Los cheques de desempleo están siendo retenidos por un lenguaje de codificación que casi nadie sabe

Hace apenas un mes, Peter Cassidy estaba trabajando en un aeropuerto en la pequeña ciudad de esquí de Montrose, Colorado. Pero cuando el nuevo coronavirus llegó a su condado, Cassidy y sus compañeros de trabajo vieron cómo la lista de vuelos entrantes se acortaba cada vez más. El 17 de marzo fue despedido. A la mañana siguiente, como millones de otros estadounidenses, introdujo su información en un formulario de desempleo en línea.

Pero cuando hizo clic en enviar, se encontró con un error: el sistema de Colorado estaba sobrecargado y tendría que volver a presentarlo.

Durante tres días, Cassidy lo intentó todo: quedarse despierto hasta tarde para ver si el sistema comenzaría a funcionar, despertando a las 3 AM antes de que otras personas iniciaran sesión. Finalmente, se rindió y archivó por teléfono.

Colorado, como la mayoría de los estados y territorios en todo el país, está experimentando cifras récord de desempleo. Pero el sistema de desempleo del estado se basa en un software antiguo que se ejecuta en un lenguaje de codificación de décadas conocido como COBOL. A lo largo de los años, los programadores de COBOL han dejado de trabajar, lo que ha obligado a los estados a buscar codificadores con fluidez en tiempos de crisis nacional.

Una encuesta realizada por El borde descubrieron que al menos 12 estados todavía usan COBOL de alguna manera en sus sistemas de desempleo. Alaska, Connecticut, California, Iowa, Kansas y Rhode Island se ejecutan en el lenguaje de envejecimiento. Según un portavoz del Departamento de Trabajo y Empleo de Colorado, el estado en realidad estaba a solo uno o dos meses de “migrar a un nuevo entorno y lejos de COBOL”, antes de que ocurriera la pandemia de COVID-19.

Como la pandemia tiene millones de personas sin trabajo, estos sistemas se han convertido en una barrera para los recientemente desempleados. El departamento de trabajo federal informó 16,8 millones de solicitudes de desempleo se presentaron entre el 15 de marzo y el 4 de abril. Eso es aproximadamente 13 por ciento de la fuerza laboral de los Estados Unidos, superando incluso la altura del colapso financiero de 2008, donde el desempleo terminó en alrededor del 10 por ciento. A medida que más tiendas y negocios cierran debido a la pandemia, los sistemas de desempleo de los Estados Unidos están experimentando una cantidad de tráfico y solicitudes sin precedentes, y los estados no tienen los recursos para mantenerlos.

Algunos gobiernos estatales, como California, tienen contratos con proveedores externos. El Departamento de Desarrollo de Empleo de California tiene contratos de larga data con proveedores de TI que están “bien versados ​​en las aplicaciones de programación de COBOL”, según un portavoz del departamento. Otros confían en sus propios programadores de personal, como Nueva Jersey, Colorado y Rhode Island.

“Actualmente tenemos 3 programadores de COBOL y, como otros estados, nuestro sistema está sujeto a impuestos por el aumento en el volumen de reclamos”, dijo un portavoz del Departamento de Trabajo y Capacitación de Rhode Island. The Verge

Solo un programador a tiempo completo mantuvo el sistema COBOL de Colorado antes del nuevo brote de coronavirus, dijo un portavoz del Departamento de Trabajo y Empleo de Colorado. El borde. “Estamos trayendo otra vuelta para ayudar solo con la programación de la pandemia”.

A principios de este mes, el gobernador de Nueva Jersey, Phil Murphy, hizo un llamamiento para que más programadores de COBOL ayuden a mantener el sistema de desempleo del estado durante una conferencia de prensa. “Literalmente, tenemos sistemas que tienen más de 40 años y habrá muchas autopsias”, dijo Murphy a principios de este mes. “Y uno de ellos en nuestra lista será ¿cómo llegamos aquí donde literalmente necesitábamos programadores COBOL?”

