El coronavirus pone a los funcionarios de salud en la cuerda floja de mensajes

En Irvine Valley College, que tiene muchos estudiantes internacionales, la presidenta en funciones Cindy Vyskocil ha estado siguiendo una línea cuidadosa con respecto al nuevo coronavirus. Respondiendo a los rumores de las redes sociales sobre la universidad, estuvo en contacto frecuente con funcionarios de salud y por un tiempo dio actualizaciones dos veces al día a la comunidad del campus.

Sin exposición conocida en la universidad, “seguía volviendo a” Irvine es un campus seguro y estamos abiertos a clases … pero también queremos que todos tomen precauciones “”, dice.

Es un desafío ampliamente compartido en lo que algunos científicos dicen que podría convertirse en la primera pandemia en la era de las redes sociales.

Junto con los informes de científicos y organizaciones de noticias, el público está escuchando acerca de la propagación del virus de una variedad de otros actores. Entre ellos se incluyen personas promedio que comparten cosas que escuchan, defensores del aislacionismo o la discriminación basada en el origen étnico y personas involucradas en una “guerra de información” diseñada para socavar la confianza en las instituciones oficiales.

Los funcionarios también están lidiando con información que evoluciona rápidamente, incluso sobre la enfermedad misma. Los funcionarios de salud “no quieren ser responsables de crear una gran epidemia en el país” al minimizar la situación, dice la experta en enfermedades Emily Blodget de la Universidad del Sur de California.

Pasadena, California

Después de que los funcionarios de salud del condado de Orange de California anunciaron que un paciente fue diagnosticado con el nuevo coronavirus el 25 de enero, las redes sociales se llenaron de especulaciones sobre si el paciente estaba conectado con Irvine Valley College, en el corazón del condado.

Cindy Vyskocil, la presidenta en funciones de la universidad, habló por teléfono con la oficina de salud del condado. No, no hubo exposición conocida en la universidad. Si hubiera habido, la oficina la habría contactado de inmediato. El riesgo de exposición en el condado era bajo. Aliviada, envió una cuenta a la comunidad universitaria.

Dos veces al día hablaba con funcionarios de salud. Dos veces al día actualizaba a todos los asociados con la universidad, incluso con información sobre los pasos de precaución que las personas deberían tomar y que su administración estaba tomando. A pesar de la comunicación temprana y frecuente, recibió llamadas de padres que querían sacar a sus hijos de la universidad, que tiene muchos estudiantes internacionales.

“Seguía volviendo a:” Irvine es un campus seguro y estamos abiertos a clases … pero también queremos que todos tomen precauciones “”, dice. Es una línea muy fina para caminar entre evitar el pánico y ser honesto, incluso con información que puede ser problemática. “No es nada fácil”, dice, especialmente en la era de las redes sociales.

La historia del nuevo coronavirus se desarrolla en un mundo saturado de redes sociales. Esto presenta muchas más oportunidades para la desinformación, desde la distorsión intencional hasta la ignorancia bien intencionada. También presenta un desafío para los funcionarios de salud y otros que tratan con el público, especialmente cuando muchas preguntas sobre el coronavirus permanecen sin respuesta.

“Esta es la primera pandemia de redes sociales, y eso lo cambia todo”, dice Carl Bergstrom, biólogo de la Universidad de Washington en Seattle, quien también investiga la información errónea.

Un virus … e información viral

La gente está observando la propagación del virus en “tiempo real” y, en lugar de que la comunidad científica lo informe, muchos otros actores están involucrados, dice el profesor Bergstrom.

Esos incluyen personas que comparten lo que escuchan, ya sea confiable o no; “Vendedores de aceite de serpiente” vendiendo su tónico particular; opositores nacionales e internacionales de China, donde comenzó el brote; personas que usan el virus para promover el aislacionismo y la discriminación; y aquellos que participan en el mismo tipo de “guerra de información” utilizada en las elecciones estadounidenses de 2016 para ahora socavar la confianza en los gobiernos, las organizaciones no gubernamentales y los medios de comunicación.

“Es un ecosistema complejo, con muchos actores diferentes, con muchos motivos diferentes, que aportan información”, dice el profesor Bergstrom.

Las incógnitas sobre el virus COVID-19, como lo han denominado los científicos, aumentan la confusión, dicen él y otros. Ahora, por ejemplo, el período de cuarentena de 14 días está siendo cuestionado, y los científicos y la comunidad médica tienen dificultades para evaluar el virus cuando no saben cuántas personas en China están infectadas. Mientras tanto, lo que la comunidad médica y científica sabe está cambiando a diario.

Hasta ahora, la Organización Mundial de la Salud reporta 82,539 casos confirmados en 47 países, con 2,812 muertes. El índice bursátil Standard & Poor’s 500 cayó un 10% en solo seis días, debido a las crecientes preocupaciones sobre el virus. El jueves, la venta masiva en los mercados mundiales fue acompañada por el primer ministro de Japón que pidió que las escuelas de la nación cierren durante el próximo mes como medida de precaución.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) subrayaron la incertidumbre esta semana. Por un lado, advirtió que no se trata de si el virus se propagará en los Estados Unidos, sino cuándo, dada la propagación en el resto del mundo. Los hospitales, las escuelas y las empresas estadounidenses deberían prepararse “con la expectativa de que esto podría ser malo”, dijo la Dra. Nancy Messonnier de los CDC, directora del Centro Nacional de Inmunización y Enfermedades Respiratorias.

