¿Por qué el cobre es bueno para matar virus? Ciencias

Cuando los investigadores informaron el mes pasado que el nuevo coronavirus que causa la pandemia COVID-19 sobrevive durante días en vidrio y acero inoxidable, pero muere a las pocas horas de aterrizar en cobre, lo único que sorprendió a Bill Keevil fue que el patógeno duró tanto tiempo en el cobre.

Keevil, un investigador de microbiología En la Universidad de Southampton (Reino Unido), ha estudiado los efectos antimicrobianos del cobre durante más de dos décadas. Ha visto en su laboratorio cómo el simple metal mataba un bicho malo tras otro. Comenzó con la bacteria que causa la enfermedad del legionario y luego se convirtió en infecciones mortales resistentes a los medicamentos como el Staphylococcus aureus resistente a la meticilina (MRSA). Probó los virus que causaron sustos de salud en todo el mundo, como el Síndrome Respiratorio del Medio Oriente (MERS) y la pandemia de gripe porcina (H1N1) de 2009. En cada caso, el contacto con el cobre mató al patógeno en cuestión de minutos. “Simplemente lo destrozó”, dice.

En 2015, Keevil dirigió su atención a Coronavirus 229E, un pariente del virus COVID-19 que causa el resfriado común y la neumonía. Una vez más, el cobre eliminó el virus en cuestión de minutos mientras permaneció infeccioso durante cinco días en superficies como el acero inoxidable o el vidrio.

“Una de las ironías es, la gente [install] acero inoxidable porque parece limpio y, en cierto modo, lo es “, dice, señalando la ubicuidad del material en lugares públicos. “Pero entonces el argumento es ¿con qué frecuencia limpias? No limpiamos con suficiente frecuencia “. El cobre, por el contrario, desinfecta simplemente estando allí.

Conocimiento antiguo

El trabajo de Keevil es una confirmación moderna de un remedio antiguo. por miles de años, mucho antes de que supieran acerca de gérmenes o virus, la gente ha sabido de los poderes desinfectantes del cobre. “El cobre es realmente un regalo de la Madre Naturaleza, ya que la raza humana lo ha estado utilizando durante más de ocho milenios”, dice Michael G. Schmidt, profesor de microbiología e inmunología en la Universidad de Medicina de Carolina del Sur que investiga el cobre en entornos de atención médica.

los primer uso registrado de cobre como agente para matar infecciones proviene del papiro de Smith, el documento médico más antiguo conocido en la historia. La información allí contenida ha sido atribuida a un médico egipcio alrededor del año 1700 a.C. pero se basa en información que se remonta hasta el 3200 a. C. Los egipcios designaron el símbolo ankh, que representa la vida eterna, para denotar cobre en jeroglíficos.

Ya en 1.600 a. C., los chinos usaban monedas de cobre como medicamentos para tratar el dolor cardíaco y estomacal, así como las enfermedades de la vejiga. Los fenicios marinos insertaron virutas de sus espadas de bronce en las heridas de batalla para prevenir la infección. Durante miles de años, las mujeres han sabido que sus hijos no tenían diarrea con tanta frecuencia cuando bebían de los vasos de cobre y transmitieron este conocimiento a las generaciones posteriores. “No se necesita un título médico para diagnosticar la diarrea”, dice Schmidt.

Y el poder del cobre dura. El equipo de Keevil revisó las viejas rejas en la Terminal Grand Central de la ciudad de Nueva York hace unos años. “El cobre todavía funciona igual que el día en que se colocó hace más de 100 años”, dice. “Este material es duradero y el efecto antimicrobiano no desaparece”.






La Torre Este del Observatorio Real, Edimburgo. Se ve claramente el contraste entre el cobre restaurado instalado en 2010 y el color verde del cobre original de 1894.

(Wiki Commons)

Poder duradero

Lo que sabían los antiguos, científicos y organizaciones modernas como la Agencia de Protección Ambiental lo han confirmado. La EPA ha registrado alrededor de 400 superficies de cobre como antimicrobianos. Pero, ¿cómo funciona exactamente?

Los metales pesados, como el oro y la plata, son antibacterianos, pero la composición atómica específica del cobre le otorga un poder de destrucción adicional, dice Keevil. El cobre tiene un electrón libre en su capa orbital externa de electrones que participa fácilmente en las reacciones de oxidación-reducción (lo que también hace que el metal sea un buen conductor). Como resultado, dice Schmidt, se convierte en una “granada de oxígeno molecular”. La plata y el oro no tienen el electrón libre, por lo que son menos reactivos.

