Conoce al nuevo aliado de coronavirus de la humanidad: robots

Desinfectan los pasillos del hospital con luz ultravioleta para eliminar los rastros del nuevo coronavirus. Ayudan a las enfermeras a manejar las tareas de rutina para que puedan pasar más tiempo con pacientes enfermos. Entregan comidas a las personas que atienden las órdenes de salud pública para quedarse en casa y ayudan a la policía a enviar advertencias a quienes no lo están.

A medida que los investigadores médicos se apresuran a desarrollar tratamientos y vacunas para desplegar contra el coronavirus, los científicos e ingenieros están trabajando en otro tipo de arma que podría desempeñar un papel instrumental en la lucha contra la pandemia de COVID-19: los robots.

“A medida que aumentan las epidemias, los roles potenciales de la robótica son cada vez más claros”, un grupo internacional de investigadores escribió el mes pasado en la revista Science Robotics.


Los investigadores dijeron que hay mucho más que los robots podrían hacer si los ingenieros concentraran sus esfuerzos en las mayores necesidades.

“En este momento, realmente necesitamos asegurarnos de tener un enfoque sostenible global orquestado para [robotics] investigación “, dijo Guang-Zhong Yang, decano del Instituto de Robótica Médica de la Universidad Jiao Tong de Shanghai.


Aquí hay un vistazo más de cerca a cómo los robots podrían desempeñar un papel más importante en la pandemia.

Robots en primera línea

Una gran preocupación en cualquier brote de enfermedad infecciosa es minimizar el riesgo para los médicos, enfermeras y otros trabajadores de la salud que están en contacto directo con pacientes enfermos. Si esos cuidadores también se enferman, significa menos tratamiento para los pacientes.

“Cuando los trabajadores de la salud están en riesgo, todos estamos en riesgo”, dijo Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la Organización Mundial de la Salud.

Los robots podrían tomar el lugar de los trabajadores de la salud en ciertas circunstancias, como administrar pruebas para ver si las personas han sido infectadas con el coronavirus, dijo Yang. Eso es crucial porque las personas que parecen estar perfectamente sanas pueden de hecho estar infectadas y transmitir la enfermedad a otros.

“La infección silenciosa es el mayor problema”, dijo Yang.

Un robot atiende a un paciente COVID-19

Un robot atiende a un paciente COVID-19 en la unidad de cuidados intensivos de un hospital italiano.

(Luca Bruno / Associated Press)

Ayuda a que los robots no se enfermen y, a menos que se queden sin energía, no necesitan dormir.

Russell Taylor, un robotista de la Universidad Johns Hopkins cuyo trabajo condujo al desarrollo de uno de los primeros robots quirúrgicos, dijo que los robots médicos podrían ser útiles en unidades de cuidados intensivos donde el riesgo de contaminación es una preocupación importante.

Por ejemplo, un trabajador de salud que necesita atender a un paciente con Ébola podría necesitar ponerse equipo de protección personal pesado antes de ingresar a un área de alto riesgo, luego retirar y desechar ese equipo durante el proceso de descontaminación al final de su turno. Eso lleva mucho tiempo, es agotador y potencialmente peligroso.

En cambio, enviar un robot operado de forma remota para interactuar con el paciente podría reducir drásticamente ese riesgo, dijo Taylor. Después de todo, los robots son inmunes a los patógenos biológicos y pueden desinfectarse de manera eficiente con productos químicos agresivos. No es así para los seres humanos.

Robots detrás de escena

Pero los médicos y los trabajadores de la salud no necesariamente quieren dejar de tener contacto con sus pacientes, incluso con los riesgos involucrados, dijo Bill Smart, un robotista de la Universidad Estatal de Oregón.

“La parte de contacto humano [of the job] es realmente importante “, dijo.

La robótica sigue siendo un campo en desarrollo, y la atención al paciente es compleja. Si los robots permanecen en roles de apoyo en lugar de protagonistas, Smart explicó, “no estás interactuando directamente con los pacientes, donde podría salir realmente mal si el robot se rompe, y tampoco estás negando el contacto humano del paciente”.

