La carta NAS sugiere que la «respiración normal» puede expulsar el coronavirus

CienciasLa cobertura COVID-19 cuenta con el respaldo del Centro Pulitzer.

El 31 de marzo, la química atmosférica Kimberly Prather, de la Universidad de California en San Diego, inició un debate en línea diciendo que las personas deberían dejar de navegar durante el brote de coronavirus. Su razonamiento: los virus pueden viajar largas distancias si son transportados por el viento. «Encendí una bomba», dice Prather, mientras los comentaristas retrocedían, señalando las garantías oficiales de que el nuevo coronavirus se transmite solo a distancias cortas en las gotas respiratorias de un estornudo o tos.

La controversia del surf solo se suma a la niebla que rodea cómo se transmite el nuevo coronavirus. Cuando las personas tosen y estornudan, las gotas que expulsan caen al suelo en 1 o 2 metros. Las gotas caídas depositan virus en las superficies, donde las personas pueden recogerlo e infectarse al tocar sus caras. Pero si el coronavirus puede suspenderse en una niebla ultrafina de partículas de menos de 5 micrómetros, conocidas como aerosoles, las personas podrían propagar la infección al exhalar. Y las partículas de aerosol son tan livianas que pueden flotar como polvo durante horas en el aire.

8 metros

La distancia que un solo estornudo puede impulsar partículas de aerosol

La Academia Nacional de Ciencias (NAS) intervino la semana pasada, lo que sugiere que es probable que el nuevo coronavirus se pueda propagar de esta manera. Una carta del 1 de abril a Kelvin Droegemeier, jefe de la Oficina de Política de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca, señaló que los estudios actuales no son concluyentes. Pero, agregó, «los resultados de los estudios disponibles son consistentes con la aerosolización del virus de la respiración normal».

El debate fue iniciado por un hallazgo publicado el 17 de marzo en El diario Nueva Inglaterra de medicina que el nuevo coronavirus, SARS-CoV-2, puede flotar en aerosoles generados mecánicamente por hasta 3 horas y permanecer infeccioso. La gente arroja fácilmente esas partículas, y un análisis publicado el 26 de marzo en Jamaica informó que un solo estornudo puede propulsarlos hasta 8 metros. «Desde la física está muy claro que las emisiones van más allá [2 meters]», Dice la autora del artículo, Lydia Bourouiba, física del Instituto de Tecnología de Massachusetts.

La carta NAS también señalaba una preimpresión publicada en medRxiv el 26 de marzo por Joshua Santarpia y sus colegas del Centro Médico de la Universidad de Nebraska que encontró evidencia generalizada de ARN viral en habitaciones de pacientes tratados por COVID-19. El ARN viral apareció en superficies difíciles de alcanzar y en muestras de aire a más de 2 metros de los pacientes. Otra preimpresión publicada el 10 de marzo en bioRxiv descubrió que el coronavirus puede resuspenderse en el aire cuando los trabajadores de la salud retiran su equipo de protección personal, limpian los pisos y se mueven a través de áreas infectadas. Considerando todos los datos, «La presencia de ARN viral en gotitas de aire y aerosoles indica la posibilidad de transmisiones virales a través de estas rutas», concluyó la carta NAS.

«Esta vía aérea adicional ayuda a explicar por qué [the virus] se está extendiendo muy rápido «, dice Prather.

Para otros, la cuestión está lejos de resolverse. Un resumen científico del 27 de marzo de la Organización Mundial de la Salud afirma que la transmisión de aerosoles «puede ser posible en circunstancias y entornos específicos que generan aerosoles», como cuando se intuban pacientes gravemente enfermos. Sin embargo, agrega el breve informe, un análisis de más de 75,000 casos de coronavirus en China no reveló ningún caso de transmisión aérea. En cuanto a estudios como el de Santarpia, señala que la detección de ARN viral no significa necesariamente que persista el virus infeccioso.

Mientras tanto, algunos investigadores están considerando otra posible ruta de transmisión: las heces. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, no se han documentado casos de transmisión fecal a pesar de que se ha detectado el nuevo coronavirus en las heces de algunos pacientes. Los CDC dicen que el riesgo «se espera que sea bajo según los datos de brotes previos de coronavirus relacionados, como el síndrome respiratorio agudo severo y el síndrome respiratorio del Medio Oriente».