman dijo que 316 miembros de la AFFA estaban en autoaislamiento debido a viajes recientes o síntomas similares al resfriado. Eso podría significar una escasez de bomberos si la temporada de incendios forestales se intensifica.

“Los incendios no se detienen durante una pandemia”, dijo. “La vida continúa incluso cuando hay una pandemia médica”.

Readman estaba buscando bomberos y otros trabajadores de salud de primera línea para hacerse la prueba en un flujo separado que el resto de la población en general, para asegurarse de que pudieran volver al trabajo lo más rápido posible.

La asociación ha pedido al gobierno provincial pruebas aceleradas para que no se alineen con el resto de los habitantes de Alberta.

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Los empleados de Alberta Health Services hablan con una persona en un centro de pruebas de manejo en Calgary. La Asociación de Bomberos de Alberta ha pedido al gobierno provincial sitios de prueba dedicados para los bomberos. (Jeff McIntosh / La prensa canadiense)

El portavoz de Alberta Health Services, Tom McMillan, dijo que las pruebas se han priorizado para los trabajadores de primera línea, incluidos médicos, enfermeras y bomberos.

Pero AHS no está considerando crear una secuencia completamente separada.

“Hemos acelerado las pruebas para asegurarnos de que los trabajadores de la salud que necesitan hacerse las pruebas lo antes posible”, escribió McMillan en un correo electrónico.

Provincia explorando ‘varios escenarios’

CBC News solicitó una entrevista con Paul Wynnyk, viceministro de Asuntos Municipales de Alberta, quien también está a cargo del centro de operaciones provincial que supervisa la respuesta de emergencia, pero el portavoz Timothy Gerwing dijo que no estaba disponible.

En un comunicado, Gerwing dijo que los profesionales de manejo de emergencias de la provincia “son capaces de manejar varias emergencias al mismo tiempo”.

Gerwing también escribió que los mismos profesionales trabajarían con la directora médica, la Dra. Deena Hinshaw, “para informar cualquier medida potencial para mantener seguros a los habitantes de Alberta” en caso de evacuaciones comunitarias, y están en contacto constante con el departamento de salud y con Alberta Wildfire.

La página del gobierno de Alberta Wildfire reconoce que la pandemia es una preocupación particular y dice que está redactando un plan de respuesta.

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El primer ministro de Alberta, Jason Kenney, visto en una conferencia de prensa el mes pasado, dijo el lunes que intensificará los esfuerzos para monitorear los incendios forestales este año debido a la tensión que COVID-19 podría poner en los recursos para combatir incendios. (Jason Franson / La prensa canadiense)

El lunes por la tarde, el primer ministro de Alberta, Jason Kenney, dio una idea de lo que ese plan podría incluir.

Dijo que se establecerían prohibiciones de incendios en áreas silvestres antes de este fin de semana como medida preventiva; vuelos de vigilancia en helicóptero; y el personal de la torre de vigilancia contra incendios comenzaría antes de lo normal.

“Para ser franco, estamos bastante preocupados por la posibilidad de manejar esta pandemia y luego tener muchos incendios forestales al mismo tiempo como lo hicimos el verano o la primavera”, dijo Kenney.

La contaminación del aire relacionada con el humo de los incendios forestales podría atacar a las mismas poblaciones vulnerables con problemas respiratorios y otras condiciones de salud subyacentes que son particularmente susceptibles al virus.

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El mapa de incendios forestales del gobierno provincial muestra actualmente seis incendios bajo control en su territorio. Alberta Wildfire dice que ha afectado a un equipo investigar la logística de la lucha contra incendios forestales durante una pandemia. (Captura de pantalla de Alberta Wildfire)

Puede haber un lado positivo todavía, según Flannigan.

Aunque el calentamiento global significa que las temporadas de incendios generalmente se extienden en longitud e intensidad, señaló que la mayoría de los incendios forestales siguen siendo el resultado de la actividad humana.

“Si los parques están cerrados y la gente todavía tiene una política de quedarse en casa, entonces todavía no hay demasiada gente que acampa”, dijo.

“Si hay menos personas y trabajan o se recrean, es menos probable que haya incendios causados ​​por humanos”, dijo.

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