Debajo un estímulo histórico de $ 2 billones Con el paquete aprobado el mes pasado, los trabajadores desempleados tienen derecho a $ 600 adicionales por semana además de los beneficios existentes de su estado. Pero gran parte de este apoyo adicional está estancado en el limbo a medida que los trabajadores desempleados luchan para acceder al sistema en línea que entregará sus cheques. Los sistemas estatales de desempleo en todo el país ahora se estiran hasta el punto de ruptura a medida que manejan más reclamos y distribuyen más dinero que nunca. Y los sistemas de desempleo se están derrumbando en todo el país.


Hace más de sesenta años, casi todos los fabricantes de computadoras desarrollaron y usaron su propio lenguaje de programación, lo que dificulta la actualización de sistemas con nuevo hardware o la administración de tareas básicas en máquinas de diferentes compañías.

Para solucionar este problema, un grupo de académicos y programadores informáticos, incluida la pionera en informática Grace Hopper, se reunió en 1959 para desarrollar un lenguaje común orientado a los negocios, o COBOL. El Departamento de Defensa encabezó el proyecto y, en la década de 1970, COBOL era el lenguaje de programación más utilizado para mainframes o sistemas informáticos gigantes que procesan grandes cantidades de datos rápidamente. Pero los mainframes gigantes han pasado de moda a medida que Apple, Amazon y Google han comenzado a procesar datos en la nube. En la década de 2000, los estudiantes de ingeniería informática comenzaron a aprender lenguajes de codificación más contemporáneos que combinaban bien con el funcionamiento de las empresas de tecnología de Silicon Valley. Ya casi no se enseña COBOL y los programadores con fluidez se acercan rápidamente a la edad de jubilación.

Los fabricantes como IBM todavía ofrecen sistemas mainframe que son compatibles con COBOL y el lenguaje continúa formando una gran parte de la infraestructura digital de los EE. UU. Pero a medida que pasa el tiempo, cada vez más programadores de COBOL dejan de trabajar y los programadores más jóvenes no están aprendiendo el idioma en la escuela para reemplazarlos. Los programadores no han aprendido COBOL en las universidades durante décadas, con profesores y estudiantes que optan por aprender lenguajes más contemporáneos como JavaScript y Python.

COBOL sigue siendo un lenguaje confiable cuando lo usan los bancos y otras empresas del sector privado que pueden permitirse el lujo de emplear a todos los programadores más antiguos y con fluidez de COBOL que necesitan e invertir en la modernización de códigos COBOL más antiguos y hardware y procesadores adicionales para calcular los datos que recuperan. De acuerdo a Reuters, El 43 por ciento de los sistemas bancarios se basan en COBOL y el 95 por ciento de los cajeros automáticos todavía dependen del idioma. En los últimos 50 años, los programadores de COBOL han sido retirados de la jubilación en tiempos de crisis para garantizar que los sistemas informáticos esenciales no se apaguen cuando el país más los necesita. Hordas de codificadores COBOL regresó a la fuerza laboral durante el año 2000 para garantizar que los sistemas anticuados del país no se rompan cuando sus relojes internos cambien al nuevo milenio.

Pero es una historia completamente diferente en el gobierno. Sin fondos adicionales del gobierno federal, es difícil para los estados modernizar su código COBOL e invertir en hardware que pueda soportar la cantidad creciente de solicitudes de desempleo que reciben este año.

“Realmente no importa qué tipo de código se use siempre y cuando se pueda contratar a alguien para que trabaje en él y la herramienta se esté entregando”, dijo Rebecca Williams, experta en servicios digitales de la Oficina de Administración y Presupuesto de la Casa Blanca.

Aún así, algunos sistemas COBOL se escribieron de manera que dificultan la actualización y edición de caras nuevas. Cuando COBOL se puso de moda por primera vez en los años 50, la informática no se enseñaba regularmente en la academia. Debido a esto, los codificadores trabajaron y resolvieron problemas solos sin mucha orientación formal. Los programadores de COBOL aprendieron sus habilidades en el trabajo y no documentaron gran parte de su proceso para los recién llegados. A veces, los programas eran escrito en fragmentos grandes que podrían romper diferentes funciones cuando otros programadores se acercan al código por primera vez.

