Fallout forense alza peaje de radiación: Nature News

Publicado en línea 25 de octubre de 2011 El |

Naturaleza
478,
        435-436
         (2011)
 El | doi: 10.1038 / 478435a

Los datos globales sobre Fukushima desafían las estimaciones japonesas.

El accidente de Fukushima provocó evacuaciones masivas de pueblos cercanos como Minamisoma.El accidente de Fukushima provocó evacuaciones masivas de pueblos cercanos como Minamisoma.Foto AP / S. Ponomarev

El desastre en la planta nuclear de Fukushima Daiichi en marzo emitió mucha más radiación de la que el gobierno japonés ha afirmado. Así concluye un estudio1 que combina datos de radiactividad de todo el mundo para estimar la escala y el destino de las emisiones de la planta destruida.

El estudio también sugiere que, contrariamente a las afirmaciones del gobierno, las piscinas utilizadas para almacenar combustible nuclear gastado jugaron un papel importante en la liberación del contaminante ambiental de larga duración cesio-137, que podría haberse evitado mediante una acción inmediata. El análisis ha sido publicado en línea para una revisión por pares abierta por la revista Química Atmosférica y Física.

Andreas Stohl, un científico atmosférico del Instituto Noruego de Investigación Aérea en Kjeller, quien dirigió la investigación, cree que el análisis es el esfuerzo más completo hasta ahora para comprender la cantidad de radiación liberada por Fukushima Daiichi. “Es una contribución muy valiosa”, dice Lars-Erik De Geer, un modelista atmosférico de la Agencia de Investigación de Defensa de Suecia en Estocolmo, que no participó en el estudio.

La reconstrucción se basa en datos de docenas de estaciones de monitoreo de radiación en Japón y en todo el mundo. Muchos son parte de una red global para vigilar las pruebas de armas nucleares que está a cargo de la Organización del Tratado de Prohibición Completa de Pruebas Nucleares en Viena. Los científicos agregaron datos de estaciones independientes en Canadá, Japón y Europa, y luego combinaron aquellos con grandes cachés de datos meteorológicos globales de Europa y América.

Stohl advierte que el modelo resultante está lejos de ser perfecto. Las medidas fueron escasas inmediatamente después del accidente de Fukushima, y ​​algunos puestos de monitoreo estaban demasiado contaminados por la radiactividad para proporcionar datos confiables. Más importante aún, exactamente lo que sucedió dentro de los reactores, una parte crucial de la comprensión de lo que emitieron, sigue siendo un misterio que tal vez nunca se resuelva. “Si observa las estimaciones para Chernobyl, todavía tiene una gran incertidumbre 25 años después”, dice Stohl.

Sin embargo, el estudio proporciona una visión general del accidente. “Realmente tomaron una visión global y utilizaron todos los datos disponibles”, dice De Geer.

Números desafiantes

Los investigadores japoneses ya habían desarrollado una cronología detallada de los eventos que siguieron al terremoto del 11 de marzo que precipitó el desastre. Horas después de que el terremoto sacudiera los seis reactores en Fukushima Daiichi, llegó el tsunami y dejó sin electricidad a los generadores de respaldo de diesel diseñados para enfriar los reactores en una emergencia. En cuestión de días, los tres reactores que funcionaban en el momento del accidente se sobrecalentaron y liberaron gas hidrógeno, lo que provocó explosiones masivas. El combustible radioactivo recientemente retirado de un cuarto reactor estaba retenido en una piscina de almacenamiento en el momento del terremoto, y el 14 de marzo la piscina se sobrecalentó, posiblemente provocando incendios en el edificio en los próximos días.

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Pero dar cuenta de la radiación que proviene de las plantas ha resultado mucho más difícil que reconstruir esta cadena de eventos. El último informe del gobierno japonés, publicado en junio, dice que la planta lanzó 1.5 × 10dieciséislegadores de cesio-137, un isótopo con una vida media de 30 años que es responsable de la mayor parte de la contaminación a largo plazo de la planta2. Una cantidad mucho mayor de xenón-133, 1.1 × 1019Bq, fue lanzado, de acuerdo con estimaciones oficiales del gobierno.

El nuevo estudio desafía esos números. Sobre la base de sus reconstrucciones, el equipo afirma que el accidente se liberó alrededor de 1.7 × 1019Bq de xenón-133, mayor que la liberación radiactiva total estimada de 1.4 × 1019Bq de Chernobyl. El hecho de que tres reactores explotaron en el accidente de Fukushima explica la gran cantidad de xenón, dice De Geer.

