Dragon ofrece boleto a Marte: Noticias de la naturaleza

Un transportista de carga diseñado para una órbita terrestre baja podría proporcionar una ruta barata al planeta rojo.

La impresión de un artista de la cápsula SpaceX Dragon llegando a la superficie de Marte, lo que algunos dicen que podría lograrse ya en 2018.La impresión de un artista de la cápsula SpaceX Dragon llegando a la superficie de Marte, lo que algunos dicen que podría lograrse ya en 2018.SpaceX

Dragon, la cápsula espacial de construcción privada destinada a transportar cargamentos y astronautas a la Estación Espacial Internacional (ISS), está audicionando para otro papel de alto perfil. Su fabricante, SpaceX de Hawthorne, California, dice que la cápsula, que está preparada para realizar su primer vuelo de prueba a la EEI a finales de este mes, podría enviarse a Marte, reduciendo drásticamente el costo de la exploración en el planeta rojo. Junto con investigadores del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California, la compañía está trabajando en una propuesta para una primera misión ‘Dragón Rojo’.

En una presentación en una reunión de asesores científicos de la NASA en Washington DC el 31 de octubre, el grupo abogó por reutilizar Dragon y el cohete de lanzamiento SpaceX Falcon 9 para enviar un taladro de hielo que buscaría vida cerca de los polos de Marte. La misión podría lanzarse ya en 2018 por un costo de US $ 500 millones, dicen los proponentes, dentro del presupuesto de la clase de misiones planetarias menos costosa de la NASA.

“Estas son ideas iniciales”, dice James Green, jefe de la división de ciencia planetaria de la NASA, quien invitó a la presentación. Aunque los funcionarios de la NASA son cautelosos, el hecho de que la propuesta se haya presentado es reveladora en un momento de presupuestos ajustados.

Christopher McKay, investigador principal en Ames para la propuesta de Marte, llamada ‘Rompehielos’, dice que la misión apuntaría a terreno polar donde el hielo está presente cerca de la superficie, similar al explorado por la nave espacial Phoenix en 2008. Capaz de perforar el permafrost marciano a de un metro de espesor, el taladro robótico recuperaría muestras para un laboratorio a bordo que buscaría ADN y enzimas.

“Todo el espacio no es lo mismo, y el espacio profundo es bastante diferente”.

La parte más desafiante de cualquier misión de Marte es llevar una nave espacial a través de la atmósfera marciana a alta velocidad y luego reducirla a un aterrizaje suave. Los defensores del concepto del Dragón Rojo dicen que esto podría hacerse utilizando los ocho pequeños motores de cohetes que se agregarán a la cápsula para escapar del cohete Falcon 9, un requisito para transportar humanos, en caso de un lanzamiento abortado. Estos motores retrasarían el descenso de la cápsula y le permitirían aterrizar primero, dice John Karcz, un científico espacial de Ames que lidera la evaluación del concepto por parte de la NASA.

Scott Hubbard, un ingeniero aeronáutico de la Universidad de Stanford en California y ex director de Ames, es escéptico y se pregunta si los retrocohetes solos podrían desacelerar la cápsula. Todos los aterrizadores anteriores de Marte han usado paracaídas. Señala que una cápsula diseñada para operar cerca de la Tierra necesitará grandes cambios para hacer frente a los desafíos de comunicación y temperaturas extremas en el espacio interplanetario. “Todo el espacio no es lo mismo, y el espacio profundo es bastante diferente”.

ANUNCIO

Anuncio

Sin embargo, la perspectiva de una ruta rápida y barata hacia el planeta rojo podría ser atractiva para los científicos de Marte, cuyos otros planes no cumplen las restricciones presupuestarias. Otra misión propuesta para 2018, un rover que recolectaría rocas en la primera parte de un esfuerzo de tres etapas para traer muestras a la Tierra, costaría $ 2.5 mil millones, una cifra que la NASA espera dividir con la Agencia Espacial Europea. Pero eso no ha sido suficiente para aplacar a los asesores presupuestarios del presidente de Estados Unidos, Barack Obama, que desconfían del costo total de $ 8,500 millones del proyecto de lanzamiento múltiple y amenazan con dejar las misiones fuera de las futuras solicitudes de presupuesto.

McKay dice que algunos colegas están preocupados porque Red Dragon socavará el impulso para la misión rover 2018. “Puedo ver cómo algunas personas lo verían como una amenaza”, dice, pero agrega que si Red Dragon termina como el camino más barato a Marte, debería recibir una audiencia justa. Él dice que Ames y SpaceX refinarán la propuesta en preparación para una competencia de misión planetaria que podría comenzar en 2013.

Related Stories