La próxima pandemia ya está llegando, a menos que los humanos cambien la forma en que interactuamos con la vida silvestre, dicen los científicos

La próxima pandemia ya está llegando, a menos que los humanos cambien la forma en que interactuamos con la vida silvestre, dicen los científicos

Pero el problema no son los animales, según los científicos que estudian las enfermedades zoonóticas que pasan entre los animales y los humanos. Somos nosotros.

Los animales salvajes siempre han tenido virus corriendo por sus cuerpos. Pero un comercio mundial de vida silvestre por valor de miles de millones de dólares, la intensificación agrícola, la deforestación y la urbanización están acercando a las personas a los animales, dando a sus virus más de lo que necesitan para infectarnos: oportunidad. La mayoría falla. Algunos triunfan a pequeña escala. Muy pocos, como el SARS-CoV-2, triunfan sobre el nuevo coronavirus, ayudado por una población humana supremamente interconectada que puede transportar un patógeno alrededor del mundo en un jet en pocas horas.

A medida que el mundo se esfuerza por hacer frente a una crisis económica y de salud pública sin precedentes, muchos investigadores de enfermedades dicen que la pandemia de coronavirus debe tomarse como una advertencia mortal. Eso significa pensar en los animales como socios cuya salud y hábitats deben protegerse para evitar el próximo brote global.

“Las pandemias en su conjunto están aumentando en frecuencia”, dijo Peter Daszak, un ecologista de enfermedades que es presidente de EcoHealth Alliance, una organización de salud pública que estudia enfermedades emergentes. “No es un acto aleatorio de Dios. Es causado por lo que le hacemos al medio ambiente. Necesitamos comenzar a conectar esa cadena y decir que debemos hacer estas cosas de una manera menos riesgosa ”.

Un 70 por ciento de las enfermedades infecciosas emergentes en humanos son de origen zoonótico, dicen los científicos, y casi 1,7 millones de virus no descubiertos puede existir en la vida silvestre. Muchos investigadores están buscando los que podrían causar el próximo contagio de animal a humano. El mas probable Puntos calientes Daszak dijo que tienen tres cosas en común: mucha gente, plantas y animales diversos, y rápidos cambios ambientales.

También albergan a muchos de los hospedadores de enfermedades zoonóticas más probables: roedores y murciélagos. Aproximadamente la mitad de las especies de mamíferos son roedores, y aproximadamente una cuarta parte son murciélagos. Pero los murciélagos representan alrededor del 50 por ciento de los mamíferos en las regiones tropicales con mayor biodiversidad, y aunque son valiosos polinizadores y comedores de plagas, también son asombrosos vasos de virus. Los murciélagos tienen un sistema inmunitario parecido a un superhéroe que les permite convertirse en “reservorios de muchos patógenos que no los afectan pero que pueden tener un tremendo impacto en nosotros si pueden dar el salto”, dijo Thomas Gillespie, ecólogo de enfermedades de Universidad Emory.

Cada vez más, facilitamos el salto.

A fines del año pasado, se cree que un coronavirus de murciélago de herradura saltó en China, dicen los científicos, donde el comercio de animales exóticos está impulsado por los gustos de lujo en el juego y la demanda de piezas utilizadas con fines medicinales.

En un “mercado húmedo” en Wuhan vinculado a un grupo temprano de casos de coronavirus, al menos una tienda vendía criaturas, incluidos cachorros de lobo y civetas de palma enmascaradas para el consumo. Tales mercados, dicen los expertos, presentan animales estresados ​​y enfermos apilados en jaulas, fluidos corporales que se rocían, así como carnicería, condiciones principales para la propagación de virus.

Aunque los murciélagos de herradura se cazan y se comen en China, no se deducirá fácilmente cómo se sospechó que el virus del murciélago infectaba primero a las personas. Un grupo temprano de casos fue rastreado hasta el extenso mercado de animales, pero fue cerrado y desinfectado antes de que los investigadores pudieran rastrear qué animal podría haber estado implicado. Y probablemente no fue la ubicación del derrame en sí, lo que podría haber sucedido semanas antes, posiblemente en noviembre. Algunos de los primeros casos no tenían conexión con el mercado de animales.

Debido a que el nuevo virus no es idéntico a ningún virus de murciélago conocido, en algún lugar entre el murciélago y los seres humanos, el virus mutó en al menos un intermediario, tal vez el pangolín en peligro de extinción, un mamífero muy traficado por sus escamas, dicen los científicos.

El brote de SARS de 2003, que eventualmente se relacionó con los murciélagos de herradura por científicos que explicaron a través de resbaladizo cuevas forradas con guano de murciélago, también se remonta a los mercados de animales salvajes. Los científicos piensan que el coronavirus saltó de murciélagos a civetas de palma enmascaradas, mamíferos felinos que se venden para carne, a humanos.

“Una de las interfaces clave para que ocurran estos eventos indirectos son los mercados y el comercio internacional de vida silvestre”, dijo a periodistas Chris Walzer, director ejecutivo del programa de salud global de la Sociedad para la Conservación de la Vida Silvestre, el jueves.