Parte del problema de Nueva Jersey es que el software COBOL se ejecuta en hardware más antiguo, dijo Bill Hinshaw, fundador y CEO de COBOL Cowboys, una organización que proporciona expertos en sistemas heredados. “La nueva maquinaria es de 64 bits con múltiples procesadores o cerebros. De modo que si un procesador se sobrecarga, comienza a compartir el trabajo con otro procesador en el futuro ”, dijo.

“La modernización del mainframe COBOL es como saltar de tu bicicleta y subirte a una motocicleta Harley Davidson”, dijo Hinshaw El borde. “Ese es el tipo de mejora que vas a encontrar”.

Pero las actualizaciones o cambios parecen estar fuera del alcance de la posibilidad de que los estados que en gran medida se han quedado sin el financiamiento que necesitan desesperadamente del gobierno federal, incluso comiencen sus esfuerzos de modernización. Durante los últimos 25 años, el Congreso ha hecho cortes constantes a la financiación de los estados para proyectos de modernización. Según Williams, muchos presupuestos gubernamentales solo incluyen suficiente dinero para “mantener las luces encendidas”.

Debido a esta desinversión, los trabajadores desempleados como Cassidy pasan horas de sus vidas llenando formularios, disminuyendo su capacidad de recibir los beneficios que necesitan en medio de una pandemia mundial.

“Creo que es una señal del descuido benigno de los sistemas que sirven a las personas en situación de pobreza”, dijo Tracey Patterson, directora sénior de redes de seguridad social de Code for America.

Durante años, la Oficina de Responsabilidad del Gobierno (GAO) ha escrito informes advirtiendo al gobierno que actualice sus sistemas. “A medida que envejecen, los sistemas heredados pueden ser más costosos de mantener, más expuestos a riesgos de ciberseguridad y menos efectivos para cumplir con el propósito deseado”. la GAO escribió en un informe el pasado junio.

En ese mismo informe, la GAO describió diez sistemas federales heredados que necesitaban desesperadamente una optimización. Varios de ellos funcionan con COBOL, a lo que la oficina se refirió como “un lenguaje de programación que tiene un número cada vez menor de personas disponibles con las habilidades necesarias para respaldarlo”. Estos sistemas antiguos cuestan a los contribuyentes alrededor de $ 337 millones al año, y la mayor parte se destina al mantenimiento.

Compañías privadas como IBM, Google, Deloitte y Verizon están interviniendo para ayudar a los estados a mantener sus sistemas heredados. De acuerdo a OneZero, IBM está ofreciendo capacitación gratuita COBOL para programadores en todo el país que buscan ayudar a los estados a administrar sus sistemas de seguro de desempleo. En Nueva York, Google y Verizon ayudaron a lanzar un nuevo sitio web de desempleo respaldado por 60 nuevos servidores, 1,000 nuevos miembros del personal en los teléfonos y una nueva función de devolución de llamada para personas que no pueden comunicarse por su cuenta.

La inversión de empresas privadas podría ayudar a que el sistema se desmorone por un tiempo, pero los estados necesitarán nuevos fondos de modernización para futuras crisis. El jueves pasado, el presidente Donald Trump expresó su apoyo a un paquete de estímulo de fase cuatro que incluía fondos para proyectos de infraestructura. Ahora que el Congreso aprobó mayores beneficios de desempleo, tienen la oportunidad de aumentar los fondos para los sistemas que brindan esos beneficios a las personas que lo necesitan.

“Siempre que hubo un problema con la TI, COBOL es el chivo expiatorio”, dijo Hinshaw. “Los sistemas de TI siempre tienen la ventaja a corto plazo cuando se trata de financiación”.

Sin una inversión suficiente en modernización y hardware, los sistemas de desempleo de los Estados Unidos continuarán presionando en tiempos de crisis. El estímulo creó un esfuerzo federal de alto riesgo para evitar la calamidad económica en los próximos meses, pero ese dinero podría quedar en el limbo hasta que los trabajadores puedan presentar sus reclamos sobre los sistemas estresados ​​de sus estados.

Related Stories