¿Son las horas felices virtuales tan buenas como lo real?

Excepto ocasionalmente ladrar desde el otro lado de la acera a un vecino o sonreír a un compañero corredor en mi ruta diaria, mi vida social se ha vuelto en gran medida virtual. Estoy acostumbrado en el espacio de trabajo porque he trabajado desde casa durante la mayor parte de mi carrera como escritor. Pero socialmente, mis horas felices ahora aparecen como la introducción de “Brady Bunch”: una vista de la galería de amigos bebiendo vino a través de la plataforma de reuniones Zoom.

La semana pasada, mi esposo y yo nos duchamos e incluso enderezamos nuestra sala de estar para prepararnos para una cita doble virtual. Fue divertido. Tenemos que ponernos al día con una pareja que nunca vemos porque, con cinco niños entre nosotros, es difícil asegurar a las niñeras. Esa es una ventaja de no salir de casa.

El salto rápido a los amigos visitantes prácticamente no es del todo sorprendente. Los humanos no son buenos para estar solos. Prosperamos con las interacciones sociales, y somos rápidos para encontrar un sustituto en un apuro. Y si bien las horas felices virtuales son divertidas y algo que esperar al final del día, ¿son tan buenas como las reales?

Una cara amigable

“Para las personas que están dispuestas a iniciar videoconferencias, hará una gran diferencia”, dice Jacqueline Olds, profesora asociada de psiquiatría en la Facultad de Medicina de Harvard y autora del libro. The Lonely American: a la deriva en el siglo XXI. “El contacto cara a cara es mejor porque estimula todos nuestros sentidos; pero como no podemos, la videoconferencia es entre un 50 y un 60 por ciento tan buena “.

Olds dice que es mejor que el teléfono porque puedes ver las expresiones faciales y el hábitat natural de una persona. Será un “salvavidas” para los más vulnerables entre nosotros porque algunos son mejores para manejar este aislamiento que otros.

“Para aquellos de nosotros con actividades y pasatiempos que nos encanta hacer, somos mejores para hacernos compañía”, dice Olds. “Pero otros tienden a dejarse llevar por su propio pensamiento catastrófico cuando están solos”.

Son estos tipos de personas los que más necesitan interacción, pero todos podemos beneficiarnos de ella. Y no son solo las horas felices virtuales las que pueden ser efectivas para evitar la soledad; También podemos permanecer socialmente conectados viendo podcasts, tomando clases de yoga en vivo y encontrando otras actividades de enriquecimiento para llenar nuestro día y programar nuestro tiempo, dice Olds. Ella recomienda tocar amigos y familiares para nuevas actividades para probar. De esta manera, parece que también estamos conectados con nuestras ideas.

Cerebros cableados

Si bien Olds dice que la conexión virtual es beneficiosa desde una perspectiva de salud mental, cuando se observa el cerebro, no está tan claro cómo interpretamos tales interacciones.

Mayank Mehta, profesor de física, neurología y neurobiología de la UCLA, ha estado estudiando cómo hacer que el aprendizaje virtual en las universidades sea más efectivo. Su investigación sobre ratas ha demostrado que en realidad virtual, las imágenes del cerebro se ven diferentes en comparación con las interacciones cara a cara.

Gran parte de su investigación se realiza en el hipocampo, la parte del cerebro que, entre muchas otras cosas, alberga nuestras interacciones sociales. Como parte del experimento, las ratas se unen a una rueda de espuma montada. Un espectáculo de realidad virtual de luces y formas aparece a su alrededor. Si bien puede parecer estimulante porque el espectáculo de ratas y luces se mueve constantemente, las imágenes del hipocampo de la rata muestran que hasta el 60 por ciento de las neuronas se han apagado y dejado de disparar, según Mehta.

Sabemos que cuando las neuronas se activan juntas, se conectan entre sí. Así es como el cerebro crea vías de recuerdos y aprendizaje, pero en la realidad virtual parece haber una desconexión. Mehta y su equipo no están completamente seguros de por qué el hipocampo de la rata parece cerrarse parcialmente, pero cree que es porque los sentidos en el cuerpo se confunden.

“La realidad virtual pone al cerebro en un estado de conflicto”, dice Mehta.

Si bien aún no se ha estudiado en humanos, cree que el mismo conflicto podría surgir durante una hora feliz virtual, por ejemplo. Si bien algunos de los sentidos, como la vista y el sonido, se ven estimulados por la experiencia, el olfato y el tacto no se despiertan porque todavía estás en tu propia casa. Por lo tanto, la parte social del cerebro no puede ser completamente estimulada por la experiencia. Mehta y su equipo están trabajando para traducir esta investigación en mejorar la tecnología para que parezca más realista y creíble para el cerebro.

Mientras tanto, como Olds, está de acuerdo en que poder ver a alguien a través de plataformas de videoconferencia es mejor que solo poder escucharlo. El resultado final: las horas felices virtuales, los clubes de lectura y las citas dobles siguen siendo una forma valiosa de mantenerse conectado, al menos durante esta pandemia.

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