COBOL, COVID-19 y hacer frente a la deuda tecnológica heredada

Las presiones de la pandemia exponen los riesgos de esperar demasiado tiempo para transformarse, agilizarse y establecer un camino para aumentar la escala.

La necesidad puede ser la madre de la invención, pero una crisis puede revelar el peligro de no modernizarse. Ante la avalancha de nuevas solicitudes de desempleo derivadas de las consecuencias económicas de COVID-19, el gobernador de Nueva Jersey, Phil Murphy, hizo un llamado a los programadores de COBOL. El estado necesitaba ampliar su sistema de seguro de desempleo para acomodar el aumento de solicitantes. El problema era que el estado no tenía suficiente personal de TI versado en algunos de los códigos subyacentes que son intrínsecos a su sistema.

Este problema puede sonar como un dolor de cabeza recurrente para organizaciones que tampoco han avanzado en la actualización de sistemas heredados incluso en la era de la transformación digital, DevOps y el desarrollo ágil. La lucha por encontrar ex programadores bajo la presión de una crisis puede ser una perspectiva arriesgada. Expertos de Sistemas modernos y SaltStack información compartida sobre lo que está en juego si el antiguo código se hunde en la deuda técnica y los pasos necesarios para abordar la situación.

Una posible solución para tal situación podría incluir encontrar programadores que puedan intentar volver a diseñar aplicaciones en COBOL con la intención de paralelizar la carga de trabajo a múltiples servidores, dice Brandon Edenfield, director gerente de modernización de aplicaciones con Modern Systems. “Esa no es una tarea fácil”. El problema no es solo la edad del idioma: muchas escuelas ya no enseñan COBOL, dice. “Eso no es a dónde va el mercado. Soy un programador de COBOL; Me encanta COBOL, pero ese día pasó ”, dice Edenfield. “Los ambientes modernos lo han dejado en el polvo”.

Imagen: Alexander - stock.adobe.com

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Pasar del código antiguo puede ser una tarea desalentadora, dice Thomas Hatch, CTO y cofundador de SaltStack. En años anteriores, trabajó con la comunidad de inteligencia, ya que las agencias intentaron modernizarse varias veces sin éxito. “No fueron capaces de encontrar a nadie que incluso pudiera descubrir cómo funcionaba el código anterior”, dice Hatch. “No siempre es tan fácil como parece”.

Edenfield y Hatch ofrecen estas consideraciones que las organizaciones deberían sopesar si el código heredado todavía está entretejido en sus sistemas.

  • Inventario: el liderazgo ejecutivo debe ser consciente de lo que constituye su entorno. Esto incluye aplicaciones, bases de datos y plataformas.
  • Comprenda los recursos: evalúe los idiomas y la estructura de datos que se utilizan y la cantidad de personas en la tienda que pueden manejar los sistemas.
  • Explore las conexiones: descubra los puntos de contacto de los sistemas heredados y si hay sistemas periféricos escritos alrededor de ellos que podrían verse afectados por los cambios.
  • Darse cuenta de las responsabilidades: analice el código que nadie en el personal puede mantener y las posibles repercusiones de la falta de cobertura. Identificar formas de aislar ese impacto.
  • Cambios escalonados: sepa cuáles son las aplicaciones que deben modernizarse y trate de abordarlas en bloques o etapas en lugar de intentar una revisión general del sistema en un solo movimiento.
  • Limpieza de rutina: las organizaciones deben llevar a cabo un proceso de “limpieza de primavera” regularmente evaluando el código y los sistemas con fecha para un posible reemplazo.

Con una historia que se remonta a tres generaciones, COBOL se desarrolló para una clase diferente de cómputo, dice Edenfield. “Estas eran máquinas masivas que hacían ciertas cosas como el cálculo de números”, dice. “No era lujoso”. COBOL fue diseñado para moverse a través de múltiples máquinas y francamente para ser legible, dice Edenfield. “La gente podía aprenderlo rápidamente y era más fácil que un lenguaje ensamblador en el que se programa con comandos muy crípticos”.

A medida que surgieron nuevas demandas informáticas, los lenguajes de programación evolucionaron, dice Edenfield. El desarrollo ágil y otros procesos modernos pueden ser más eficientes y fundamentalmente diferentes de cómo se manejaron COBOL y otros lenguajes de programación tempranos. A pesar de estos avances, es un desafío escapar de esas raíces heredadas. “Debido a que COBOL era tan frecuente, no pueden salir de él”, dice. “Hay mucho de eso. Está ejecutando toda la trastienda, el procesamiento de pagos para todas sus principales instituciones financieras; todas sus grandes compañías lo tienen “.

Era común que las organizaciones construyeran constantemente sistemas basados ​​en COBOL durante décadas, dice Edenfield, con los programadores retirándose o avanzando. “Muy pronto, las personas que escribieron los sistemas ya no están allí”, dice. Con el tiempo, la documentación de lo que se hizo con el código tendió a volverse laxa, dice, lo que significaba que el conocimiento institucional comenzó a desaparecer.

Hay lecciones de precaución que el sector privado puede aprender de las luchas que enfrentan las entidades públicas con la tecnología heredada. “Nueva Jersey tiene suerte de que sean un gobierno”, dice Edenfield. “No puedes ir a otro lado y obtener estos [unemployment] pagos procesados ​​”. Si un negocio comercial se encuentra incapaz de escalar con un aumento en la demanda, sus rivales más modernos que pueden adaptarse podrían arrebatar a sus clientes, dice.

El cambio a un software más nuevo como lo pueden hacer las organizaciones comerciales no siempre es viable para las entidades públicas, dice Hatch. A veces, los sistemas que necesita una agencia gubernamental son muy específicos y no se pueden volver a implementar con otros clientes, lo que limita las opciones. “Hay una falta de motivación general, particularmente desde una perspectiva financiera, para escribir soluciones comerciales que le permitan recrear estos sistemas”, dice. Esto conduce a una disminución de la portabilidad del software y una dependencia prolongada del código original.

Incluso después de que las organizaciones hagan movimientos para modernizarse, el proceso eventualmente tendrá que repetirse. El código tiende a moverse a través de ciclos de popularidad, dice Hatch, con COBOL y otros lenguajes heredados como Fortran viendo su apogeo en las décadas anteriores. Los bancos, las aseguradoras y los grandes medios de comunicación aún pueden ejecutar software en segundo plano que se remonta a las décadas de 1960 y 1970, dice. Los problemas que ahora se ven con COBOL podrían algún día decirse sobre los idiomas actuales y principales. “Imagine un mundo en el que no puede encontrar un desarrollador de Java”, dice Hatch. “Probablemente tendremos ese mundo en 20 a 30 años”.

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Joao-Pierre S. Ruth ha pasado su carrera inmerso en el periodismo de negocios y tecnología cubriendo primero las industrias locales en Nueva Jersey, más tarde como editor de Nueva York para Xconomy profundizando en la comunidad de startups tecnológicas de la ciudad, y luego como freelance para medios como. .. Ver biografía completa

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