Probado por el VIH y la tuberculosis, Sudáfrica se enfrenta a una nueva pandemia

CienciasLa cobertura COVID-19 cuenta con el respaldo del Centro Pulitzer.

A medida que la pandemia de COVID-19 se extiende a Sudáfrica, las décadas que el país ha pasado luchando contra la peor epidemia combinada de tuberculosis (TB) y VIH del mundo podrían darle una ventaja. Pero esas infecciones también podrían empeorar el impacto de la pandemia.

Sudáfrica tenía 1686 infecciones confirmadas por COVID-19 en el momento de la publicación, el número más alto en el continente, y eso es casi con certeza un conteo bajo. Al mismo tiempo, una de cada cinco personas de 15 a 49 años es VIH positiva y dos o tres personas mueren cada hora de tuberculosis. Los científicos sudafricanos esperan que los recursos y las redes de salud construidas para combatir esas enfermedades les ayuden a combatir la nueva pandemia. “La respuesta COVID-19 se basa en las mismas habilidades que la TB y el VIH”, dice Gavin Churchyard, director del Instituto Aurum, una organización sin fines de lucro de investigación y atención médica con sede en Johannesburgo.

Las medidas de control de infecciones son similares para COVID-19 y TB, señala, porque ambas parecen extenderse a través de las gotas exhaladas. Eso significa que los trabajadores de la salud están familiarizados con el equipo de protección que necesitan para tratar a los pacientes sospechosos de COVID-19. Y el gobierno de Sudáfrica está reutilizando la estrategia agresiva de “encontrar, tratar y prevenir” que es clave para su respuesta al VIH, dice Churchyard. Comenzó a enviar clínicas móviles de pruebas COVID-19 a áreas densamente pobladas esta semana para identificar casos y contactos.

Su propio instituto ha “ralentizado masivamente” su investigación regular sobre TB y VIH y ha movilizado a su personal de 3000 personas para ayudar a las pruebas nacionales de COVID-19 y los esfuerzos de seguimiento de contactos. Los investigadores de Aurum también planean estudiar tratamientos y vacunas y controlarán qué tan bien está funcionando la respuesta COVID-19 de Sudáfrica, dice Churchyard.

El Instituto Africano de Investigación en Salud (AHRI) en Durban, Sudáfrica, que normalmente se enfoca en VIH y TB, ha redistribuido toda su infraestructura y personal para combatir la pandemia. Ha hecho que sus clínicas móviles, trabajadores comunitarios y laboratorios estén disponibles para las pruebas de coronavirus, y sus investigadores ayudarán a realizar un ensayo para ver si la cloroquina, el medicamento contra la malaria, puede proteger a los trabajadores de la salud (ver historia, p. 118) Los financiadores, que incluyen el Wellcome Trust y el Instituto Médico Howard Hughes, han sido “asombrosamente flexibles”, dice el director de AHRI, Willem Hanekom.

COVID-19 está empezando a pasar factura en África. Muchos países enfrentan la pregunta de si las enfermedades existentes empeorarán los impactos. En Sudáfrica, dos sitios de vigilancia nacional, uno dirigido por AHRI, examinarán 40,000 hogares en áreas con altas tasas de TB y VIH. Los investigadores esperan saber si las personas VIH positivas tienen una inmunidad deteriorada al nuevo virus y cómo el daño pulmonar por TB podría influir en el resultado de la enfermedad.

Un laboratorio de Ciudad del Cabo, Sudáfrica, dirigido por la Fundación Desmond Tutu HIV también se está uniendo al esfuerzo. El laboratorio estudia cómo se transmite la TB colocando a los pacientes en salas del tamaño de cabinas telefónicas y tomando muestras del aire exhalado en busca de microorganismos. Planea ver si la misma técnica puede detectar el nuevo coronavirus, lo que podría proporcionar una forma de diagnosticar casos COVID-19 asintomáticos, dice el líder de la fundación Robin Wood.

Churchyard cree que Sudáfrica se encuentra en una situación difícil. A pesar de los millones gastados en combatir la TB y el VIH, el número de víctimas sigue siendo uno de los más altos del mundo. “El solo hecho de tener esta capacidad técnica no garantiza que contendremos esta nueva epidemia”, dice.

Para él, la enfermedad ya ha llegado a casa. La semana pasada, la investigadora principal de Aurum, Gita Ramjee, se convirtió en una de las primeras personas en Sudáfrica en morir por COVID-19. Fue un duro golpe, dice Churchyard, pero lo galvanizó a él y a sus colegas. “Gita era una luchadora. Ella querría que estemos ahí afuera haciendo lo que podamos “.

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