Pero la agencia tampoco puede decir si el impacto será débil o severo, o cuándo podría ocurrir una transmisión más amplia de la enfermedad.

El coronavirus pone a los funcionarios de salud en la cuerda floja de mensajes

El presidente Donald Trump está flanqueado por miembros de su grupo de trabajo sobre coronavirus, que será dirigido por el vicepresidente Mike Pence (izquierda), en una conferencia de prensa en la Casa Blanca, el miércoles 26 de febrero de 2020, en Washington. Los funcionarios de salud han confirmado 14 casos de COVID-19 en los Estados Unidos hasta ahora.

La aguda advertencia, a pesar de su imprecisión sobre la gravedad, contrastaba con la relativa calma expresada por el presidente Donald Trump, quien el miércoles designó al vicepresidente Mike Pence para supervisar la respuesta del gobierno federal a COVID-19.

Emily Blodget, experta en enfermedades infecciosas en la Escuela de Medicina Keck de la Universidad del Sur de California en Los Ángeles, dice que está sorprendida por el enfoque “algo alarmista” de los CDC, especialmente dado el pequeño número de casos en los Estados Unidos. lo enmarcaron, lo hizo sonar bastante dramático “.

Según los CDC, solo hay 14 casos confirmados en los EE. UU. Al 26 de febrero, más 45 casos entre personas repatriadas de Wuhan, China, y un crucero Diamond Princess Cruise. El miércoles, los CDC anunciaron otro caso en el norte de California, esta vez aparentemente no relacionado con viajes o contacto con alguien que se sabe que tiene el virus.

Aún así, el Dr. Blodget dice que los CDC “lo están abordando de la manera correcta”, porque “no quieren ser responsables de crear una gran epidemia en el país” al minimizar la situación.

Todavía no es una “pandemia”, dicen los funcionarios

“Desafortunadamente, la ciencia es desordenada”, con informes contradictorios y muchas incógnitas, dice Barbara Ferrer, directora de salud pública del condado de Los Ángeles, el condado más grande del país y una puerta de entrada a los Estados Unidos desde Asia.

Y el lenguaje de la ciencia puede ser alarmante o engañoso para quienes no trabajan con él todos los días. “Pandemia”, por ejemplo, significa una enfermedad que se propaga rápidamente por una amplia región o el mundo, pero no indica gravedad. “Virulencia” indica severidad, pero no propagación. Y “cuarentena” se refiere al aislamiento de alguien que ha estado expuesto al virus pero que no está enfermo.

Si bien la Organización Mundial de la Salud ha declarado una “emergencia de salud pública de preocupación internacional”, su mayor nivel de alarma, todavía no ha declarado que el nuevo coronavirus sea una pandemia.

“El uso descuidado de la palabra” pandemia “no tiene ningún beneficio tangible, pero tiene un riesgo significativo en términos de amplificar el miedo y el estigma innecesarios e injustificados, y paralizar los sistemas. También puede indicar que ya no podemos contener el virus, lo cual no es cierto. Estamos en una lucha que se puede ganar si hacemos lo correcto “, dijo el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la Organización Mundial de la Salud, en una sesión informativa el miércoles.

Los funcionarios públicos, incluidos los CDC y la administración Trump, deben coordinar su mensaje, dicen los expertos en salud. Deben dirigir al público a sitios web oficiales, incluidos los de los departamentos de salud estatales y locales, y hacer que su información más urgente sea fácilmente visible y accesible.

“No quieres crear pánico, pero tampoco quieres hacer falsas garantías”, dice el profesor Bergstrom. “Socava la confianza si dices que todo está arreglado y terminas mal”.

Decirle a la gente que no se asuste, cuando temen un nuevo virus global que no tiene un tratamiento específico o una vacuna, es contraproducente, dice el Dr. Ferrer. “Es mejor decirle a la gente:” Entendemos que tienes miedo; Aquí hay algunas cosas que puede hacer para protegerse. Esta es mi promesa: en cuanto tenga buena información, se la recibiré. No me aferro a eso “.

La oficina del Dr. Ferrer tuvo que sofocar firmemente un engaño que afirmaba falsamente en papel con membrete falso cinco casos en una comunidad mayoritariamente asiática. Ella dice que está adoptando un enfoque “multifacético” para la mensajería, que incluye actualizaciones casi diarias de su sitio web, teleconferencias con los medios y los funcionarios, y está llevando miles de paquetes de información a organizaciones y empresas comunitarias de confianza.

Mucho antes de que los CDC hicieran su anuncio esta semana, el Dr. Ferrer dice que el condado se ha estado preparando para una transmisión generalizada y cómo eso podría afectar la movilidad de las personas, incluido el cierre de escuelas y oficinas. “Es similar a estar preparado para terremotos, incendios o mal tiempo. Creo que la preparación es el nombre del juego para todos “.

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