A medida que el petróleo se derrumba, el “gigante energético sin explotar de Estados Unidos” podría aumentar

La pandemia de coronavirus ha producido principalmente malas noticias para la energía renovable. Las interrupciones en las cadenas de suministro y la desaceleración de los permisos y la construcción han retrasado los proyectos solares y eólicos, poniendo en peligro su elegibilidad para el vencimiento próximo. créditos fiscales de inversión en los que confían. Sin embargo, existe otra forma de energía renovable que podría verse beneficiada por la reciente agitación económica mundial y emerger en una mejor posición para ayudar a Estados Unidos a descarbonizar su sistema eléctrico: la geotérmica.

La energía geotérmica proviene del calor debajo de la superficie de la tierra que podemos aprovechar para generar electricidad y para calentar y enfriar nuestros edificios. en un reporte lanzado el año pasado que detalla el potencial de crecimiento de la energía geotérmica, el Departamento de Energía lo llamó “el gigante energético sin explotar de Estados Unidos”.

A diferencia del viento y el sol, el calor del subsuelo está disponible las 24 horas del día, los 7 días de la semana, y se repone perpetuamente por la desintegración radiactiva de los minerales que se encuentran más abajo. Pero en comparación con los parques eólicos y solares, las plantas de energía geotérmica son caras de construir. El costo puede variar de $ 2,000 a $ 5,000 por kilovatio instalado, e incluso la planta geotérmica menos costosa en los EE. UU. cuesta más de doble el de una granja solar a escala de servicios públicos. Los ingenieros tienen que perforar miles de pies en el suelo para alcanzar depósitos de agua y rocas a más de 300 grados F para que las plantas sean económicas. Las plantas generan electricidad bombeando vapor o agua caliente desde esos depósitos para hacer girar una turbina que alimenta un generador.

Los expertos le dijeron a Grist que la perforación puede representar entre el 25 y el 70 por ciento del costo de un proyecto, dependiendo de dónde se encuentre, el método de perforación y el equipo requerido. Pero ahora, las compañías que suministran la maquinaria y los servicios para la perforación están comenzando a reducir las tasas.

Eso es porque son los mismos proveedores que usa la industria petrolera, pero las compañías petroleras son plataformas de perforación en ralentí y cortar contratos izquierda y derecha. Están siendo golpeados por la mayor caída del precio del petróleo en décadas, como resultado de la caída de la demanda debido a la pandemia y el exceso de oferta debido a una guerra de precios entre Arabia Saudita y Rusia. El martes, la Administración de Información de Energía de EE. UU. Revisó su perspectiva a corto plazo para la producción de petróleo crudo, prediciendo una fuerte caída hasta 2021. Todos los proveedores que normalmente están buscando petróleo ahora están ansiosos por nuevos negocios.

Tim Latimer, ex ingeniero de perforación para la industria del petróleo y el gas y ahora cofundador y CEO de Fervo Energy, una compañía de energía geotérmica (y un fijador Grist 50 2020) dijo que los proveedores ya estaban dispuestos a obtener un 10% de descuento en las cotizaciones que le dieron. Hace unas pocas semanas. en un hilo reciente de Twitter, Latimer predijo que los costos de perforación podrían caer entre un 20 y un 40 por ciento. Además de eso, las tasas de interés son abajo, y las facturas de recuperación con nuevos fondos para energía limpia son potencialmente A la vuelta de la esquina.

Reducir el costo inicial de construir una planta de energía geotérmica permitiría a los operadores de la planta reducir los precios de la electricidad, lo que podría atraer un nuevo interés en la energía geotérmica de los servicios públicos. “Si puede bajar ese precio aunque sea un poco”, dijo Latimer, los compradores de servicios públicos “se entusiasman mucho más porque quieren tener algo en su cartera que pueda producir electricidad por la noche”.

En California, que tiene Establece un objetivo del 100 por ciento de electricidad limpia para 2045, los proveedores de energía están comenzando a reconocer los beneficios de la energía geotérmica las 24 horas y tienen acordó comprar poder de dos nuevas plantas que se están construyendo en el estado. Pero en los estados donde no hay tanta presión para descarbonizar, es una venta difícil: el costo de los electrones de una planta geotérmica puede ser más de tres veces mayor que el de la energía solar y eólica.

Parte del problema, según Susan Petty, directora de tecnología, presidenta y cofundadora de la empresa geotérmica AltaRock Energy, es que las empresas de servicios públicos no otorgan un valor extra a la capacidad de la energía geotérmica todo el tiempo. Dijo que reducir los costos de perforación ayudará, pero ayudaría aún más si hubiera paridad en los incentivos fiscales para las energías renovables: este año, los proyectos de electricidad geotérmica fueron elegibles para un 10 por ciento de crédito fiscal de inversión, en comparación con un crédito del 26 por ciento para energía solar y eólica.

La energía geotérmica enfrenta otros obstáculos, como un largo proceso de permisos que extiende los plazos del proyecto. Puede ser un desafío encontrar inversores durante las primeras etapas arriesgadas de un proyecto, antes de que se haya demostrado la viabilidad de desarrollar un sitio determinado. La energía geotérmica también sufre un problema de relaciones públicas: las personas simplemente no están tan familiarizadas con ella como con la energía eólica y solar. La tecnología ha existido en los EE. UU. Desde la década de 1960, pero por estas y otras razones, la geotermia solo compensa 0.4 por ciento de la mezcla de electricidad de EE. UU.

A medida que el petróleo se derrumba, el "gigante energético sin explotar de Estados Unidos" podría aumentar
Capacidad instalada geotérmica (MWe) de EE. UU. Existente y planificada por estado | Departamento de energía de EE. UU.

Un impulso para la industria podría provenir de un lugar poco probable: la industria del petróleo y el gas. Kate Young, gerente del programa geotérmico en el Laboratorio Nacional de Energía Renovable, dijo que durante el año pasado notó un aumento en el interés de la industria del petróleo y el gas en la energía geotérmica. “Eso, creo, es muy emocionante”, dijo Young. “El petróleo y el gas tienen la financiación y la capacidad y los conocimientos necesarios para avanzar rápidamente en la tecnología y el despliegue de la energía geotérmica”.

A medida que la política climática internacional ejerce más presión sobre las compañías de combustibles fósiles para que busquen nuevos modelos de negocio, la energía geotérmica ofrece una forma de reutilizar lo que mejor saben: perforación, extracción e infraestructura. “Geotérmica es su salida”, dijo Sanjeev Kumar, jefe de política del Consejo Europeo de Energía Geotérmica.

La geotermia es una oportunidad no solo para las compañías de petróleo y gas, sino también para los trabajadores de petróleo y gas. perdiendo sus trabajos debido a la caída de los precios, o quién puede perderlos pronto debido a la política climática. Muchos de los trabajos y conjuntos de habilidades son transferibles, desde geólogos de exploración hasta perforadores y operadores de plantas de energía.

“Creo que la geotermia puede ser una gran parte de una transición justa para la fuerza laboral de petróleo y gas hacia el mundo de la energía limpia”, dijo Latimer. “Y una recesión como esta es exactamente el momento de hacer que eso sea práctico y una realidad”.

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