¿Sobrevivirá la aplicación ambiental a nivel estatal a la pandemia?

Aproximadamente una semana después de que el gobernador de Pensilvania, Tom Wolf, anunciara un cierre en todo el estado, un periodista y activista en la parte occidental del estado obtuvo un video que parecía mostrar un gran tanque de almacenamiento cercano que goteaba aguas residuales de fractura marrón rojizo.

Melissa Troutman, quien cofundó una publicación local de muckraking y también trabaja para Earthworks, una organización sin fines de lucro ambiental, sabía que los desechos de fracking podrían ser radiactivos y tóxicos, por lo que presentó una queja ante el Departamento de Protección Ambiental del Estado (DEP). En unas pocas horas, recibió una respuesta sorprendente: la agencia “examinaría la fuga en la granja de tanques después de que concluya el cierre”. Sin un final a la vista del brote de coronavirus de la nación, Troutman se alarmó de que el tanque se filtraría indefinidamente, lo que podría envenenar la tierra circundante.

Troutman decidió compartir capturas de pantalla del video con Grist. Después de que Grist se contactó con el DEP para confirmar la cuenta de Troutman, la agencia ambiental envió un inspector para investigar. Descubrieron que lo que inicialmente parecía ser una fuga era, de hecho, manchas de color óxido de una fuga anterior que había sido reparada. Un portavoz de la agencia dijo que el DEP contactó a JKLM Energy, la compañía propietaria de los tanques de almacenamiento, luego de que Grist contactó a la agencia. JKLM Energy proporcionó fotos para confirmar que los tanques no tenían fugas, y la agencia concluyó que no había evidencia que sugiriera “la salud de la comunidad local”. [was] en riesgo inminente “, como sospecha Troutman.

Pero Troutman no está satisfecho con la respuesta de la agencia.

“Debido a la atención de los periodistas, han cambiado su tono”, dijo. “Solo hacen lo mínimo cuando se trata de salud pública. Pero cuando se trata de la industria, usan la discreción “.

El DEP, por su parte, dice que las características de seguridad adicionales de la instalación habrían evitado que un derrame se extendiera a las áreas circundantes, incluso si hubiera ocurrido. En cualquier caso, la agencia planeaba inspeccionar la instalación en unos días, dijo un portavoz a Grist.

foto de la fuga de la granja de tanques
La decoloración que rodea a uno de los tanques de almacenamiento, vista aquí en una imagen tomada del metraje del dron, llevó a Melissa Troutman a presentar una queja ante el Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania. Cortesía de Melissa Troutman.

El incidente destaca un desafío clave que enfrentan las agencias ambientales estatales a medida que los líderes locales en todo Estados Unidos anuncian órdenes de refugio en el lugar y medidas de distanciamiento social. Las agencias reguladoras aún tienen que hacer cumplir los requisitos ambientales obligatorios por ley, que a menudo requieren viajes y contacto humano, al mismo tiempo que minimizan los riesgos para sus empleados y hacen su parte para ayudar a contener el virus.

En los estados donde muchos residentes ya consideran que los reguladores ambientales son demasiado acogedores con las industrias contaminantes que forman la base de las economías locales, el acto de equilibrio podría erosionar aún más la confianza pública en un momento crítico, sin importar cuán bien se haya logrado. Hay mucho en juego: la investigación está comenzando a mostrar que la mala calidad del aire está relacionada con una mayor tasa de mortalidad entre quienes contraen COVID-19, y las personas de color que están desproporcionadamente expuestas a la contaminación. entre los más afectados por el virus

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) ha delegado estados autoridad sustancial para hacer cumplir varios programas ambientales importantes bajo la Ley de Aire Limpio, la Ley de Agua Limpia y otras leyes federales. Como resultado, las agencias estatales son las principales responsables de evaluar cuándo las empresas violan esas leyes.