El cobre también mata de otras maneras, según Keevil, quien ha publicado documentos sobre el efecto. Cuando un microbio cae sobre el cobre, los iones destruyen el patógeno como una avalancha de misiles, evitando la respiración celular y perforando agujeros en la membrana celular o el recubrimiento viral y creando radicales libres que aceleran la muerte, especialmente en superficies secas. Lo más importante, los iones buscan y destruyen el ADN y el ARN dentro de una bacteria o virus, evitando las mutaciones que crean superbacterias resistentes a los medicamentos. “Las propiedades nunca se desgastan, incluso si se empañan”, dice Schmidt.

Schmidt ha centrado su investigación en la cuestión de si el uso de aleaciones de cobre en superficies frecuentemente tocadas reduce las infecciones hospitalarias. En cualquier día, aproximadamente uno de cada 31 pacientes hospitalizados tiene al menos una infección asociada a la atención médica, según los Centros para el Control de Enfermedades, que cuesta tanto como $ 50,000 por paciente. Schmidt estudio de referencia, financiado por el Departamento de Defensa, examinó las aleaciones de cobre en superficies que incluyen barandas, mesas de bandejas, postes intravenosos y reposabrazos en tres hospitales de todo el país. Esa investigación de 43 meses reveló una reducción de infección del 58 por ciento en comparación con los protocolos de infección de rutina.

La investigación adicional se estancó cuando el Departamento de Defensa se centró en la epidemia de Zika, por lo que Schmidt centró su atención en trabajar con un fabricante que creó un cama de hospital de cobre. UN estudio de dos años publicado a principios de este año comparó camas en una unidad de cuidados intensivos con superficies de plástico y aquellas con cobre. Los rieles del lecho en las superficies de plástico excedieron los estándares de riesgo aceptados en casi el 90 por ciento de las muestras, mientras que los rieles del lecho de cobre excedieron esos estándares en solo el 9 por ciento. “Nuevamente demostramos en espadas que el cobre puede mantener el ambiente construido limpio de microorganismos”, dice.

Schmidt también es coautor de un estudio de 18 meses dirigido por Shannon Hinsa-Leasure, un microbiólogo ambiental en Grinnell College, que comparó la abundancia bacteriana en habitaciones ocupadas y desocupadas en el hospital rural de 49 camas del Centro Médico Regional Grinnell. Nuevamente, el cobre redujo el número de bacterias. “Si está utilizando una aleación de cobre que siempre funciona”, dice Hinsa-Leasure, “aún necesita limpiar el medio ambiente, pero también tiene algo en funcionamiento que funciona todo el tiempo (para desinfectar)”.

Aprovechar el cobre

Keevil y Schmidt descubrieron que instalar cobre en solo el 10 por ciento de las superficies evitaría infecciones y ahorraría $ 1,176 por día (comparando el costo reducido de tratar las infecciones con el costo de instalar cobre). Sin embargo, los hospitales han tardado en responder. “Me ha sorprendido lo lento que han sido los hospitales”, agrega Hinsa-Leasure. “Mucho tiene que ver con nuestro sistema de atención médica y la financiación a los hospitales, lo cual es muy limitado. Cuando nuestro hospital rehizo nuestra sala de emergencias, instalamos aleaciones de cobre en lugares clave. Por lo tanto, tiene mucho sentido cuando se está haciendo una renovación o construcción de algo nuevo. Es más costoso si solo está cambiando algo que ya tiene “.

El sistema del Hospital Sentara en Carolina del Norte y Virginia convirtió las superficies impregnadas de cobre en el estándar en 13 hospitales en 2017 para las mesas y los rieles de la cama después de un Tria clínica 2016l en un hospital de Virginia Beach informó una reducción del 78 por ciento en organismos resistentes a los medicamentos. Utilizando la tecnología pionero en Israel, el hospital también se mudó a ropa de cama con infusión de cobre. Keevil dice que Francia y Polonia están comenzando a colocar aleaciones de cobre en los hospitales. En Perú y Chile, que producen cobre, se está utilizando en hospitales y en los sistemas de transporte público. “Así que está dando la vuelta al mundo, pero aún no ha despegado”, dice.

Si el cobre mata a COVID-19, ¿debe tirar periódicamente unos centavos y cinco centavos en sus manos? Quédate con agua, jabón y desinfectante. “Nunca se sabe cuántos virus están afiliados a la mano, por lo que es posible que no los atrape por completo”, dice Schmidt. “Solo será una suposición si el cobre protegerá por completo”.

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