En África, la disminución de las poblaciones de mamíferos grandes significa que el juego proviene cada vez más de especies más pequeñas, incluidos roedores y murciélagos, dijo Fabian Leendertz, un veterinario que estudia enfermedades zoonóticas en el Instituto Robert Koch en Berlín. Si bien algunos se consumen para fines de subsistencia o tradicionales, las ventas de carne exótica también son una “gran economía” en las megaciudades de rápido crecimiento, dijo Leendertz.

“Eso es algo que detendría primero”, dijo. “El riesgo no se debe a que la carne viaja … sino que da como resultado una mayor presión de caza y una mayor tasa de contacto entre quienes cazan y quienes la desarman”.

El comercio internacional de mascotas exóticas, como reptiles y peces, también es una preocupación, ya que los animales rara vez se someten a pruebas de patógenos que puedan enfermar a los humanos, dijo Daszak. Al igual que las grandes granjas llenas de animales, dijo Gillespie.

“Cuando pienso en cuál es el factor de riesgo primario, es la gripe A la que está vinculada a la producción de cerdos y pollos”, dijo.

Pero cosechar y criar animales no son los únicos lugares para el contagio. Los humanos comparten cada vez más el espacio con la vida silvestre y la alteran de manera peligrosa, dicen los investigadores.

La enfermedad de Lyme, causada por una bacteria, se propaga más fácilmente en el este de los Estados Unidos porque los bosques fragmentados tienen menos depredadores, según estudios, encontraron zorros y zarigüeyas que comen ratones que albergan garrapatas que propagan Lyme. La construcción lleva a una convivencia más estrecha con algunos animales salvajes, incluidos los murciélagos, dijo Leendertz.

Los científicos señalan la aparición en 1998 del virus de Nipah en Malasia, que ha matado a cientos de personas en varios brotes en Asia, como una vívida ejemplo de derrame impulsado por el cambio ambiental y la intensificación agrícola. La limpieza de las selvas tropicales para el aceite de palma y la madera y el ganado desplazó a los murciélagos frutales, algunos de los cuales terminaron en nuevas granjas de cerdos donde también crecían los mangos y otros árboles frutales, dicen. Los murciélagos “caen más de lo que comen”, dijo Gillespie, y su saliva y heces infectaron a los cerdos a continuación. Los cerdos enfermaron a los trabajadores agrícolas y otros cercanos a la industria.

“Donde sea que estemos creando nuevas interfaces, es probable que sea un riesgo que debamos considerar seriamente”, dijo. “Está obligando a la vida silvestre a buscar nuevas fuentes de alimentos. Los está obligando a cambiar su comportamiento de una manera que los coloca en una mejor posición para transferirnos el patógeno “.

A medida que la población humana de la Tierra se acerca a los 8 mil millones, nadie piensa que la interacción humano-animal vaya a disminuir. La clave es reducir el riesgo de un derrame devastador, dicen los científicos, y no matando murciélagos. Pero reconocen que las presiones culturales y económicas dificultan el cambio.

los Sociedad de Conservación de Vida Silvestre y otros grupos han pedido a los países que prohíban el comercio de animales salvajes por alimentos y cierren los mercados húmedos. Anthony S. Fauci, el principal experto en enfermedades infecciosas de la nación y la cara de la respuesta de Estados Unidos a la pandemia, dijo el viernes que la comunidad mundial debería presionar a China y a otras naciones que albergan dichos mercados para cerrarlas.

“Simplemente me sorprende cómo, cuando tenemos tantas enfermedades que emanan de esa interfaz inusual entre humanos y animales, no solo la apagamos”, dijo Fauci a Fox & Friends de Fox News.

China, que detuvo brevemente el comercio de civetas después del brote de SARS, anunció en enero una prohibición del transporte y la venta de animales salvajes, pero solo hasta que se elimine la epidemia de coronavirus. Se necesita legislación permanente, dijo Aili Kang, directora ejecutiva del programa de Asia de WCS.

No todos están de acuerdo. Las prohibiciones podrían hacer que los mercados se muevan bajo tierra, dicen algunos. Daszak señaló que los occidentales también comen animales salvajes, como mariscos y venados, por ejemplo. En cambio, dijo, el comercio debe regularse y los animales deben someterse a pruebas rigurosas para detectar patógenos.

Leendertz dijo que se necesita una vigilancia más estricta para detectar enfermedades en los animales salvajes, considerándolos como “centinelas”. Por lo tanto, es una comprensión generalizada de que construir en hábitats salvajes puede alimentar las crisis de salud pública, dijo Gillespie.

Muchos investigadores dicen que la pandemia de coronavirus subraya la necesidad de un enfoque más holístico de “una sola salud”, que considere la salud humana, animal y ambiental como interconectada.

“Debe haber un cambio cultural desde un nivel comunitario sobre cómo tratamos a los animales, nuestra comprensión de los peligros y los riesgos de bioseguridad a los que nos estamos exponiendo”, dijo Kate Jones, presidenta de ecología y biodiversidad del University College London. “Eso significa dejar los ecosistemas intactos, no destruirlos. Significa pensar de una manera más a largo plazo “.

Joel Achenbach, Paulina Firozi y William Wan contribuyeron a este informe.

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