Xenon-133 no presenta riesgos graves para la salud porque no es absorbido por el cuerpo o el medio ambiente. Sin embargo, las consecuencias del cesio 137 son una preocupación mucho mayor porque permanecerán en el medio ambiente durante décadas. El nuevo modelo muestra que Fukushima lanzó 3.5 × 10dieciséisBq cesio-137, aproximadamente el doble de la cifra oficial del gobierno, y la mitad de la liberación de Chernobyl. El número más alto es obviamente preocupante, dice De Geer, aunque las encuestas en terreno en curso son la única forma de establecer realmente el riesgo para la salud pública.

Stohl cree que la discrepancia entre los resultados del equipo y los del gobierno japonés puede explicarse en parte por el conjunto de datos más amplio utilizado. Las estimaciones japonesas se basan principalmente en datos de publicaciones de monitoreo dentro de Japón3, que nunca registraron las grandes cantidades de radiactividad que estallaron sobre el Océano Pacífico, y finalmente llegaron a América del Norte y Europa. “Tener en cuenta la radiación que se ha desplazado hacia el Pacífico es esencial para obtener una imagen real del tamaño y el carácter del accidente”, dice Tomoya Yamauchi, un físico de radiación en la Universidad de Kobe que ha estado midiendo la contaminación por radioisótopos en el suelo alrededor de Fukushima. .

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Stohl agrega que simpatiza con los equipos japoneses responsables de la estimación oficial. “Querían sacar algo rápidamente”, dice. Las diferencias entre los dos estudios pueden parecer grandes, señala Yukio Hayakawa, un vulcanólogo de la Universidad de Gunma que también modeló el accidente, pero las incertidumbres en los modelos significan que las estimaciones son bastante similares.

El nuevo análisis también afirma que el combustible gastado que se almacenaba en la piscina de la unidad 4 emitía grandes cantidades de cesio-137. Las autoridades japonesas han mantenido que prácticamente no se filtró radiactividad de la piscina. Sin embargo, el modelo de Stohl muestra claramente que rociar la piscina con agua causó que las emisiones de cesio-137 de la planta cayeran notablemente (ver ‘Crisis de radiación’). El hallazgo implica que gran parte de las consecuencias podrían haberse evitado inundando la piscina antes.

Las autoridades japonesas continúan manteniendo que el combustible gastado no era una fuente importante de contaminación, porque la piscina en sí no parecía sufrir daños importantes. “Creo que el lanzamiento de la unidad 4 no es importante”, dice Masamichi Chino, científico de la Autoridad de Energía Atómica de Japón en Ibaraki, quien ayudó a desarrollar la estimación oficial japonesa. Pero De Geer dice que el nuevo análisis que implica que el grupo de combustible “parece convincente”.

El último análisis también presenta evidencia de que el xenón-133 comenzó a salir de Fukushima Daiichi inmediatamente después del terremoto, y antes de que el tsunami inundara el área. Esto implica que incluso sin la inundación devastadora, el terremoto solo fue suficiente para causar daños en la planta.

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El informe del gobierno japonés ya ha reconocido que la sacudida en Fukushima Daiichi excedió las especificaciones de diseño de la planta. Los activistas antinucleares han estado preocupados por mucho tiempo de que el gobierno no haya abordado adecuadamente los riesgos geológicos al otorgar licencias a las plantas nucleares (ver Naturaleza 448, 392–393; 2007), y el olor a xenón podría provocar un replanteamiento importante de las evaluaciones de seguridad del reactor, dice Yamauchi.

El modelo también muestra que el accidente podría haber tenido un impacto mucho más devastador en la gente de Tokio. En los primeros días después del accidente, el viento soplaba hacia el mar, pero en la tarde del 14 de marzo se volvió hacia la costa, trayendo nubes de cesio-137 radiactivo sobre una gran franja del país (ver ‘Reconstrucción de radioisótopos’). Donde cayeron las precipitaciones, a lo largo de las cadenas montañosas centrales del país y al noroeste de la planta, más tarde se registraron niveles más altos de radiactividad en el suelo; Afortunadamente, la capital y otras áreas densamente pobladas tenían clima seco. “Hubo un período en que una concentración bastante alta sobre Tokio, pero no llovió”, dice Stohl. “Pudo haber sido mucho peor.”

Informes adicionales de David Cyranoski y Rina Nozawa.

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