Dicho esto, los robots aún podrían ayudar a minimizar el riesgo para estos empleados médicos de primera línea al asumir más tareas serviles para reducir el tiempo que una enfermera o un médico tiene que pasar en un entorno peligroso.

Eso podría significar usar drones para transportar medicamentos hacia y dentro de los hospitales, o usar robots para entregar comidas. La desinfección las 24 horas con robots errantes, algo similar a un Roomba con esteroides, también podría minimizar el riesgo de contaminación.

Un robot desinfectante

Un robot utiliza pulsos de luces ultravioletas para desinfectar una habitación de hospital en Johannesburgo, Sudáfrica.

(Michele Spatari / AFP-Getty Images)

Robots en el pasado

Durante el Brote de ébola que comenzó en 2014, la Oficina de Política de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca y la National Science Foundation organizaron talleres para identificar las formas en que los robots podrían marcar la diferencia.

Pero una vez que la epidemia quedó bajo control, el interés (y la financiación para) el proyecto se agotó.

“Como especie, tendemos a estar un poco ADD”, dijo Robin Murphy, un robotista de la Universidad de Texas A&M.

Este enfoque de financiación de la fiesta o la hambruna significa que los científicos, ingenieros y personal de emergencias médicas probablemente no tengan herramientas robóticas listas para cuando llegue la próxima pandemia, dijeron los científicos.

Es similar al problema que enfrentan los científicos que trabajan en vacunas y tratamientos para enfermedades infecciosas emergentes. Si la investigación sobre los coronavirus responsables de los brotes del síndrome respiratorio agudo severo (SARS) y el síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS) no se hubiera agotado, las opciones para combatir el COVID-19 habrían estado más fácilmente disponibles, dicen los científicos.

Robots en el futuro

La robótica ha recorrido un largo camino desde ese brote de ébola. La visión por computadora ha mejorado, las capacidades de detección han mejorado y la inteligencia artificial se ha vuelto más inteligente. Todo esto se traduce en un mayor potencial para utilizar bien los robots.

Hoy, invertir en el desarrollo de la robótica es muy parecido a invertir en un gran quitanieves, dijo Murphy. Es costoso y no se usa durante gran parte del año. Pero cuando golpea una gran tormenta de nieve, demuestra su valía.

Un robot en Shenyang, China.

Un robot de patrulla comprueba las temperaturas y desinfecta a las personas en un hospital en Shenyang, China.

(AFP / Getty Images)

Quizás una solución es colocar más robots en los entornos hospitalarios cotidianos y asegurarse de que puedan reconfigurarse para una variedad de posibles escenarios de desastres. De esa manera pueden ganarse la vida y obtener experiencia bajo los cinturones, hasta que llegue la próxima emergencia.

En este escenario, los ingenieros no diseñarían un robot específicamente para la pandemia COVID-19, dijo Taylor. El truco es “encontrar soluciones que puedan comercializarse ampliamente para el próximo sistema de manera que sean económicas”.

Robots en el equipo

Smart se asoció con Médicos sin Fronteras después de que el brote de Ébola comenzó a presentar oportunidades para que los robots ayuden al personal médico a tratar a los pacientes de manera más efectiva y a salvar más vidas.

Parte del problema con el diseño de robots médicos de emergencia efectivos, dijo, es que el mejor momento para probarlos es durante un brote real. Pero ese también es el peor momento, especialmente para los médicos que dependen de procedimientos familiares para hacer frente a situaciones de alto riesgo y estrés.

“Es realmente difícil insertar cosas nuevas en esos flujos de trabajo porque si te equivocas, más personas morirán”, dijo Smart.

Por eso es importante asegurarse de que el personal médico esté incluido en el proceso de desarrollo desde el principio. “No se puede diseñar un robot y llevarlo a un hospital y decir:” Aquí, usa mi robot “”, dijo.

Hacer que los robots sean una parte más generalizada de la atención médica no solo los ayudaría a ser más viables económicamente, sino que los haría más familiares para los trabajadores de la salud que los necesitarán en una pandemia.

“Desea integrarlo en la vida de una persona antes de que se convierta en una situación estresante”, dijo Smart.

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