Nave espacial con destino a Mercurio zumba en la Tierra, emite imágenes

Una nave espacial con destino a Mercurio ha pasado volando por la Tierra, modificando su camino hacia el planeta más interno del sistema solar.

CABO CANAVERAL, Florida.
Una nave espacial con destino a Mercurio pasó volando por la Tierra el viernes, modificando su camino indirecto hacia el planeta más pequeño y más interno del sistema solar.

Lanzada hace 1 año y medio, la nave espacial BepiColombo de Europa y Japón pasó a menos de 8,000 millas (12,700 kilómetros) de la Tierra. El acercamiento más cercano ocurrió sobre el Atlántico Sur, con telescopios en Chile que vislumbraron la nave espacial a alta velocidad.

El tirón gravitatorio de la Tierra desaceleró a BepiColombo y lo puso en un curso más cercano al sol.

Fue la primera de nueve asistencias de gravedad planetaria, y la única que involucró a la Tierra, en el viaje de siete años de la nave espacial a Mercurio. La nave espacial, compuesta por dos orbitadores científicos, debería alcanzar Mercurio en 2025, después de balancearse dos veces más allá de Venus y seis veces más allá de Mercurio. El próximo sobrevuelo será en Venus en octubre.

Antes de abandonar la vecindad de la Tierra, BepiColombo transmitió imágenes en blanco y negro del planeta natal. La nave espacial tiene tres cámaras tipo GoPro.

“Estas selfies desde el espacio son humillantes, muestran a nuestro planeta, el hogar común que compartimos, en uno de los períodos más inquietantes e inciertos por los que muchos de nosotros hemos pasado”, dijo Gunther Hasinger, director científico de la Agencia Espacial Europea, a través de Twitter.

El centro de control de la agencia espacial en Alemania tenía menos personal de lo habitual para la operación del viernes debido a la pandemia de coronavirus. Los controladores de tierra se sentaron muy separados mientras vigilaban el sobrevuelo. Los datos del sobrevuelo se utilizarán para calibrar los instrumentos científicos de la nave espacial.

Los científicos esperan aprender más sobre el origen y la composición de Mercurio, una vez que los orbitadores europeos y japoneses se separen y comiencen su propio círculo del planeta quemado.

Mercurio es el menos explorado de los cuatro planetas rocosos de nuestro sistema solar. Es solo un poco más grande que nuestra luna y rodea al sol en solo 88 días.

La nave espacial lleva el nombre del matemático e ingeniero italiano Giuseppe “Bepi” Colombo, quien ideó el uso de sobrevuelos planetarios para encuentros con Mercurio. Murió en 1984.

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. El AP es el único responsable de todo el contenido.

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