“Por lo general, se presume que el estado tiene el papel principal para la mayoría de los asuntos de aplicación de la ley”, dijo Tracy Hester, profesora de derecho ambiental en la Universidad de Houston. “Si se delega [to the] estado, estado lleva agua “.

Para comprender mejor cómo los reguladores ambientales estatales se están adaptando a la crisis, Grist contactó a seis agencias que representan a Texas, Pensilvania, Colorado, Nuevo México, el estado de Washington y Nueva York. Descubrimos que la mayoría de los estados han reducido las inspecciones de campo hasta cierto punto, han establecido procesos para recibir documentos en línea y hemos pedido a las empresas que envíen solicitudes de discreción de cumplimiento si quieren afirmar que no pueden cumplir con los requisitos reglamentarios debido a la pandemia. Cuando los inspectores salen al campo, se les indica que usen equipo de protección y que llamen con anticipación para determinar si ha habido casos de COVID-19 en las instalaciones que están inspeccionando.

“El peor de los casos para nosotros sería si tenemos a nuestra gente expuesta, así como a las personas en plantas de agua potable o plantas de tratamiento de aguas residuales”, dijo John Putnam, director de programas ambientales en el Departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de Colorado. “Si muchos de ellos se enferman, tendremos dificultades para proteger el medio ambiente en las próximas semanas. Así que estamos tratando de ver el juego largo “.

Trabajo de campo en curso

Las inspecciones de campo son una parte crítica de la misión de una agencia ambiental. En general, los inspectores de la agencia están en el campo para realizar inspecciones de rutina de las instalaciones industriales o para investigar una queja. Muchos estados han detenido las inspecciones de rutina, particularmente aquellas que requieren que los representantes de la compañía estén presentes durante la inspección.

Aunque la preocupación de Putnam por la seguridad de los empleados se hizo eco en las seis agencias encuestadas por Grist, surgieron diferencias en los enfoques de aplicación. Algunos estados suspenden todas las inspecciones, otros continúan con los negocios como de costumbre y muchos se encuentran en un punto intermedio en función de su análisis de los riesgos y beneficios de enviar inspectores al campo.

Después de que el gobernador de Washington, Jay Inslee, emitió una orden de cierre, el Departamento de Ecología del estado suspendió todas las inspecciones y auditorías de rutina, excepto en los casos en que las inspecciones son necesarias para la protección inminente de la salud o seguridad pública, como durante la construcción y reparación de presas. En Nuevo México, la agencia reguladora de petróleo y gas también ha anunciado que sus inspectores “no realizarán ninguna inspección que requiera que otras partes estén en el sitio”.

Sin embargo, otros estados están evaluando el riesgo caso por caso para tener más flexibilidad para continuar potencialmente con su trabajo normal. El equipo de inspección de campo de la agencia de Colorado tuvo una pausa de dos semanas mientras el personal recibió capacitación y la agencia aseguró el equipo de protección personal. Antes de que los inspectores visiten una instalación, ahora llaman al empleado que esperan conocer para preguntar si exhiben algún síntoma de COVID-19 o si han estado en contacto con alguien que haya dado positivo.

Texas también continúa las investigaciones de rutina “según lo permitan las circunstancias”. El estado también permite a las compañías sustituir fotografías y documentación en lugar de inspecciones físicas siempre que sea posible. Brian McGovern, portavoz de la Comisión de Calidad Ambiental de Texas, dijo que el personal también ha ofrecido a las empresas la opción de reunirse por video en lugar de en persona.

Las seis agencias estatales con las que Grist contactó dijeron que el personal respondía a emergencias que ponían en riesgo la salud y la seguridad públicas. En las últimas semanas, las agencias ambientales de Texas y Pensilvania han respondido a más de dos docenas de quejas sobre la muerte de peces, el olor de una quemadura controlada en una reserva de vida silvestre, preocupaciones sobre el suministro de agua potable y derrames de estiércol, entre otros problemas.

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